Les momies Chinchorro des Andes, vieilles de 7 000 ans

Les momies Chinchorro des Andes, vieilles de 7 000 ans


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Les momies de l'Egypte ancienne sont sans doute les momies les plus célèbres au monde. Ils ne sont cependant pas les plus anciens que nous connaissions. Les Chinchorros d'Amérique du Sud ont commencé à préserver leurs morts il y a environ 7 000 ans et leurs momies sont devenues l'une des merveilles de l'archéologie andine.

Les Chinchorros étaient un peuple qui habitait la côte du désert d'Atacama au nord du Chili et au sud du Pérou entre 7000 et 1500 av. Les gens de cette culture dépendaient de la pêche, de la chasse et de la cueillette pour leur subsistance. Alors que les premiers sites connus de Chinchorro datent de 7000 av. Les momies Chinchorro ont été identifiées pour la première fois en 1917 par l'archéologue allemand Max Uhle. D'autres fouilles ont montré que de telles momies étaient dispersées le long de la côte et concentrées entre Arica et Camerones. C'est en 1983, cependant, que la plus grande et la mieux conservée des momies Chinchorro a été découverte. Cette découverte n'a pas été faite par des archéologues, mais par la compagnie des eaux Arica lors de la pose d'un nouveau pipeline près du pied d'El Morro.

Alors qu'Uhle a initialement identifié trois catégories de momification pour montrer une complexité croissante au fil du temps, les archéologues ont depuis développé son explication. En conséquence, les deux méthodes les plus couramment utilisées dans la momification Chinchorro étaient la momie noire et la momie rouge.

La technique de la momie noire a été utilisée à partir d'environ 5000 av. à 3000 av. Il s'agissait d'un démembrement, au cours duquel la tête, les bras et les jambes des morts étaient d'abord retirés. Ensuite, le corps a été séché à la chaleur et la chair a été complètement retirée des os. Le crâne a ensuite été coupé en deux, à peu près au niveau des yeux, afin d'en retirer le cerveau. Après séchage du crâne, il a été emballé avec du matériel et attaché ensemble. Le reste du corps a également été remonté. Pour renforcer les membres et la colonne vertébrale, des bâtons ont été utilisés sous la peau. Le corps était également rempli de matériaux tels que de l'argile et des plumes. Le crâne a ensuite été rattaché au corps réassemblé. Une pâte de frêne blanche a été utilisée pour recouvrir le corps et également pour combler les vides laissés par le processus de remontage. De plus, cela a été utilisé pour remplir les traits normaux du visage de la personne.

Représentation d'un artiste du processus de momification. Source de l'image .

La technique de la momie rouge a été utilisée à partir d'environ 2500 av. à 2000 av. C'était une méthode complètement différente de la technique de la momie noire, car les Chinchorros faisaient des incisions dans le tronc et les épaules des morts pour retirer les organes internes et assécher la cavité corporelle. Pour retirer le cerveau, la tête a été coupée du corps. Comme la technique Black Mummy, cependant, le corps était bourré de divers matériaux afin de lui donner un aspect plus humain. De plus, des bâtons ont été utilisés pour fournir un support structurel. Les incisions étaient ensuite cousues et la tête replacée sur le corps. Une perruque, faite de glands de cheveux humains, était placée sur la tête et maintenue en place par un « chapeau » fait d'argile noire. Tout le reste, à part cette perruque, et souvent le visage, serait alors peint à l'ocre rouge.

Une momie Chinchorro. Source de l'image .

Les momies Chinchorro semblent refléter les croyances spirituelles de l'ancien peuple Chinchorro, bien que la raison exacte pour laquelle elles ont momifié leurs morts soit inconnue. Certains chercheurs soutiennent qu'il s'agissait de préserver les restes de leurs proches pour l'au-delà, tandis qu'une autre théorie communément acceptée est qu'il y avait une sorte de culte des ancêtres, car il existe des preuves que les corps voyagent avec les groupes et qu'ils sont placés dans positions d'honneur lors des grands rituels, ainsi qu'un retard dans l'inhumation finale elle-même.

L'une des caractéristiques les plus impressionnantes des momies Chinchorros est l'échelle à laquelle cela a été fait. Contrairement aux anciens Égyptiens, qui réservaient la momification à la royauté et à l'élite, la communauté Chinchorro accordait à chacun, quel que soit son âge ou son statut, ce rite sacré. La décision de préservation égalitaire est prouvée dans la momification de tous les membres de la société, y compris les hommes, les femmes, les personnes âgées, les enfants, les nourrissons et les fœtus avortés. En fait, il arrive souvent que les enfants et les bébés reçoivent les traitements de momification les plus élaborés.

Une explication de cette pratique funéraire égalitaire est le changement climatique. Comme le désert d'Atacama est l'un des endroits les plus secs de la planète, les cadavres auraient été préservés naturellement. De plus, comme les Chinchorros enterraient leurs morts dans des tombes peu profondes, il est probable que les corps aient été partiellement exposés aux vents. À mesure que le niveau de l'eau de mer augmentait il y a environ 6 000 à 7 000 ans, la quantité de ressources marines a également augmenté, ce qui a à son tour soutenu une population plus importante. À mesure que la taille du groupe augmentait, il y aurait un plus grand échange d'idées, conduisant à plus de prospérité et de complexité culturelle, l'un d'eux serait la pratique de la momification. L'un des aspects les plus intéressants des Chinchorros est peut-être que, sur la base des preuves disponibles, il semble que la hiérarchie sociale n'ait pas été développée, contrairement à d'autres civilisations primitives. Comment cette culture a réussi à rester égalitaire pendant de nombreux millénaires et à fonctionner à un niveau social sans hiérarchie est quelque chose qui a intrigué les archéologues et les anthropologues pendant des décennies. La recherche sur cet aspect de leur culture est en cours.

Image vedette : Tête d'une momie Chinchorro . Source des photos : C'est le Chili .

Par wty


Que cachent les plus vieilles momies du monde ?

Environ 2 000 ans avant que les Égyptiens ne commencent à momifier leurs morts, les personnes appartenant à la culture Chinchorro avaient déjà développé des méthodes assez sophistiquées pour l'embaumement. Associé France-Presse, les chercheurs utilisent la technologie médicale pour aider à démêler l'histoire de ces cadavres préservés.

Quinze des momies, dont beaucoup de nourrissons et d'enfants, ont récemment été transportées à la clinique Los Condes de Santiago, où les chercheurs les ont examinées à l'aide d'un tomodensitogramme pour étudier leurs formes fragiles sans causer de dommages. « Nous avons collecté des milliers d'images avec une précision de moins d'un millimètre », a déclaré le radiologue en chef Marcelo Galvez Fleitas. « La phase suivante consiste à essayer de disséquer ces corps virtuellement, sans les toucher, ce qui nous aidera à les préserver pendant encore 500 000 ans. »

Les chercheurs espèrent également reconstruire numériquement les traits du visage et la musculature des momies pour révéler à quoi elles ressemblaient dans la vie. Ils ont également prélevé des échantillons de peau et de cheveux pour des tests ADN, qui, espèrent-ils, les aideront à relier les momies de Chinchorro à une population moderne d'Amérique du Sud.

La culture de Chinchorro dans son ensemble est un peu un mystère pour les archéologues modernes. On pense que les gens pêchaient, chassaient et cueillaient, vivant le long de la côte du désert d'Atacama dans ce qui est aujourd'hui le nord du Chili et le sud du Pérou. En plus de momifier leurs morts, les personnes appartenant à la culture Chinchorro sont connues pour fabriquer des hameçons de pêche à partir de coquillages polis, coulés à l'aide d'un poids de pierre.

Les momies qu'ils créaient, cependant, différaient de celles conservées par les anciens Égyptiens. Fleitas explique que le Chinchorro enlevait la peau du défunt puis extrayait soigneusement les muscles et les organes exposant le squelette. Ils remplissaient ensuite le corps de plantes, d'argile et de bois avant de recoudre la peau et de recouvrir le visage d'un masque.

Mais il reste encore beaucoup à apprendre sur ces anciens êtres préservés et le temps est de plus en plus court. La conservatrice du musée de l'Université de Tarapaca, Mariela, Santos, a commencé à remarquer ces dernières années que la peau de certaines des 100 momies de sa collection se décomposait, se transformant en une vase noire.Le temps de Los Angeles. Le musée a fait appel à Ralph Mitchell, un conservateur d'artefacts de Harvard, qui a cultivé la bactérie sur les momies.

Ce qu'il a découvert, c'est que les micro-organismes cutanés courants qui sont normalement bénins dans le climat désertique sec de l'Atacama avaient commencé à consommer le collagène des momies en raison d'un climat de plus en plus humide dans les régions du nord. De nouvelles momies trouvées sur des sites de fouilles près d'"Arica" ​​montrent déjà des signes de détérioration. Les momies trouvées dans les années 80, qui étaient initialement intactes, ont commencé à "fondre" au cours de la dernière décennie.

« À quel point ce phénomène est vaste, nous ne le savons pas vraiment. Le cas « Arica » est le premier exemple que je connaisse de détérioration causée par le changement climatique, a déclaré Mitchell à Kraul. « Mais il n'y a aucune raison de penser que cela n'endommage pas partout les matériaux du patrimoine. Cela affecte tout le reste.”

Les restaurateurs expérimentent actuellement des combinaisons d'humidité et de température pour aider à préserver les momies, rapporte Kraul . Vivien Standen, professeur d'anthropologie à Tarapaca et expert sur le Chinchorro  n'est pas optimiste. "Je ne suis pas optimiste que nous puissions les sauver", dit-elle à Kraul. « À partir du moment où ils sont sortis du sol, ils commencent à se détériorer. »

Un nouveau musée de 56 millions de dollars, qui comprendra les momies, devrait ouvrir ses portes en 2020, rapporte Kraul. L'espoir est qu'ils puissent ralentir ou arrêter la dégradation en enfermant chacun des corps dans son propre cube à température et humidité contrôlées.

À propos de Jason Daley

Jason Daley est un écrivain basé à Madison, dans le Wisconsin, spécialisé dans l'histoire naturelle, la science, les voyages et l'environnement. Son travail est paru dans Découvrir, Science populaire, À l'extérieur, Journal des hommes, et d'autres revues.


Le changement climatique pourrait avoir conduit aux premières momies sud-américaines

Quelques milliers d'années avant que les Égyptiens ne conservent certains de leurs morts, une société beaucoup plus simple a fait les premières momies connues.

Les Chinchorros, les premiers fabricants de momies, vivaient il y a environ 7 000 ans en Amérique du Sud, sur la côte près de la frontière entre le Pérou et le Chili d'aujourd'hui. La zone désertique où ils vivaient était si sèche que les morts se sont naturellement transformés en momies.

La culture Chinchorro chevauchait la côte le long de ce qui est maintenant la frontière du Chili et du Pérou

« Une fois que vous mourez, vous restez dans les parages », explique l'écologiste chilien Pablo Marquet, qui étudie les Chinchorros et la région où ils vivaient. “Vous ne disparaissez pas à cause de la décomposition qui se produit dans de nombreux autres environnements.”

À un moment donné, les Chinchorros ont cessé de le laisser à la nature et ont commencé à momifier leurs morts. Ils ont commencé à les habiller avec des perruques, de l'argile et de la peinture.

Il y a quelques années, Marquet s'est associé à des archéologues et paléoanthropologues pour répondre à cette question centrale.

Ce qu'ils savaient, c'est que les premiers Chinchorros étaient des chasseurs-cueilleurs. Ils enterraient leurs morts, mais dans des tombes peu profondes à seulement un pied ou deux de la surface. Il n'a fallu qu'un peu d'érosion pour que ces morts soient révélés.

Plutôt que de préserver la chair, le peuple Chinchorro utilisait une pâte de cendres infusées de manganèse pour sculpter des «corps» sur des squelettes décharnés, dont les organes internes avaient été remplacés par de la terre.

“[Dans] la plupart des autres populations, les morts disparaissent et sont recyclés dans le système,” Marquet dit, “mais ici, ils restent.”

Les vivants rencontraient aussi les morts lorsqu'ils creusaient de nouvelles tombes. Les maladies et les empoisonnements à l'arsenic provenant de l'eau potable étaient endémiques, faisant de nombreux cadavres dans le paysage. En fait, Marquet et son équipe ont calculé que la personne moyenne rencontrerait ces momies naturelles au moins des centaines de fois dans sa vie.

"La question était de savoir pourquoi ils ont commencé à momifier leurs morts, et je pense que l'idée clé est venue de l'observation de leur environnement", a déclaré Marquet.

Il dit qu'il pense que voir toutes ces momies a inspiré les rituels de la mort des Chinchorros. Son équipe a également examiné des données sur le climat il y a des milliers d'années.

"Nous avons commencé à voir les données, et tout était comme s'aligner parfaitement", dit-il. “Nous ne pouvions pas y croire.”

Selon les données, il semble que les Chinchorros aient commencé à préserver et à décorer les cadavres à une époque où leur climat était plus humide. Il y aurait plus d'eau et plus de fruits de mer autour pour soutenir une plus grande population. Les artefacts de cette époque confirment que la population a augmenté à cette époque.

"Si vous avez plus d'individus dans une population et qu'ils commencent à interagir, il est plus probable que de nouvelles idées émergent, et une fois que de nouvelles idées émergent, elles se propageront plus rapidement", explique Marquet.

La tombe de deux momies adultes et de deux bébés Chinchorro, faisant peut-être partie de la même famille. Les archéologues pensent que les Chinchorros ont peut-être momifié leurs morts pour faire face à la persistance des corps de leurs ancêtres dans le désert aride d'Atacama.

L'idée est que l'environnement plus hospitalier donne aux gens plus de temps libre. Ils n'avaient plus besoin de tout leur temps pour la chasse et la cueillette. Ils ont eu le temps de s'occuper de leurs morts et de transmettre leurs techniques d'embaumement aux autres.

Les résultats sont publiés dans la revue Proceedings of the National Academy of Sciences.

Ces momies n'ont pas encore révélé tous leurs secrets. Les chercheurs tentent toujours d'expliquer pourquoi les nourrissons et les fœtus faisaient partie des momies sud-américaines. D'autres cultures ont réservé ce traitement à leur élite.


Revoir

Origine de T. cruzi

L'analyse phylogénétique des séquences d'ARNr 18S indique que les trypanosomes salivaires (le T. brucei clade regroupant les trypanosomes transmis par morsure) diverge des trypanosomes stercoraires (T. cruzi clade regroupant les trypanosomes transmis par contamination fécale) il y a environ 100 millions d'années [10]. Comme au même moment l'Amérique du Sud, l'Antarctique et l'Australie se séparaient de l'Afrique, il a été suggéré que T. cruzi et les trypanosomes apparentés ont évolué de manière isolée chez les premiers mammifères terrestres [11]. Cette idée est connue sous le nom d'hypothèse du super-continent sud. Sur la base de ce scénario, on pourrait s'attendre à une grande diversité de T. cruzi trypanosomes de clade chez les mammifères terrestres d'Amérique du Sud à condition qu'ils soient présents sur le continent depuis la rupture du supercontinent sud il y a 40 millions d'années [11]. Cependant, ce n'est pas le cas. Non authentique espèces ont été découvertes dans le T. cruzi clade de tout mammifère terrestre d'Amérique du Sud à ce jour [11], c'est-à-dire qu'aucune co-évolution générant des génotypes spécifiques à l'espèce hôte n'a eu lieu. De plus, comme T. cruzi les trypanosomes de clade sont également présents chez les mammifères terrestres d'Afrique et d'Australie [11], le rôle de l'isolement géographique dans l'évolution des T. cruzi est discutable.

Des preuves moléculaires récentes indiquent que T. cruzi a évolué à partir d'un trypanosome de chauve-souris, un scénario connu sous le nom d'hypothèse d'ensemencement de chauve-souris [11]. Cette idée est étayée par le fait que le parent le plus proche génétiquement caractérisé de T. cruzi est T. marinkelei de chauves-souris sud-américaines [10, 12-14]. Les deux ont divergé il y a environ 6,5 à 8,5 millions d'années [15, 16] et pourraient être considérés comme des sous-espèces (c. T.c. cruzi et T.c. marinkellei) [17]. Le récemment décrit T. erneyi et T. livingstonei trouvé chez les chauves-souris du Mozambique [18, 19], et T. dionisii des chauves-souris de l'Ancien et du Nouveau Monde [10, 12, 14, 20] sont également de proches parents de T. cruzi. De plus, T. cruzi a été détecté chez les chauves-souris d'Amérique du Sud [12, 21, 22] avec un génotype spécifique, TcBat, qui n'a été trouvé que chez les chauves-souris jusqu'à présent [23]. TcBat est le plus étroitement lié à T. cruzi TcI qui est principalement associé aux opossums et aux punaises du genre Rhodnius dans les écotopes arboricoles [11]. Sur la base de ces faits, il est raisonnable de supposer que l'ancêtre commun des membres de la T. cruzi clade était un trypanosome de chauve-souris. Vraisemblablement, les chauves-souris infectées par des trypanosomes ont colonisé l'Amérique du Sud il y a environ 7 à 10 millions d'années via l'Amérique du Nord [24]. Ensuite, diverses lignées indépendantes de trypanosomes de chauves-souris sont passées de chauves-souris à des mammifères terrestres probablement facilitée par des vecteurs invertébrés se nourrissant à la fois de chauves-souris et de mammifères terrestres vivant dans les mêmes écotopes arboricoles [10]. Un de ces commutateurs a donné lieu à T. cruzi au Pliocène [25]. La diversification de T. cruzi dans les lignées DTU actuelles, TcI-TcVI et TcBat ont commencé assez récemment il y a environ 1 à 3 millions d'années [25].

L'époque précolombienne

Il existe des preuves que peu de temps après avoir peuplé l'Amérique du Sud, les humains ont été infectés par T. cruzi. La détection la plus précoce d'un T. cruzi l'infection chez l'homme provient d'une momie Chinchorro âgée de 9 000 ans par amplification par PCR de séquences d'ADN de kinétoplasmes [26]. Les Chinchorros ont été le premier peuple identifié à s'installer le long de la région côtière sud-américaine du désert d'Atacama, dans le sud du Pérou et le nord du Chili. T. cruzi des infections ont également été trouvées dans des momies de cultures ultérieures qui ont succédé aux Chinchorros et vivaient dans la même région jusqu'à l'époque de la conquête espagnole au XVIe siècle [26]. Le taux de prévalence de T. cruzi l'infection dans ces populations était de 41 % sans aucune différence significative entre les cultures individuelles, ce qui indique que déjà à l'époque précolombienne, la maladie de Chagas était largement répandue dans les sociétés civilisées [26]. Infections avec T. cruzi ont également été détectés dans des restes humains provenant d'autres sites de fouilles archéologiques en Amérique [27]. Par exemple, T. cruzi De l'ADN a été trouvé dans un corps humain partiellement momifié de 560 ans et dans un fragment d'os humain vieux de 4 500 à 7 000 ans, tous deux découverts dans la vallée de Peruaçu, dans l'État du Minas Gerais, au Brésil [28, 29]. Un autre cas de préhistorique T. cruzi l'infection a été signalée chez une momie de 1 150 ans récupérée dans le désert de Chihuahuan près du Rio Grande au Texas [27]. En plus de la détection de T. cruzi dans les restes humains, plusieurs momies exhumées ont également montré des signes cliniques de la maladie de Chagas [26-28, 30]. D'autres preuves de la trypanosomose américaine à l'époque précolombienne proviennent de céramiques péruviennes datées des XIIIe-XVIe siècles montrant des représentations possibles de la maladie de Chagas [31]. Cela comprenait également une tête avec un gonflement unilatéral de la paupière rappelant le signe de la Romaña [31].

Sur la base des données paléoparasitologiques, il a été émis l'hypothèse que la maladie de Chagas est originaire de la région andine [32]. On pense que le peuple Chinchorro a été le premier à quitter un mode de vie nomade et à s'installer pour se lancer dans l'agriculture et l'élevage [26, 30, 31]. Lors de la colonisation, les peuples préhistoriques ont fait intrusion et participent au cycle sylvatique de T. cruzi, et progressivement un cycle domestique de transmission de la maladie de Chagas a émergé [26, 31, 32]. Le développement d'une maison T. cruzi cycle de transmission a été facilitée par la capacité de certaines espèces de punaises triatomes, en particulier T. infestans, de s'adapter facilement à une végétation plus ouverte et de développer une préférence pour les habitations humaines au fil du temps [33]. Dans ce contexte, il est important de noter que l'établissement d'établissements agricoles implique généralement un certain degré de déforestation. Surtout, la déforestation est fortement liée à une augmentation de la prévalence de la maladie de Chagas [33]. Cette connexion est étayée par le fait que la trypanosomose américaine est absente chez les habitants indigènes de la région amazonienne, qui ont utilisé différents modèles socio-environnementaux d'occupation des terres, y compris des huttes communales ouvertes défavorables à la colonisation vectorielle, une mobilité continue et l'absence d'animaux domestiques que tous ensemble entravent la transmission vectorielle de la maladie de Chagas [34].

Les temps modernes

16 ème -19 ème siècle

À partir du 16 e siècle, il existe plusieurs récits de voyageurs et de médecins décrivant des patients présentant des symptômes de maladie rappelant la trypanosomose américaine. Un premier rapport clinique suggestif relatif à d'éventuels symptômes intestinaux de la maladie de Chagas provient d'un livre publié en 1707 par le médecin portugais Miguel Diaz Pimenta (1661-1715) [35]. Il y décrivait une condition, connue sous le nom de «bicho», «qui fait que les humeurs sont conservées, ce qui fait que le patient a peu envie de manger». Cependant, une analyse plus détaillée du texte suggère que les symptômes décrits se réfèrent plus aux hémorroïdes qu'au tableau clinique d'un mégacôlon chagasique [36]. Une description plus claire du syndrome mégaviscéral de la maladie de Chagas nous vient d'un autre médecin portugais, Luís Gomes Ferreira (1686-1764), qui écrivait en 1735 que « la corruption du bicho n'est rien d'autre qu'un élargissement et une distension du rectum » [37, 38]. D'autres documents décrivaient une condition connue alors sous le nom de « mal de engasgo » qui fait probablement référence à la dysphagie, la difficulté à avaler [39-41]. Par exemple, le médecin danois Theodoro J. H. Langgaard (1813-1884), qui a émigré au Brésil en 1842, a donné la description caractéristique suivante de la maladie : « ... généralement, le bol alimentaire ne passe que jusqu'au cardia au-dessus de l'estomac. … Certains patients sont capables de forcer la descente de la nourriture dans l'estomac en buvant une petite quantité d'eau après chaque bouchée de nourriture ingérée. … En raison de la nutrition imparfaite, les patients commencent à perdre du poids, deviennent émaciés… » [37, 41]. De nombreuses autres références à la maladie de Chagas peuvent être trouvées dans un article de Guerra [42]. Tous ces récits historiques indiquent que la maladie de Chagas était présente en Amérique latine dès le début du XVI e siècle et qu'elle affectait aussi bien les indigènes que les conquistadors.

Il existe également de nombreux rapports de punaises triatomes bien avant leur rôle de vecteur pour T. cruzi a été découverte (revue dans [31] and [37]). Le récit le plus célèbre d'un insecte qui s'embrasse est probablement celui de Charles Darwin (1809-1882). Le 25 mars 1835, il note dans son journal qu'il tient pendant son voyage du Beagle : « La nuit, j'ai subi une attaque (car elle ne mérite pas moins un nom) Benchuca (une espèce de Reduvius) la grande punaise noire de la pampa. Il est très dégoûtant de sentir de doux insectes sans ailes, d'environ un pouce de long, ramper sur son corps. Avant de téter, ils sont assez maigres, mais ensuite ils deviennent ronds et gonflés de sang, et dans cet état ils s'écrasent facilement. On les trouve également dans la partie nord du Chili et au Pérou. Celui que j'ai attrapé à Iquique était très vide. Lorsqu'il était placé sur la table, et bien qu'entouré de personnes, si un doigt était présenté, l'insecte audacieux tirait immédiatement sa ventouse, faisait une charge et, s'il le permettait, faisait couler du sang. Aucune douleur n'a été causée par la blessure. Il était curieux de regarder son corps pendant l'acte de succion, car il est passé en moins de dix minutes, passant d'une forme aussi plate qu'une galette à une forme globulaire. Ce seul festin, dont le benchuca était redevable à l'un des officiers, le garda gras pendant quatre mois entiers mais, après la première quinzaine, l'insecte était tout prêt à avoir une autre tétée » [43]. Sur la base de cette rencontre avec un insecte du baiser et de ses symptômes gastriques et nerveux prolongés, il a même été émis l'hypothèse que Darwin souffrait de la maladie de Chagas plus tard dans sa vie. Cependant, la maladie de Chagas est un diagnostic des plus improbables pour la maladie chronique de Darwin, car les symptômes diminuaient avec l'âge, car il ne semblait pas présenter les symptômes typiques de la maladie chagasique et car il avait déjà certains des symptômes avant le voyage du Beagle [37] . Malgré tous ces rapports, le rôle critique des punaises triatomes dans la transmission de la maladie de Chagas est resté inconnu jusqu'en 1909.

20ième siècle

En 1908, lors d'une campagne antipaludique en faveur de la construction d'une voie ferrée dans le nord de l'État du Minas Gerais, l'hygiéniste et bactériologiste brésilien Carlos Chagas (1879-1934) (Figure 1) est mis au courant par un chemin de fer ingénieur des gros insectes hématophages qui vivaient en masse dans les habitations locales et mordaient préférentiellement les dormeurs au visage [44]. Pour voir si ces punaises abritaient des agents pathogènes potentiels, Chagas les a disséqués et a trouvé de nombreux trypanosomes dans leur intestin postérieur qu'il a nommé T. cruzi en l'honneur de son mentor, le médecin et bactériologiste brésilien Oswaldo Cruz (1872-1917) (Figure 2) [45]. Certains insectes infectés ont été envoyés à Cruz à Rio de Janeiro, où ils ont été autorisés à mordre des singes ouistitis. En 20 à 30 jours, les singes ont été infectés et de nombreux trypanosomes ont été détectés dans leur sang [44]. Peu de temps après, Chagas a également découvert que le parasite était infectieux pour plusieurs autres animaux de laboratoire [44]. Chagas était sûr d'avoir trouvé un organisme pathogène d'une maladie infectieuse humaine mais ne savait pas de quel type de maladie il s'agissait. La percée a eu lieu en 1909 lorsqu'il a été appelé pour examiner une fillette de deux ans nommée Bérénice qui était fiévreuse avec une hypertrophie de la rate et du foie et des ganglions lymphatiques enflés [44]. Au premier examen, aucun parasite n'a été trouvé mais quatre jours plus tard, le 14 avril 1909, de nombreux trypanosomes ont été repérés dans son sang avec une morphologie similaire à ceux précédemment détectés chez des ouistitis infectés [44]. Chagas avait découvert une nouvelle maladie humaine qui porta bientôt son nom. Il a donné une description clinique détaillée de la phase aiguë de la maladie et a lié l'infection à certains symptômes chroniques de la maladie, ce qui était remarquable étant donné que la phase chronique de la trypanosomose américaine apparaît généralement des décennies après la première inoculation avec T. cruzi (revue dans [46]). Fait intéressant, sa première patiente, Bérénice, n'a jamais développé de maladie de Chagas chronique déterminée et est décédée à l'âge de 73 ans de causes non liées [47]. Cependant, elle a été infectée par T. cruzi toute sa vie comme l'a confirmé l'isolement de parasites à l'âge de 55 et 71 ans [47]. En 1912, Chagas rapporta qu'il avait détecté T. cruzi chez un tatou et a ainsi trouvé le premier hôte réservoir sylvatique [48]. Progressivement, de plus en plus d'animaux réservoirs sylvatiques de la maladie de Chagas ont été découverts fournissant la preuve d'un cycle enzootique de T. cruzi.

Carlos Ribeiro Justiniano das Chagas dans son laboratoire de l'Institut fédéral de sérothérapie de Manguinhos, Rio de Janeiro. L'hygiéniste, scientifique et bactériologiste brésilien a identifié le parasite protozoaire T. cruzi comme agent causal de la maladie de Chagas. Photo prise sur Wikimedia Commons.


Les momies Chinchorro vieilles de 7 000 ans des Andes - Histoire

Une publication de l'Institut archéologique d'Amérique

Rendre les morts belles : les momies comme art 16 décembre 1998
par Bernardo T. Arriaza, Russell A. Hapke et Vivien G. Standen
Novembre est le mois des morts. Les défunts ont été retirés de leurs tombes, habillés de riches vêtements et de plumes. Ils donnaient à manger et à boire aux morts. Les gens dansaient et chantaient avec les morts, les promenaient dans les rues.

--Guamán Poma de Ayala
Nueva Corónica y Buen Gobierno (1615)

Les restes d'une femme vieille de 5 000 ans, momifiée dans le style noir (donné d'un masque d'argile enduit de manganèse noir) et entouré d'os de baleine ont été récupérés sur le site d'El Morro au centre-ville d'Arica, au Chili, en 1983. (© Philippe Plailly/EURELIOS) [IMAGE PLUS GRANDE]

Les missionnaires travaillant au Pérou après la conquête espagnole étaient dégoûtés par les Incas vénérant les restes momifiés de leurs ancêtres. Pendant les fêtes religieuses, les corps préservés des seigneurs incas étaient somptueusement vêtus, exposés publiquement et même donnés des tasses de chicha, ou de la bière de maïs, pour trinquer les uns aux autres et aux vivants. Alors que de telles pratiques étaient détestées par les Espagnols, elles jouaient un rôle essentiel dans la vie des peuples andins pour qui la mort n'a pas marqué la fin d'une vie mais une période de transition au cours de laquelle les âmes des défunts devaient être soignées et diverties, facilitant leur passage dans l'au-delà. En échange d'une telle hospitalité, on croyait qu'ils intercéderaient auprès des dieux en faveur des vivants pour assurer la fertilité et de bonnes récoltes.

Les Incas ont été les derniers d'une longue lignée de peuples andins à préserver et à exposer les restes de leurs ancêtres qui ont commencé avec les Chinchorro, un peu connu des pêcheurs qui habitaient une étendue de 400 milles de la côte sud-américaine - d'Ilo dans le sud du Pérou à Antofagasta dans le nord du Chili, il y a plus de 7 000 ans.

Vers le début du cinquième millénaire av. les Chinchorro ont commencé à momifier leurs morts, à éviscérer les cadavres et à décharner les os. Le squelette serait remonté, renforcé avec des bâtons, et les organes internes seraient remplacés par de l'argile, des fibres de camélidés et des plantes séchées, tandis que les muscles seraient recréés avec de minces faisceaux de roseaux sauvages et d'herbes marines. Le corps serait alors « retapissé » avec la peau du défunt, qui aurait été soigneusement retirée et mise de côté. Une peau de lion de mer a été ajoutée pour combler les lacunes. Le corps entier était ensuite recouvert d'une pâte de frêne et recouvert d'une couche de manganèse noir brillant ou, plus tard, d'ocre rouge brillant. Beaucoup de momies avaient des masques en argile avec des traits du visage soigneusement modelés et des organes sexuels en argile, et portaient des casques en argile élaborés ou des perruques en cheveux humains d'environ deux pieds de long. Jusqu'à présent, quelque 282 "momies" Chinchorro ont été trouvées dans des cimetières tels que El Morro, Camarones Cove et Patillos. Parmi ceux-ci, 149 ont été créés par des artisans-morticiens de Chinchorro, le reste a été naturellement desséché dans le sable chaud et sec du désert d'Atacama.

La plus ancienne momie connue, celle d'un enfant d'un site de la vallée de Camarones, à 60 miles au sud d'Arica, date d'env. 5050 av. Au cours des 3 500 années suivantes, la momification du Chinchorro a évolué à travers trois styles distincts - noir, rouge et enduit de boue - avant que la pratique ne s'éteigne au cours du premier siècle avant JC.

Un diorama exposé au Museo Arqueologico San Miguel de Azapa montre la côte chilienne et les activités quotidiennes des pêcheurs à la fin de la période Chinchorro il y a environ 2 000 ans. (&copie Philippe Plailly/EURELIOS) [GRAND IMAGE]

Le style noir (vers 5050-2500 av. J.-C.) était de loin le plus complexe. Le corps a été complètement démembré et remonté avec tout sauf les os et la peau remplacés par de l'argile, des roseaux et divers matériaux de rembourrage. Un masque d'argile incisé de petites fentes pour les yeux et la bouche était placé sur le visage pour donner au corps l'impression d'un sommeil paisible. D'un point de vue technique, une momie noire, avec son cadre intérieur en os et en bois, ses couches intermédiaires et de pâte de frêne, et son revêtement extérieur en peau d'homme et de lion de mer ressemblait plus à une statue qu'à une momie, une œuvre d'art. Aujourd'hui, ces momies sont extrêmement fragiles en raison de la désintégration de l'argile crue.

Vers 2500 avant JC, le noir est passé de mode, reflétant peut-être un changement d'idéologie. Il est également possible que le manganèse se soit raréfié. Pendant les cinq siècles suivants, les corps ont été finis avec de l'ocre rouge, que l'on trouve en abondance près d'Arica. Le processus de momification a également changé. Les cadavres n'étaient pas totalement désarticulés comme ils l'étaient avec les momies noires. Au lieu de cela, la tête a été retirée pour extraire le cerveau tandis que des incisions soignées ont été pratiquées sur les bras, les jambes et l'abdomen pour retirer les muscles et les organes internes, qui ont été remplacés par des roseaux, de l'argile, des bâtons et de la fourrure de lama. Une fois le corps rempli, les incisions ont été suturées avec des cheveux humains à l'aide d'une aiguille à épine de cactus. Les cavités corporelles de nombreuses momies rouges montrent des signes de brûlure, suggérant qu'elles avaient été séchées avec des charbons ardents. Avec le style rouge est également venu un changement dans la sculpture des masques en argile. La bouche et les yeux ouverts transmettent un sentiment de vigilance plutôt que de sommeil. The open mouth may foreshadow the Inka practice of feeding and talking to the ancestors. It may have also served to ease the return of the soul should it wish to reinhabit the body.

A group of mummies excavated at the El Morro-1 site in 1983 includes two adults and three children. The adults and two of the children were mummified in the black style some 5,000 years ago. The child, at bottom, was mummified in the red style a millennium later. (© Philippe Plailly/EURELIOS) [LARGER IMAGE]

By the end of the third millennium, complex mummification had ceased among the Chinchorro and bodies were simply desiccated, covered with a thick layer of mud, and buried.

Wear and tear, especially on the black and red mummies, as well as extensive repairs and repainting, suggest that they may have been displayed in family or communal shrines or used in processions for many years before being interred in groups of four, five, or six individuals, likely related. Few burial goods were placed in the graves, but most objects present were associated with fishing--harpoons, shell and cactus fishhooks, weights, and basketry.

Why did these ancient people go to such extraordinary lengths to preserve their dead? Though we have no written records of the ancient Chinchorro, we believe that their relationship with the dead was much like that of their Inka descendants, the mummies providing that vital link between this world and the next. But these well-preserved remains may have served another purpose as well. We believe that they represent the earliest form of religious art found in the Americas.

The hand of a child, naturally mummified, is wrapped with reeds. (© Philippe Plailly/EURELIOS) [LARGER IMAGE]

It is not surprising that the Chinchorro mummies have not been viewed as works of art, but as an unusual mortuary expression of an early Andean people. In many cultures icons exist as part of propitiation rites rather than as items to be collected. Religious art is then the expression of the believers attempting to reach the gods. The symbolism in religious art is context-specific, often associated with mythical heroes, deities, or ancestors. However, the icon is often not as important as what it represents.

How then do the Chinchorro mummies fit this paradigm of religious art? We see the black and red Chinchorro mummies as art because of the plasticity of their shapes, colors, and the mixed media used in their creation. These statues, the encased skeletons of departed ones, became sacred objects to be tended and revered by Chinchorro mourners.

Leticia Latorre Orrego inspects the remains of an infant mummified in the black style. This mummy was exhumed from the El Morro-1 site in 1983. (© Philippe Plailly/EURELIOS) [LARGER IMAGE]

Perhaps the most interesting aspect of Chinchorro mortuary practice was the democracy with which it was carried out. In contrast to the Egyptians, who mummified kings and nobility, the Chinchorro show no discrimination in age, sex, or social status in the mummification of their dead. The mummification of children is particularly fascinating, since in cultures throughout the world they receive little if any mortuary attention, especially those who never lived--the stillborn. The Chinchorro seemed to honor all human beings whether they contributed to society or not, paying particular attention to those who never achieved their potential. In the minds of the Chinchorro, life as a mummy may have been viewed as a second chance.

The Chinchorro mummies deserve much more attention than they have received from scholars, not only because they are now the oldest examples of intentionally mummified human remains, but because they are powerful artistic accomplishments of an ancient society.

Laboratory assistant Leticia Latorre Orrego of the Museo Arqueologico San Miguel de Azapa catalogs remains recovered in 1997 during the construction of a train depot in Arica. (© Philippe Plailly/EURELIOS) [LARGER IMAGE]

Bernardo T. Arriaza is an associate professor of anthropology at the University of Nevada, Las Vegas and an adjunct researcher at the Universidad de Tarapacá, Arica, Chile. Il est l'auteur de Beyond Death: The Chinchorro Mummies of Ancient Chile (Smithsonian Institution Press, 1995). Russell A. Hapke, a graduate of the University of Nevada, Las Vegas, is director of Branson Illustrations, Co. Vivien G. Standen is a professor and researcher at the Museo Arqueologico San Miguel de Azapa, Universidad de Tarapaca, Arica, Chile. She has extensively studied the Chinchorro mummies of the El Morro-1 site. This research was in part supported by Fondecyt grant No. 1970525 and by National Geographic Society grant No. 5712-96.

Arriaza, B. Beyond Death: The Chinchorro Mummies of Ancient Chile. Smithsonian Institution Press, 1995. In the first book written in English about the Chinchorro culture, the author reconstructs daily life, and challenges our assumption that preceramic cultures had a simple socioreligious life.

Allison, M. "Chile's Ancient Mummies." Histoire naturelle 94:10 (1995), pp. 74-81. Describes the events that led to the discovery of the Chinchorro mummies in 1983 and discusses mummification techniques and health.

Standen, V. "Temprana complejidad funeraria de la cultura Chinchorro (norte de Chile)." Latin American Antiquity 8:2 (1997), pp.134-156. Presents a detailed bioarchaeological study of the El Morro-1 site in Arica.

During the nineteenth century, mummies from the Andes were exhibited in Paris, where they inspired European artists to new heights. The crouched position of Inka mummies inspired Paul Gauguin's figures in the famous paintings Life and Death et Veille. The "expression of agony" in them, which is a normal phenomenon, did not escape the eyes of Norwegian artist Edvard Munch, who immortalized the expression in a series of paintings entitled The Scream.


Centuries of Poison-Laced Water Gave These People a Tolerance to Arsenic

Any crime drama connoisseur can tell you: arsenic is a killer. At high doses, it can lead to skin lesions, liver damage, cancers, multi-organ failure and cardiac arrest. But most instances of arsenic poisoning don’t come from a murder plot. Rather, the naturally occurring toxin most typically enters the body through environmental or occupational exposure.

That’s the case for one remote village in the Andes, where arsenic leaches into the drinking water from volcanic bedrock below. When tested, the water in San Antonio de los Cobres was found to contain 20 times the level of arsenic deemed safe by the World Health Organization. And this isn’t a new development: analyses of 400- toه,000-year-old mummies from the region have shown evidence of high arsenic levels in their hair.

So, how have residents been able to survive for centuries at the site? As a new study indicates, the key is in their genes.

A team of scientists analyzed the DNA of 124 women from the northern Argentina village and discovered that “about a quarter of the population had picked up a cluster of mutations in the gene that processes arsenic into a less toxic form,” NPR reports. The genetic difference allows villagers to more quickly process the poison, thereby flushing it from their system faster than the average person. The researchers speculate that those with this genetically-enhanced arsenic tolerance were more likely to survive and pass the trait on to their descendants.

Researchers still aren’t completely sure how the mutation works within the body, and they haven’t yet performed testing on arsenic’s specific effects on the population of San Antonio de los Cobres. But, though genetic mutations providing protection from arsenic are found in peoples all over the world, this study is the first to show “evidence of a population uniquely adapted to tolerate the toxic chemical,” Oxford University Press reports.

This little village isn’t the only locale dealing with naturally high arsenic levels. Comme Semaine d'actualités notes, “more than 100 million people are exposed to elevated levels of arsenic in their drinking water.” Though the U.S. has regulations and testing to prevent unsafe levels of the toxin in water, it still exists in mostly small concentrations in certain regions. To see where in the country trace elements are present, check out this map drawn up by the U.S. Geological Survey. 

About Laura Clark

Laura Clark is a writer and editor based in Pittsburgh. She's a blogger with Smart News and a senior editor at Pitt magazine.


An Unlikely Driver of Evolution: Arsenic

Around 11,000 years ago, humans first set foot in the driest place on Earth.

The Atacama Desert straddles the Andes Mountains, reaching into parts of Chile, Peru, Bolivia and Argentina. Little rain falls on the desert — some spots haven’t received a single drop in recorded history.

But the people who arrived at the Atacama managed to turn it into a home. Some Atacameños, as they are known today, fished the Pacific. Others hunted game and herded livestock in the highlands. They mummified their dead, decorating them with ceremonial wigs before leaving them in the mountains.

Those mummies reveal a hidden threat in the Atacama. When scientists analyzed the hair in 7,000-year-old mummy wigs, they discovered high levels of arsenic. Through their lives, the Atacameños were gradually poisoned.

Arsenic can poison people today through exposure to pesticides and pollution. But arsenic is also naturally present in the water and soil in some parts of the world. The Atacama Desert, sitting on top of arsenic-rich volcanic rock, is one of them. The concentration of arsenic in Atacama drinking water can be 20 times higher than the level considered safe for human consumption.

Now a team of scientists has discovered that the arsenic of the Atacama Desert didn’t just make people sick. It also spurred their evolution.

In a new study in the journal Molecular Biology and Evolution, researchers report that over the years the Atacameños became more resistant to arsenic, thanks to natural selection. It is the first documented case of natural selection in humans for a defense against an environmental poison.

Jonathan K. Pritchard, a geneticist at Stanford University who was not involved in the study, called the results “convincing” and a new addition to “a very small number of known human selection signals.”

The liver defends the body against arsenic by tacking on extra carbon and hydrogen atoms to the element. Those extra atoms make arsenic less toxic and easier to draw out of the bloodstream in the kidneys, so that it can be flushed out of the body with urine.

In the late 1990s, researchers discovered that most Atacameños detoxify arsenic at an unusually high rate. Recently a group of researchers in Sweden went searching for the genes that make the Atacameños so unusual.

The scientists collected urine and blood from women in a village in Argentina called San Antonio de los Cobres. Levels of arsenic in their urine were used to determine how well each woman’s body detoxified the poison.

The scientists also sequenced over a million short segments of DNA in the women’s genomes. They looked for genetic variants shared by the women able to rid themselves of arsenic most efficiently.

These women all shared a distinctive stretch of DNA on chromosome 10, the scientists found. That stretch contains a gene called AS3MT, which encodes a liver enzyme that helps detoxify poisons.

“It’s a confirmation that this gene is really, really important for arsenic excretion,” said Mattias Jakobsson, a professor of genetics at Uppsala University and a co-author of the new study.

Dr. Jakobsson and his colleagues then compared the DNA in people from San Antonio de los Cobres with DNA from people in Peru and Colombia who don’t have to drink arsenic-laced water. For the most part, their DNA was nearly identical. There was only one major difference: the stretch of DNA that contains the AS3MT gene. About 70 percent of people in San Antonio de los Cobres have the variant that lets them resist arsenic.

When people first arrived in the Atacama Desert, the scientists concluded, a few of them carried this mutation. Because there was no way to avoid ingesting arsenic, the mutation immediately became important to their survival.

“If you settle in this area and there is one stream, there aren’t many options for getting water,” said Karin Broberg, a geneticist at the Karolinska Institute and a co-author of the study.

The Atacameños began to suffer from chronic arsenic poisoning, which can lead to cancer, skin lesions, and a weakening of the immune system in babies. The people who carried the protective mutation were able to detoxify the arsenic faster, perhaps by making extra copies of the AS3MT enzyme.

“It’s not a magic cure,” said Dr. Jakobsson. “If you have the protective variant, you’re not going to have a perfect life drinking a lot of arsenic. But the effects are probably smaller.”

That difference meant that people with the mutation survived to have more children than people who lacked it. Over thousands of years, natural selection made it more common.

Scientists have documented several cases in which humans have experienced strong natural selection over the past thousands of years. In some parts of Africa, some individuals evolved resistance to malaria. In northwestern Europe and elsewhere, natural selection favored genes that let adults digest milk. In Tibet, it favored genes for survival at high altitudes.

The new study on the Atacameños, by contrast, shows that toxic chemicals can also drive human evolution.

Understanding how it happened may help guide public health measures to reduce the suffering caused by arsenic poisoning, which threatens an estimated 200 million people worldwide. And it can also help scientists understand how we detoxify chemicals like arsenic, a process that is still fairly mysterious.

“If you find a signal of natural selection, then you know this has been a huge issue for human survival in the past,” Dr. Jakobsson said.


Landscape of Dead Bodies May Have Inspired First Mummies

Trekking through Chile's Atacama Desert 7000 years ago, hunter-gatherers known as the Chinchorro walked in the land of the dead. Thousands of shallowly buried human bodies littered the earth, their leathery corpses pockmarking the desolate surroundings. According to new research, the scene inspired the Chinchorro to begin mummifying their dead, a practice they adopted roughly 3000 years before the Egyptians embraced it.

Archaeologists have long studied how the Chinchorro made their mummies, the first in history, says ecologist Pablo Marquet of the Pontifical Catholic University of Chile in Santiago. After removing the skin to be dried, the hunter-gatherers scooped out the organs and stuffed the body with clay, dried plants, and sticks. Once they reattached the skin, embalmers painted the mummy shiny black or red and put a black wig on its head. Covering the corpses' faces were clay masks, some molded into an open-mouthed expression that later inspired Edvard Munch's famous painting The Scream.

Few scientists have tackled the mystery of why the Chinchorro started to mummify their dead in the first place. Complicated cultural practices such as mummification, Marquet says, tend to arise only in large, sedentary populations. The more people you have in one place, the more opportunity for innovation, development, and the spread of new ideas. The Chinchorro don't fit that mold. As nomadic hunter-gatherers, they formed groups of about only 100 people.

To solve the mystery, Marquet and his colleagues needed to go back in time. Using data from ice cores in the Andes, the researchers reconstructed the climate of the region where the Chinchorro lived: the northern coast of Chile and the southern coast of Peru, along the western edge of the Atacama Desert. Before 7000 years ago, the area was extremely arid, the team found, but then it went through a wetter period that lasted until about 4000 years ago. Analyses of carbon-dated Chinchorro artifacts, such as shell piles (known as middens) and mummies, suggest that the rainier conditions supported a larger population, peaking about 6000 years ago.

The team calculated, based on the demographics of hunter-gatherers, that a single Chinchorro group of roughly 100 people would produce about 400 corpses every century. These corpses, shallowly buried and exposed to the arid Atacama climate, would not have decomposed, but lingered. Given that the Chinchorro settled the Atacama coast roughly 10,000 years ago, the researchers argue that by the time the practice of mummification started about 7000 years ago, a staggering number of bodies would have piled up. A single person was likely to see several thousand naturally mummified bodies during his or her lifetime, the team reports online today in the Actes de l'Académie nationale des sciences. The number increased over the years, until mummies "became part of the landscape," Marquet says.

This constant exposure to natural mummies may have led to a cult of the dead involving artificial mummification. "The dead have a huge impact on the living," Marquet says, citing work by psychologists and sociologists that shows that exposure to dead bodies produces tangible psychological and social effects, often leading to religious practices. "There's a conflict between how you think of someone alive and dead," he says. Religious practices and ideas—such as funerals, wakes, and the belief in ghosts—help resolve that conflict. "Imagine living in the barren desert with barely anything, just sand and stone," he says. Barely anything, that is, except for hundreds, if not thousands, of dead bodies that never decay. One would feel "compelled somehow to relate" to the corpses, he says, speculating that the Chinchorro made mummies in order to come to terms with the continued presence of their dead. When the climate turned dry again and food supplies dwindled, Marquet says, the population dropped. The complex Chinchorro embalming practices also petered out around that time.

Vicki Cassman, an anthropologist and art conservator at the University of Delaware, Newark, who specializes in Andean archaeology, says she's impressed with the study's multidisciplinary approach and agrees that this could explain the Chinchorro practice of mummification. Applying an ecological population model to explain the development of mummification is a fresh approach and "as convincing an argument as we have been able to get to date." However, she says, our understanding of the ideological complexity that led to Chinchorro mummies still needs "fleshing out." "I know," she jokes. "Bad pun."

Emily Underwood

Emily is a contributing correspondent for Science, covering neuroscience.


Mummies, moai make Chile magical

Soon after exploring sacred sites of the beyond-bizarre Birdman Cult, I found myself again in stony awe. I was on perhaps the remotest inhabited island on Earth — dinky Easter Island — where a gaggle of ancient, far-famed stone-carved huge-headed “moai” statues blankly stared into space, a color-frenzied setting sun turning them supernaturally spectacular. (I was the size of one of their ears.)

If their pursed lips could talk, they’d tell about this isle’s wacky history of tribal warfare, long-fingernailed “Birdman” rulers and maybe cannibalism, but instead they mutely gazed atop stone altars on a grassy coastal plain, their backs to cobalt seas spraying against black lava rocks. To add to the this-can’t-be-real factor, a half-dozen of the island’s many friendly, well-fed stray dogs romped with each other in front of the hallowed megaliths. Then several wild stallions, manes flowing, galloped by hundreds of horses roam freely among the moai.

Moai and mummies. That’s what yanked me to two vastly different destinations in Chile. Before flying to globally known, Polynesian-flair Easter Island, I traveled to Chile’s little-known most northern city, Arica, to see the world’s oldest mummies and walk over glass atop an unearthed graveyard of an extinct people. In Easter Island, the marquee draw is 887 moai statues who still spellbindingly loom throughout the windswept unspoiled terrain.

This was a journey into two mystery-shrouded cultures. The prehistoric Chinchorro fisherfolk on mainland Chile elaborately mummified every dead soul in their society for reasons unknown. And on Easter Island, Rapa Nui natives between A.D. 1000 and 1600 deified VIP ancestors by chiseling statues up to 33 feet tall and 80 tons and somehow lugging them miles to ceremonial platforms, both brain-boggling feats.

The moai, Easter Island

There’s a mystical pull on this tantalizing South Pacific tropical outpost — it could be from its revered magnetic boulder, the “Navel of the World.” Or because Easter Island, which locals call by its Polynesian name, Rapa Nui, is in the blissful boonies. (To get here, it takes a six-hour, once-daily flight from Chile’s capital, Santiago. Before that, you’ll spend a day flying to Santiago from San Diego.)

Annexed by Chile in 1888, Easter Island — named by Europeans who dropped anchor that holiday in 1722 — is a scene-stealing, 63-square-mile wide-open expanse of Ireland-reminiscent green pastures, rolling hills and occasional cows blocking roads. The only town, funky Hanga Roa, is basically two parallel streets, one abutting the pristine, jagged-cliff coast where you’ll tread past a rustic cemetery adorned by a sculpted wood rooster before coming upon a grouping of moai. A lone sentinel has been restored with peering white coral eyes.

“When the eyes were put in, the moai came alive and had the spiritual power,” my guide Ata said. “They had their backs to the ocean so they could watch over and protect the villages.”

My neck hair rose at the volcanic quarry where nearly 400 moai remain scattered in various stages of completion, just as when, who knows why, they were abandoned by obsessive craftsmen 500 years ago. Like a freaky moai memorial garden, some tiki-ish behemoths are buried by erosion up to their shoulders. Apparently, moai went from representing exalted ancestors to being pure ego trips — an unfinished moai that probably took 20 years of labor measured seven stories. No wonder things turned ugly. The Rapa Nui had deforested the island, and with food and water scarce, clans began warring and possibly eating each other. They knocked down rival tribes’ moai, decapitating statues and gouging out the all-potent eyes.

Enter the Birdman Cult. Yep, this lost civilization gets kookier. To stop the killing and choose a ruler, each clan picked a competitor who raced each other to find the season’s first sooty tern egg. “They had to jump off a steep cliff and then swim in shark-infested waters. Many died,” said our guide. We were looking out from the cult’s petroglyph-adorned Orongo ceremonial village to the islet where the winner strapped the egg in a tiny basket around his forehead before swimming back. His patron became the Birdman to look the part, that guy shaved his head and grew his fingernails to mimic claws.

The next day, we were bowled over by the blockbuster — Ahu Tongariki’s 15 furrowed-brow, volcanic-gray, tsunami-surviving rock stars backlit by a brilliant blue sky (one moai oddly resembled Richard Nixon). As if this island hadn’t already possessed me, when I returned that night to the energy-ooming Hangaroa Eco Village & Spa — it is styled after the Birdman Cult’s stone ceremonial village — I ran into three chestnut-colored wild horses trotting past the moonlit pool. You can’t begin to dream this stuff up.

The mummies, Arica

I’m mesmerized by mummies. So before Easter Island, I journeyed to an authentic region of Chile near Bolivia and Peru and gazed at archaeological A-listers — clay-coated 7,000-year-old beings, some with open mouths reminiscent of Edvard Munch’s acclaimed painting “The Scream.” The mummies of South America’s Chinchorro culture — up for UNESCO World Heritage consideration — are the oldest on Earth, predating the Egyptians by 2,000 years, and so insanely intricate they’re considered mortician works of art. In the laid-back coastal city of Arica, mummies have been dug up all over the place.

What makes them so significant is that the Chinchorro sophisticatedly prepared everyone, including miscarried fetuses, for their afterlife (the Egyptians only mummified kings and the elite). And what a process — as far back as 5000 B.C., the Chinchorro removed the dearly departed’s brains and organs, stuffed their insides with grass, ash and animal hair, used sticks to strengthen the body, delicately reattached their skin, affixed a wig of human hair, applied a clay paste and painted the body black. You can see 120 mummies (some parts so preserved, fleshy fingers are intact) at the University of Tarapaca’s well-designed Museo Arqueologico. Scholars suggest the mummies may have been worshipped as ancestors or displayed by relatives who interacted with them.

Elsewhere in town, I walked on a glass floor over the remains of 32 Chinchorro men, women and babies lying in dirt in their graveyard. Items to be used in the hereafter, such as vegetable fiber mats, shell fishing hooks and seabird feathers, accompanied them. The millenniums-old mummies, many rotted to skeletons, were discovered in 2004 when a colonial house was being excavated for a hotel. Too fragile to be moved, they now comprise the university’s Museo de Sitio Colon 10.

To see more of Chile (sans mummies), I’d adventure out from Arica, traveling hours by car on dusty, two-lane Highway 11 through arid landscapes dotted with llamas, alpacas, camel-like vicuñas, rare “candelabra cactus” and sleepy Andean villages. I gasped (14,820 feet altitude!) at the beauty of Lake Chungara, ringed by majestic snow-capped volcanoes reflected in mirrored waters. A perfect respite before jetting to enigmatic Easter Island and pondering if multi-ton moai could’ve “walked” to their anointed spots.


Chinchorro Mummies: Bodies 'Littered The Earth' In Chile's Atacama Desert 7,000 Years Ago, Study Says

Trekking through Chile's Atacama Desert 7000 years ago, hunter-gatherers known as the Chinchorro walked in the land of the dead. Thousands of shallowly buried human bodies littered the earth, their leathery corpses pockmarking the desolate surroundings. According to new research, the scene inspired the Chinchorro to begin mummifying their dead, a practice they adopted roughly 3000 years before the Egyptians embraced it.

Archaeologists have long studied how the Chinchorro made their mummies, the first in history, says ecologist Pablo Marquet of the Pontifical Catholic University of Chile in Santiago. After removing the skin to be dried, the hunter-gatherers scooped out the organs and stuffed the body with clay, dried plants, and sticks. Once they reattached the skin, embalmers painted the mummy shiny black or red and put a black wig on its head. Covering the corpses' faces were clay masks, some molded into an open-mouthed expression that later inspired Edvard Munch's famous painting The Scream .

Few scientists have tackled the mystery of why the Chinchorro started to mummify their dead in the first place. Complicated cultural practices such as mummification, Marquet says, tend to arise only in large, sedentary populations. The more people you have in one place, the more opportunity for innovation, development, and the spread of new ideas. The Chinchorro don't fit that mold. As nomadic hunter-gatherers, they formed groups of about only 100 people.

To solve the mystery, Marquet and his colleagues needed to go back in time. Using data from ice cores in the Andes, the researchers reconstructed the climate of the region where the Chinchorro lived: the northern coast of Chile and the southern coast of Peru, along the western edge of the Atacama Desert. Before 7000 years ago, the area was extremely arid, the team found, but then it went through a wetter period that lasted until about 4000 years ago. Analyses of carbon-dated Chinchorro artifacts, such as shell piles (known as middens) and mummies, suggest that the rainier conditions supported a larger population, peaking about 6000 years ago.

The team calculated, based on the demographics of hunter-gatherers, that a single Chinchorro group of roughly 100 people would produce about 400 corpses every century. These corpses, shallowly buried and exposed to the arid Atacama climate, would not have decomposed, but lingered. Given that the Chinchorro settled the Atacama coast roughly 10,000 years ago, the researchers argue that by the time the practice of mummification started about 7000 years ago, a staggering number of bodies would have piled up. A single person was likely to see several thousand naturally mummified bodies during his or her lifetime, the team reports online today in the Proceedings of the National Academy of Sciences . The number increased over the years, until mummies "became part of the landscape," Marquet says.

This constant exposure to natural mummies may have led to a cult of the dead involving artificial mummification. "The dead have a huge impact on the living," Marquet says, citing work by psychologists and sociologists that shows that exposure to dead bodies produces tangible psychological and social effects, often leading to religious practices. "There's a conflict between how you think of someone alive and dead," he says. Religious practices and ideas—such as funerals, wakes, and the belief in ghosts—help resolve that conflict. "Imagine living in the barren desert with barely anything, just sand and stone," he says. Barely anything, that is, except for hundreds, if not thousands, of dead bodies that never decay. One would feel "compelled somehow to relate" to the corpses, he says, speculating that the Chinchorro made mummies in order to come to terms with the continued presence of their dead. When the climate turned dry again and food supplies dwindled, Marquet says, the population dropped. The complex Chinchorro embalming practices also petered out around that time.

Vicki Cassman, an anthropologist and art conservator at the University of Delaware, Newark, who specializes in Andean archaeology, says she's impressed with the study's multidisciplinary approach and agrees that this could explain the Chinchorro practice of mummification. Applying an ecological population model to explain the development of mummification is a fresh approach and "as convincing an argument as we have been able to get to date." However, she says, our understanding of the ideological complexity that led to Chinchorro mummies still needs "fleshing out." "I know," she jokes. "Bad pun."

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