Pourquoi Hannibal n'a-t-il pas attaqué Rome après la bataille de Cannes ?

Pourquoi Hannibal n'a-t-il pas attaqué Rome après la bataille de Cannes ?



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Hannibal Barca a vaincu 8 légions romaines lors de la bataille de Cannes. A cette époque, Carthage contrôlait également l'Hispanie. Pourquoi Hannibal ne s'est-il pas emparé de Rome à ce moment-là ?


Réponse courte:

  • Son armée était trop petite pour attaquer ou assiéger en toute sécurité Rome
  • Rome elle-même reste défendue par deux légions et une population importante et conscriptible
  • Marcher et assiéger Rome dépassait ses capacités logistiques
  • Il ne peut pas vaincre Rome de manière réaliste alors que ses alliés latins et italiens sont restés fidèles

L'analyse traditionnelle est que Hannibal n'aurait probablement pas pu prendre Rome, et peut-être plus important encore, a connu qu'il ne pouvait pas, malgré ses brillantes victoires sur le terrain. Une analyse complémentaire est qu'en reconnaissance de cela, sa stratégie préférée est de perturber les alliances de Rome.

Les villes tombent généralement de l'une des trois manières suivantes : être affamées jusqu'à se soumettre, être prises de force ou se rendre carrément. Rome était catégoriquement contre la paix, comme en témoigne leur rejet des termes d'Hannibal (et probablement, en raison de la connaissance de leur propre force). Un siège réussi était tout aussi improbable ; malgré ses défaites dévastatrices, Rome est restée très peuplée avec beaucoup de main-d'œuvre. Alors que les alliés romains en Italie restaient fidèles, l'armée d'Hannibal était trop isolée et trop petite pour affronter Rome seule.

Le prolifique écrivain des guerres puniques, le professeur John Francis Lazenby de l'Université de Newcastle, propose des arguments convaincants sur les difficultés qu'Hannibal aurait rencontrées à Rome :

Lazeby avance plusieurs raisons pour lesquelles Hannibal n'a pas marché sur Rome : Rome était à 400 kilomètres, et il y avait deux légions dans la ville pour la défendre, ainsi que les membres masculins de la population ; Rome avait encore des troupes et pouvait en lever d'autres ; si Hannibal pourrait prendre Rome rapidement était incertain et un siège pourrait s'éterniser ; aussi les objectifs d'Hannibal étaient de détacher les alliés latins et italiens de Rome. Hannibal ne voulait pas d'une guerre à mort avec Rome ; la guerre était à propos de dignitas et d'imperium, et il proposa la paix, bien que son ambassadeur à Rome, Carthalo, fut refoulé par les ordres de Marcus Junius Pera, dictateur de 216.

- Dillon, Matthew et Lynda Garland. Rome antique : Un livre de référence. Routledge, 2013.

C'est AFAIK l'opinion prédominante. Il existe d'autres points de vue sur les raisons pour lesquelles Hannibal n'a pas pu prendre Rome, mais je doute que beaucoup pensent qu'Hannibal a eu un moment de folie et a choisi de ne pas marcher sur Rome sans raison valable. Par exemple, le professeur John F. Shean a soutenu qu'Hannibal était limité par la logistique.

En tout cas, il est peu probable qu'Hannibal ait pu envisager de manière réaliste de marcher sur Rome depuis Cannes. Shean soutient de manière convaincante que les campagnes d'Hannibal étaient largement dictées par sa situation logistique, et que après Cannes, son armée eut à peine quelques jours de ravitaillement, sans parler d'une marche de trois semaines. S'il s'était rendu à Rome, le siège suivant aurait pu durer des mois, voire des années, posant un cauchemar logistique puisque les possibilités de recherche de nourriture de son armée auraient été limitées en étant stationnées en permanence à un moment donné. Même si Hannibal avait voulu poursuivre sa victoire à Cannes en marchant sur Rome, il est incroyablement peu probable qu'il aurait pu le faire.

- Daly, Grégoire. Cannes : L'expérience de la bataille dans la deuxième guerre punique. Presse de psychologie, 2003.


(Reportez-vous à la carte ci-dessous)

Après la bataille de Cannes (2 août 216 av. J.-C.), Hannibal se rendit immédiatement à Compsa (1), où il installa une base et prit une partie de ses forces et les envoya en mission pour rassembler des alliés dans cette région. Il rassembla alors son armée principale et se rendit à Naples (2) où il espérait prendre le contrôle d'un port maritime. Quand il est arrivé à Naples, il a découvert qu'il avait des murs très solides et était déterminé à lui résister, alors il est passé à côté et est allé à Capoue (3), une grande ville. A Capoue, la ville accepta de s'allier avec lui et il occupa la ville, bien qu'il y eût des dissidents. Il a ensuite tourné vers le sud pour réduire Nola (4), une ville plus petite. Nola s'est soumise à Hannibal. Cependant, le préteur romain Marcellus (points bleus) venant de Cassino a fait revenir Capoue à Rome, puis a filé Hannibal à Nola. Hannibal a ensuite abandonné Nola et s'est d'abord rendu sur la côte pour voir s'il pouvait accéder à un port, mais les forces à Naples étaient devenues encore plus fortes, alors il est allé à Nuceria (5), qu'il a assiégé et finalement capturé par la force, brûlant la ville au sol. Hannibal retourna ensuite à Nola (6), que Marcellus avait occupée, et l'investit, mais Marcellus le surprit en sortant des murs à l'improviste, tuant un grand nombre de Carthaginois, puis se retirant à l'intérieur des murs de la ville.

Après avoir subi cette défaite, Hannibal quitta Nola et se dirigea vers le nord jusqu'à Acerra, qui lui résista. Il prit la ville, la pilla puis la brûla. Il a ensuite continué vers le nord jusqu'à Capoue puis jusqu'à Cassino (7), une petite ville qui était une place forte romaine. Il assiégea cette ville, mais ne put la prendre (en partie parce que la rivière Volturnum faisait partie des défenses), et l'hiver approchait, il se retira donc à Capoue où il se prépara à passer l'hiver.

Ainsi, la campagne d'Hannibal de 216 était terminée avec lui incapable même de prendre Cassino, encore moins d'approcher Rome.

Ainsi, vous pouvez le voir, Hannibal a tout mis en œuvre pour avancer sur Rome, mais n'a pas pu dépasser Cassino en 216, malgré son succès à Cannes.


Les troupes d'Hannibal n'étaient pas assez nombreuses (environ 40 000 après la bataille) pour espérer s'emparer de Rome, très peuplée (quelque part autour de 200 000) et bien fortifiée (le mur serbe).


Les Romains lui ont tiré le même tour que les Grecs de Syracuse avaient tiré sur Carthage quelque 200 ans auparavant, lorsque Carthage assiégeait Syracuse. Le tyran de Syracuse a pris presque tous les hommes qu'il pouvait épargner, a navigué vers l'Afrique et a saccagé les terres carthaginoises, ce qui a forcé la force près de Syracuse à se retirer pour lui faire face, sauvant ainsi la ville. Même chose, seuls les Romains ont gagné la bataille en Afrique et Rome n'a jamais été directement menacée (bien qu'Hannibal ait été "aux portes" qu'il n'a jamais attaqué).

Simplement, il n'avait pas la main-d'œuvre et les ressources pour le faire. Il ne pouvait qu'espérer mettre tous les latins de son côté et gagner un port pour obtenir des renforts. C'est incroyable ce qu'il a pu faire avec une si petite force au plus profond du territoire ennemi. Les Romains n'étaient pas non plus assis sur leurs ânes, mais le suivaient constamment, harcelaient et reprenaient les villes qu'il venait de quitter.

Ce qui m'intéresse le plus, c'est pourquoi les Grecs n'ont pas saisi l'occasion de s'allier à Carthage pour en finir avec Rome, vu que Rome était une menace pour tous. Peut-être qu'ils ne les ont pas encore pris au sérieux.


Ce ne sont que des spéculations et puisque Carthage a finalement été rayée de la carte par Rome, nous ne pouvons que tirer des conclusions car nous ne savons pas quels étaient les plans stratégiques de Carthage… le cas échéant. Ma supposition éclairée est qu'Hannibal et ses alliés et son armée n'avaient pas l'intention de prendre Rome sans une attaque consécutive par une deuxième armée carthaginoise ou au moins un soutien dramatique de la « vantée » marine carthaginoise… ni Hannibal ni ses alliés n'ont reçu.

Son armée et ses alliés vivaient bien dans la campagne romaine, contrairement à Rome et ses alliés. Mais Rome a ensuite attaqué l'Afrique du Nord et non l'armée d'Hannibal en Italie, le forçant ainsi que toute son armée et ses alliés à quitter la péninsule italienne.


Pour répondre à la question initiale, mettons en place un modèle de la façon dont le siège se serait déroulé et comparons-le à un modèle de bataille sur le terrain.

Imaginez une minute qu'Hannibal avait une armée de 10 hommes sur le terrain contre une force romaine comparable. Cette armée de 10 hommes serait déployée dans une formation contiguë avec des lignes de communication latérales vers toutes les parties de la force (en d'autres termes, relativement simple à contrôler). De plus, ils seraient soit déployés pour se défendre, soit orientés contre un seul morceau de terrain clé. Plus important encore, les 10 hommes sont disponibles pour défendre leur terrain clé ou attaquer le terrain clé contre lequel ils sont orientés. Hannibal a pu diriger toute sa capacité vers un tel combat. C'est un combat à 10 contre 10 avec Bill Belicheck entraînant les Carthaginois et Greg Schiano entraînant les Romains.

Imaginez une minute maintenant qu'Hannibal a les mêmes 10 hommes contre les Romains à l'intérieur de Rome. Maintenant, les Romains ont un militaire entraîné comparable et 20 ou 30 autres paysans, forgerons, esclaves, etc. qui peuvent encore balancer une épée, lancer des pierres, jeter de l'huile bouillante, etc. libérer 2 de ses 10 pour construire et défendre des lignes de contrevallation (fortifications protégeant sa force de siège), 2 de ses 10 pour rechercher des renforts ennemis au-delà de la contrevallation, 2 de ses 10 pour tracer des voies d'évacuation possibles du mur romain, et 2 de ses 10 construisent des tranchées, des engins de siège (s'ils en sont capables) et de la recherche de nourriture. Hannibal a maintenant 2 hommes pour attaquer les Romains 30 ou 40 à l'intérieur du mur.

Hannibal pouvait dominer sur le terrain parce que son armée était une armée de campagne. C'était un spécialiste de la manœuvre. La guerre de siège n'est pas une guerre de manœuvre. Il ne pouvait pas plus mener un siège réussi contre Rome qu'Hitler ne pouvait organiser une invasion amphibie de la Grande-Bretagne.


La réponse à cette question est très simple. Il n'a jamais pensé à prendre Rome, il a toujours pensé qu'après que Rome ait subi tant de défaites, la bataille de Cannes la pire, il pensait seulement que Rome demanderait la paix après tant de défaites, beaucoup disent que les raisons pour lesquelles il n'a pas attaqué Rome étaient son armée trop petite, ou il avait peur des soldats protégeant Rome, de quoi parlez-vous ? Dans chaque bataille, l'armée d'Hannibal était plus petite que l'armée romaine et il gagnait toujours parce qu'il était un génie et dans chaque bataille, il avait une surprise pour les Romains, la bataille du lac (embuscade) et la bataille de Cannes montrent que… la réponse est qu'il pouvait prendre Rome, mais il ne voulait pas aussi parce qu'il pensait que Rome demanderait la paix.


Pourquoi Hannibal n'a-t-il pas attaqué Rome après la bataille de Cannes ? - Histoire

Par Keith Milton

On pourrait soutenir que l'hésitation d'Hannibal à s'attaquer à Rome peu de temps après Cannes était due au fait qu'il n'avait pas de train de siège. Cependant, il lui manquait aussi quelque chose d'encore plus important : un objectif politique bien défini. Il voulait simplement punir les Romains et ensuite revenir à la façon dont les choses étaient quelque chose d'aussi impossible à accomplir alors qu'elle l'est aujourd'hui. Son commandant numide, Maharbal, l'a peut-être mieux dit quand il a dit à Hannibal qu'il savait bien comment remporter une victoire mais pas comment l'utiliser.

Hannibal est resté en Italie pendant 13 ans de plus, combattant quelques escarmouches mineures et menaçant parfois Rome elle-même. Le manque de soutien de sa patrie l'a finalement amené à quitter l'Italie et à retourner à Carthage, la maison qu'il n'avait pas vue depuis sa plus tendre enfance.


Le prélude au combat

Après la défaite de Carthage lors de la première guerre punique, un différend territorial qui s'est transformé en un duel existentiel avec les deux parties en lice pour la suprématie, les Romains sont devenus les de facto puissance dominante dans la région.

Le père d'Hannibal, Hamilcar Barca, était convaincu que la clé de la force, à la fois économique et militaire, résidait dans le contrôle de la région riche en minéraux d'Ibérie. Après la mort de Barca l'Ancien en 221 av.

Peu de récits de guerre ancienne peuvent se comparer à la grandeur épique de la marche d'Hannibal. Il était jeune et énergique et commandait le plus grand respect de son armée multinationale. Après avoir pris la ville de Saguntum, alliée des Romains dans le sud de l'Espagne, il part avec 40 000 fantassins, 8 000 cavaliers et 38 éléphants de guerre. Il a traversé les montagnes avec l'envie de se battre.

Progressant à travers l'Italie, les hommes d'Hannibal ont pris des villages le long de la route et ont remporté deux batailles notables contre les Romains, à Trebia sur le fleuve Tessin et au lac Trasimène (souvent décrit comme la plus grande embuscade de l'histoire). En 217 av.

Dans ce qui est devenu une grave erreur stratégique qui avait le potentiel de menacer toute la République, le commandant de l'armée romaine, la politique d'attrition non conflictuelle de Quintus Fabius Maximus, ennuyant essentiellement Hannibal et tentant de le contrecarrer en utilisant le mouvement stratégique plutôt que engagement total, ne fonctionnait pas. Le Sénat voulait – avait besoin – plus.


5. Bataille de Cannes

La bataille de Cannes en est une qui montre à quel point Hannibal de Carthage était un stratège militaire. Cannae est un autre exemple d'Hannibal infligeant des destructions massives à l'armée romaine par le biais de tactiques. La bataille a eu lieu le 2 août 216 avant notre ère dans le sud de l'Italie (Gabriel 45).

Tout a commencé lorsque les hommes d'Hannibal ont attaqué une petite force romaine à Cannes afin de les provoquer au combat (Gabriel 45). Le plan fonctionna et Tarentius Varro et Aemilius Paullus, tous deux consuls de Rome, rencontrèrent bientôt Hannibal sur le champ de bataille (Gabriel 45).

Les armées s'affrontent. Les Romains dépassèrent encore une fois en nombre les forces d'Hannibal avec 70 000 soldats, 6 000 cavaliers et des alliés des États italiens. Les Carthaginois n'avaient que 35 000 soldats, 11 000 cavaliers avec quelques alliés, quelques milliers de tirailleurs et des alliés d'Espagne, de Libye et des régions celtiques (Gabriel 45). Comme c'était la norme à l'époque, les deux camps formaient le rang avec ses soldats au milieu et sa cavalerie sur les flancs (DeSouza 148). Pourtant, le génie d'Hannibal s'est manifesté dans les détails de sa formation. Il plaça les troupes libyennes sur les flancs arrière afin qu'elles n'entrent en jeu que pendant la dernière partie de la bataille (DeSouza 148). Du côté romain, Varro a placé ses lourds soldats au milieu pour s'écraser et briser la ligne de front d'Hannibal. Sachant cela, Hannibal a placé ses soldats faibles et légers au milieu pour s'éloigner rapidement des Romains qui avançaient. Il savait qu'il avait peu de chance de les affronter de front. Au fur et à mesure que ses troupes les plus faibles se retiraient (et que la formation passa de convexe à concave), les Romains furent encerclés (DeSouza 148). L'idée d'entourer les forces de l'adversaire est l'endroit où la stratégie ultime d'Hannibal entre en jeu, ce qui conduit à une victoire carthaginoise. Pas n'importe quel général peut entourer et vaincre une force qui compte deux fois plus d'hommes. Il a fallu une connaissance de son adversaire, une planification réfléchie et une grande stratégie militaire.

Photo publiée avec l'aimable autorisation du Département d'histoire de l'Académie militaire des États-Unis

Comme on le voit sur l'image ci-dessus, Hannibal a commencé par une formation en croissant avec le côté convexe faisant face aux forces romaines et s'est placé au milieu. Il savait que les Romains seraient attirés par lui. Les Romains ont d'abord chargé la ligne la plus faible d'Hannibal et se sont dirigés vers le centre, attirés par la promesse de tuer facilement Hannibal (DeSouza 148). Pendant ce temps, les cavaleries espagnoles et gauloises ont engagé la cavalerie romaine sur le flanc gauche tandis que la cavalerie de Rome a engagé la cavalerie numide d'Hannibal sur la droite (DeSouza 148). Pourtant, Hannibal avait posté la majorité de sa cavalerie sur son flanc gauche, ce qui en faisait le plus fort sur le terrain. Pour cette raison, la cavalerie d'Hannibal sur le flanc gauche a vaincu son adversaire romain et a ainsi pu contourner l'armée romaine et engager la cavalerie de Rome sur le flanc droit alors qu'elle attaquait la cavalerie numide. Ainsi, le reste de la cavalerie alliée de Rome a été encerclé et vaincu. L'intégralité de la cavalerie de Rome est morte ou a battu en retraite au début de la bataille (DeSouza 148). Sans cavalerie, Rome était dans un état fragile. Les troupes espagnoles et gauloises légèrement armées d'Hannibal au centre se retiraient continuellement pour former un croissant autour des forces romaines qui continuaient à se diriger vers le centre du croissant (DeSouza 148). La stratégie a été un succès.

Photo publiée avec l'aimable autorisation du Département d'histoire de l'Académie militaire des États-Unis

Le croissant d'Hannibal a parfaitement fonctionné. Une fois que les forces espagnoles et gauloises sur la ligne médiane avant ont été complètement retirées, la cavalerie d'Hannibal a attaqué le flanc arrière romain afin de bloquer les voies d'évacuation potentielles (DeSouza 148). De plus, l'infanterie africaine qu'Hannibal avait fait attendre dans les flancs arrière a engagé les forces romaines de côté pour aider à combler les lacunes. Les forces romaines étaient entièrement encerclées (DeSouza 148). Complètement encerclés et incapables de combattre en formations typiques, les Romains furent massacrés par les Carthaginois (Roth 48).

Rome a subi de grandes pertes ce jour-là. Parmi les victimes figuraient le consul Paullus, deux proconsuls, tous deux questeurs, 29 des 48 tribuns militaires et 80 sénateurs, ainsi qu'environ 50 000 soldats (Roth 48). Les Carthaginois ont cependant perdu environ 5 000 à 8 000 hommes, un nombre étonnamment faible de pertes compte tenu des forces auxquelles ils ont été confrontés (Roth 48).

Le grand génie militaire d'Hannibal est évident dans la bataille de Cannes. Il est allé se battre contre la puissante armée romaine, avec des forces d'environ la moitié de la taille des forces de Rome. Il était un outsider en termes de nombre, mais sa stratégie a compensé son manque de nombre et de taille. Le piège en croissant qu'il avait tendu à l'armée romaine fonctionnait parfaitement. Chaque étape de la formation à la fermeture du croissant a été effectuée efficacement grâce à son leadership et sa maîtrise des tactiques militaires. Si même une étape avait échoué, l'issue de la bataille aurait pu être totalement différente. Son succès est dû à sa capacité à empêcher les Romains de se battre de manière coordonnée normale en légions. Une fois les Romains encerclés, le massacre s'ensuivit. L'intelligence d'un homme a vaincu une armée de l'un des plus grands empires de l'histoire qui se composait de nombreux généraux, soldats, politiciens et cerveaux militaires. La quantité de destruction qu'il a infligée à l'armée romaine était sans précédent, et il l'a fait avec une armée relativement petite. Ce sont ses innovations et ses brillantes tactiques militaires qui ont fait de lui l'adversaire le plus efficace auquel l'Empire romain aurait à faire face.


Naufragé : comment Hannibal a écrasé Rome à la bataille de Cannes

Point clé: Carthage remporterait une victoire éclatante et continuerait à réduire les légions de Rome. Mais Rome refuserait de se rendre et gagnerait étonnamment la guerre - 14 ans plus tard.

De longs rangs d'infanterie carthaginoise se tenaient dans une plaine poussiéreuse à quelques kilomètres à l'est de la ville en ruine de Cannes le 2 août 216 av. La cavalerie massée à chaque extrémité de la ligne carthaginoise se tenait prête à harceler les flancs de l'ennemi. En face des Carthaginois, une armée romaine était disposée de la même manière.

La journée était chaude, sèche et venteuse. Un vent saisonnier connu sous le nom de libeccio, qui soufflait du sud, envoyait de fines particules de poussière sur le visage des Romains qui avançaient. Les armées s'étaient déployées depuis leurs camps au nord de la rivière Aufidius jusqu'au côté sud de la voie navigable sinueuse.

Alors que le combat approchait, de nombreuses troupes carthaginoises se sont emparées d'armes romaines qu'elles avaient récupérées lors d'un affrontement au lac Trasimène l'année précédente. Plus de quelques-uns portaient une armure romaine pillée de la même manière. Ils portaient des javelots, des lances et des gladii romains. Aucun d'entre eux n'avait vu sa terre natale depuis de nombreuses années. En effet, la seule façon pour eux de revoir ces maisons était de remporter une nouvelle victoire. Bien qu'inférieurs en nombre et profondément enfoncés dans le territoire ennemi, leur confiance restait élevée.

Les troupes carthaginoises avaient une confiance totale en leur chef fidèle, Hannibal Barca. Hannibal avait prouvé qu'il était brillant, audacieux et audacieux. Sur les champs entourant Cannes, ce jour-là, le nom d'Hannibal serait profondément gravé dans les annales de l'histoire. Ce qu'Hannibal accomplirait à Cannes le marquerait à jamais comme l'un des plus grands commandants de champ de bataille de tous les temps.

Rome et Carthage s'étaient déjà fait la guerre lors de la première guerre punique qui a commencé en 264 av. Au cours du conflit de 23 ans, les Romains ont progressivement arraché le contrôle de la Sicile aux Carthaginois. Les Carthaginois, qui se retirèrent dans la partie ouest de l'île, ne purent plus se maintenir lorsque les Romains détruisirent leur flotte dans les îles Aegates en 241 av. Rome expulsa les Carthaginois de Sicile et les força à payer une lourde indemnité à la table de la paix.

Les Romains ont émergé de la première guerre punique comme la puissance navale dominante dans la mer Méditerranée. Par la suite, les Carthaginois ont commencé à reconstruire leurs forces militaires en prévision d'une nouvelle guerre. Pour financer leurs armées et leur flotte, les Carthaginois se sont lancés dans un effort concerté pour se développer économiquement.

Hamilcar Barca, l'un des principaux généraux de Carthage, a organisé l'occupation carthaginoise de la péninsule ibérique. Cela a pris des décennies et une génération de la famille Barca, mais en 218 avant JC, Carthage était prête à se venger de Rome. Le travail n'incomba pas à Hamilcar, mais à son fils, Hannibal. Quand Hannibal n'avait que 10 ans, Hamilcar lui fit jurer un serment d'inimitié éternelle envers Rome.

Hannibal était un commandant astucieux qui savait inspirer les hommes. Il a une fois nagé une rivière pour encourager ses hommes à le suivre et a dormi sur le sol comme ils l'ont fait. Prêt pour une revanche avec Rome, Hannibal a attaqué la ville ibérique de Saguntum après que ses dirigeants ont choisi de s'allier avec Rome. L'incident a déclenché la deuxième guerre punique.

Saisissant l'initiative, Hannibal mena son armée vers le nord. Les Carthaginois traversèrent les Alpes et envahirent le cœur romain avec 46 000 hommes et 37 éléphants. Hannibal a recruté des Gaulois et d'autres ennemis de Rome alors qu'il marchait.

Les Romains ont répondu avec leurs légions, chacune accompagnée d'une autre légion levée par un allié romain dans la région. Le généralat d'Hannibal a fait tomber les Romains à Trebia en 218 avant JC et au lac Trasimène en 217 avant JC. Rome a subi de lourdes pertes et sa réputation a été endommagée par ces défaites.

Les Romains avaient besoin de renverser la vapeur. Pour cette raison, ils ont nommé Quintus Fabius Maximus comme dictateur. Fabius a réalisé que sa meilleure option était de créer du temps pour reconstruire les armées romaines, il a donc évité les batailles rangées et a cherché des escarmouches plus petites conçues pour affaiblir progressivement les Carthaginois tout en renforçant sa propre force. Alors que la stratégie était raisonnable compte tenu de la situation, elle ne convenait pas aux dirigeants romains. Rome avait une tradition d'action militaire agressive et leur état d'esprit excluait tout autre chose que l'offensive.

Les Romains ont ensuite élu deux consuls, Lucius Amelius Paullus et Gaius Terentius Varro. Pendant ce temps, le Sénat romain a autorisé l'expansion de l'armée romaine par quatre légions ainsi que quatre légions alliées. Ceux-ci rejoindraient deux armées existantes dirigées par les consuls de l'année précédente, Marcus Atilius Regulus et Gnaeus Servilius Geminus. Regulus serait remplacé avant la bataille par Marcus Minucius Rufus. Ces armées existantes ont suivi la force d'Hannibal pendant qu'elle hivernait à Geronium dans le sud de l'Italie.

Le plan romain était simple. Paullus et Varron commanderaient chacun l'armée à des jours alternés, une coutume romaine de l'époque. Ils auraient rendez-vous avec les deux armées sur le terrain et prendraient le commandement de l'ensemble de la force. Leur objectif était d'amener Hannibal au combat et de le vaincre, mettant ainsi fin à la menace carthaginoise. Le commandement en alternance était peut-être de tradition romaine, mais Paullus et Varro ne s'aimaient pas et étaient souvent en désaccord. Ainsi, l'armée romaine avait un problème de leadership important.

Les deux armées étaient organisées et équipées selon leurs propres coutumes et héritage. Les légions romaines ont été levées par la legio, un prélèvement de citoyens âgés de 17 à 49 ans, qui possédaient des biens. Rome avait une longue tradition martiale et les familles possédantes étaient habituées au service militaire, entrainant leurs fils pour cela. De plus, chaque allié romain devait lever sa propre légion pour rejoindre les Romains sur une base un pour un. On pense que ces unités étaient organisées de la même manière que les légions romaines. Pendant la deuxième guerre punique, les légions ont été levées pour une période d'un an avec de nouvelles troupes en rotation, de sorte que ces unités ont commencé à devenir des organisations établies de manière permanente.

Chaque légion comptait 4 500 hommes avec 4 200 fantassins et 300 cavaliers. A cette époque, les légions étaient organisées en triplex acies, un système de trois lignes. La première ligne était les hastati, 1200 hommes plus jeunes armés du pilum, un javelot romain, et du gladius, une épée courte. Ils portaient également un grand bouclier appelé scutum et portaient un casque et une armure de poitrine. La deuxième ligne se composait des principes, 1 200 autres hommes considérés dans la force de l'âge. Ils portaient des armes et des armures similaires aux hastati, bien que certains aient pu porter des cottes de mailles appelées lorica hamata. La troisième ligne détenait les triarii, 600 hommes plus âgés expérimentés qui portaient également des lances. Chaque légion avait également 1 200 vélites, une infanterie légère qui protégerait la légion et agirait comme tirailleurs. Ces hommes ne portaient probablement pas d'armure mais portaient un bouclier léger, quelques javelots et un gladius. Ces lignes chancelaient pour couvrir les espaces, ce qui permettait également à la cavalerie ou aux vélites de se déplacer plus facilement dans la formation.

Les Romains les plus riches constituaient la cavalerie. Connus sous le nom d'équites, ils gardaient les flancs et poursuivaient les soldats ennemis en fuite. Les 300 cavaliers d'une légion étaient répartis en 10 turmas de 30 hommes chacun, tous bien armés et blindés. Les généraux se positionnaient souvent avec la cavalerie. Dans l'ensemble, une légion bien entraînée était une unité formidable dirigée par des chefs entraînés, toute la force ancrée dans la tradition militariste romaine. L'un des défauts des légions présentes à Cannes était le manque d'entraînement. Ils ont été levés à la hâte et envoyés au combat avant de pouvoir être assaisonnés. Les troupes ont également été levées à partir d'un groupe plus large en raison du besoin désespéré d'hommes après les défaites précédentes. Les exigences de propriété ont été éliminées, ce qui signifiait que de nombreuses recrues n'avaient pas l'entraînement martial que les hommes les plus riches recevaient.

L'armée carthaginoise a suivi différentes pratiques basées sur la nature et les expériences multiculturelles de Carthage. Carthage n'avait pas la base de population de Rome et a historiquement accordé plus d'attention à sa marine. Leur société était en grande partie une oligarchie et l'armée reflétait cette qualité. Les Carthaginois ont attiré des troupes des différentes provinces et états alliés pour compléter leur armée. L'armée contenait un petit noyau de citoyens-soldats entouré d'un plus grand nombre de troupes alliées et de mercenaires recrutés via les vastes réseaux commerciaux de Carthage. L'armée polyglotte carthaginoise était composée de Carthaginois, de Numides, de Libyo-Phéniciens, d'Ibères et de Gaulois. La cavalerie carthaginoise à Cannes se composait de Numides, d'Ibères et de Gaulois. Les officiers supérieurs étaient des Carthaginois et étaient issus des principales familles de la ville.

Plutôt que d'essayer de former et d'organiser ces factions disparates le long d'une ligne commune, chaque contingent a été autorisé à combattre selon ses traditions indigènes. Cela a permis aux différents groupes de maintenir leur cohésion au combat, en restant aux côtés de leurs camarades tribaux. Cependant, ils ont également utilisé tout équipement qui leur était familier, car la campagne s'est étalée sur des années, une grande partie de l'équipement d'origine a dû être remplacé.

Au combat, l'infanterie carthaginoise se formait souvent en colonnes côte à côte pour aider à maintenir la cohésion. Cette formation atténue les différences de techniques de combat des divers contingents. Ces colonnes contenaient les Gaulois et les Ibères en blocs alternés avec les Libyo-Phéniciens les ancrant aux deux extrémités. Devant cette ligne de colonnes se trouvait l'infanterie légère, composée de frondeurs des Baléares et de Celtes. Quatre mille cavaliers gaulois étaient présents dans l'armée carthaginoise au moment de la bataille. Comme les Romains, ils prenaient place à chaque extrémité de la formation d'infanterie, prêts à faire écran ou à charger selon les besoins.

Pour que cette formation mixte réussisse, Hannibal a dû comprendre comment fonctionnait chaque contingent afin d'en tirer le meilleur parti. Il commandait aussi le respect des différents chefs, qui faisaient confiance à ses ordres. Il s'agissait d'un arrangement très complexe nécessitant intelligence, planification et prévoyance. Heureusement pour l'armée carthaginoise, Hannibal possédait ces qualités en abondance. Il a su tirer le meilleur parti de chaque groupe. Il avait également une poignée de généraux de confiance. Il s'agissait de ses frères Hasdrubal et Mago, Hasdrubal Gisco, Maharbal et Masinissa.

L'armée d'Hannibal était expérimentée et confiante que les récentes victoires de l'armée avaient considérablement remonté son moral. L'armée a bien fonctionné, les hauts dirigeants contrôlant les sous-unités disparates sous le contrôle global d'Hannibal. Hannibal savait également qu'une fois la bataille engagée, son influence sur les événements était limitée, il s'est donc engagé dans une planification approfondie à l'avance afin que ses hommes sachent exactement quoi faire.

Alors que les armées de Paullus et de Varro se préparaient à marcher, l'armée d'Hannibal quitta ses quartiers d'hiver à Geronium et se dirigea vers Cannes en juin 216. C'était un mouvement délibéré car la forteresse en ruine de Cannes était un site de stockage de céréales et de nourriture desservant toute la région. L'occupation de la région menaçait la production alimentaire de toute la région, ce que les Romains ne pouvaient ignorer sans paraître impuissants devant leurs alliés locaux. Si les Romains répondaient, Hannibal obtiendrait la bataille qu'il voulait. Que les Romains soient apparus ou non, les Carthaginois ont gagné. En attendant, ils pouvaient se nourrir de nourriture romaine.

Les armées romaines d'Atilius et de Servilius suivirent Hannibal. La nouvelle arriva bientôt à Rome qu'il était à Cannes. Paullus et Varro terminèrent à la hâte leurs préparatifs et partirent fin juin. Toute la force romaine s'est réunie à environ deux jours de marche de Cannes, environ quatre mois seulement après l'élection de Paullus et de Varro en tant que consuls. C'était un accomplissement remarquable étant donné que Rome n'avait jamais auparavant déployé une si grande armée.

Les Romains avancèrent vers Cannes et campèrent à cinq milles de là, à la vue de leurs adversaires. Paullus et Varro succombèrent à une dispute. Paullus craignait que la plaine large et plate ne soit parfaite pour les actions de cavalerie dans lesquelles les Carthaginois excellaient. Mais Varro n'était pas d'accord avec véhémence. Comme les deux commandants alternaient chaque jour, Varro eut bientôt la chance d'envoyer une reconnaissance en force pour mieux déterminer la position d'Hannibal. Les Carthaginois ont répondu avec de la cavalerie et de l'infanterie légère et une violente escarmouche s'est ensuivie. Les Romains ont subi des revers initiaux mais ont rapidement récupéré, reformant leurs lignes. Ils repoussèrent progressivement les troupes carthaginoises jusqu'à ce que la nuit mette fin aux combats.

Ce fut un bon succès initial pour les Romains, mais l'avantage fut gaspillé le lendemain lorsque Paullus prit le commandement. Il a refusé de lancer une incursion de suivi à la place, il a divisé l'armée romaine et a installé un nouveau camp de l'autre côté de la rivière Aufidius. Ce faisant, Paullus espérait mieux protéger les fourrageurs romains tout en menaçant les fourrageurs carthaginois.

Sentant la bataille approcher, Hannibal rassembla ses troupes et prononça un discours. He told them he had no need to ask for their bravery because they had shown it three times already in previous battles since arriving in Italy. Hannibal further reminded them of all they had achieved since then. “He who will strike a blow at the enemy—hear me!” said Hannibal. “He will be a Carthaginian, whatever his name will be, whatever his country.” The speech worked, encouraging the entire army about the battle to come.

The next day Hannibal likewise established a second camp on the other side of the river. Paullus was in command and made no response, keeping his army in its own camp. He believed he could wait out Hannibal, not wanting to fight in that location. Soon enough, Hannibal’s supplies would grow low and he would have to march. Some Romans did come out to collect water, and Hannibal dispatched a group of Numidians to harass them. This angered Varro and many in the Roman camp. The situation was bound to change the next day, though, when command of the army switched.

Varro took charge the following morning. He assembled the entire army at dawn on the south side of the river. The Romans drew up into their battle formation facing south toward the Carthaginians. Hannibal had purposely placed his troops generally facing north so that the libeccio blew dust into the Romans’ eyes. The combined legions possessed 40,000 Roman infantry, 40,000 allied infantry, and 6,400 cavalry. Varro detached 10,000 infantry from the main force to remain at the camp, leaving 76,400 to engage the Carthaginians.

The Roman line was organized with each of the four consular armies in line next to each other. The infantry closed up so that they presented a narrower front with more depth to their ranks. This may have been due to the inexperienced men in the two newest armies, who lacked the training and experience to maneuver well in the standard formation. This was not necessarily a bad arrangement, but with the armies of Paullus and Varro on the outside edges of the line, it meant the least experienced troops manned the flanks.

The Roman cavalry took position on the right end of the line, anchored on the river. The allied horsemen deployed on the left end of the line. The light infantry screened the front of the line. Paullus went with the Roman cavalry on the right while Varro was with the Allied cavalry on the left. The two previous consuls stood in the center with their respective armies.

The 50,000-strong Carthaginian army was composed of 50,000 infantry and 10,000 cavalry. Hannibal deployed his light infantry, both slingers and spearmen, to screen his army as it crossed the river. Once across the river, Hannibal anchored his left wing on the river, placing 6,000 Iberian and Gallic cavalry on the extreme left flank under the command of Hasdrubal. On the extreme right flank were 4,000 Numidian cavalry led by Maharbal. The Gallic-Iberian heavy infantry stood in the center, with Libyo-Phoenician heavy infantry on each side. The Roman army had the greater number of men, but Hannibal’s army was more experienced and had an impressive number of victories to its credit.

The Carthaginian line advanced at Hannibal’s command, with the center slightly forward so the entire line was shaped like a crescent with the depth of the line thinning out near the edges. Hannibal’s line looked mismatched as it marched forward, the Iberians in their linen tunics interspersed with the Gauls, many of whom went into battle shirtless. All of them used large oval shields as protection. It was a polyglot force but it moved well in unison.

The opposing light infantry started the battle. The Balearians used their slings, covered by the spearmen. The Roman velites and their allies fought back and the fighting broke down into a number of small, inconclusive skirmishes all along the space between the two armies, not unusual in ancient combat. Being lightly armed and armored, the light troops in the screens could not last long even against each other and soon they fell back.

Hasdrubal’s Iberian and Gaulish cavalry charged in what Roman historian Polybius deemed “true barbaric fashion,” advancing along the bank of the river toward the Roman horsemen. It was a narrow front, with the river on one side and the infantry on the other, allowing neither force any room to maneuver. Normally, cavalry in ancient times would attempt to outflank by riding around the other force or by making feints. But the constricted space precluded those kinds of maneuvers.

The two groups rode straight into each other. The opposing horsemen were tightly packed. The horses often could not move and many simply stood still next to each other while their riders hacked and slashed at nearby enemies. Some fought so closely they grappled each other off their mounts and had to continue fighting on the ground. At first the Romans managed to put up a spirited resistance, but the violence of the Carthaginian charge took its toll in Roman casualties. Soon the Romans broke and retreated back along the river bank, the only way they could go in the close quarters. Hasdrubal ordered his horsemen to give chase and they pursued, sparing no one. Paullus managed to escape with a small contingent of bodyguards and rode to the center of the Roman line.

As the Roman right-wing cavalry fled in disorder, the infantry made contact. The legions in the Roman center crashed into the Carthaginian center, which was slightly ahead of the rest of their line. Paullus realized the battle was up to the infantry and took position where he thought he could do the most good. He shouted words of encouragement to his men, urging them forward. Each side sought to gain an advantage with its weapons. Men screamed and died, their flesh torn and yielding despite the armor they wore.

At first the Carthaginian soldiers held, fighting well despite their national and tribal differences. The Iberian and Gaulish ranks were too few, leaving their line thin and without the depth needed to maintain their defense. The legions packed their line more densely and now that depth told, forcing the Carthaginians back. Soon their bulging convex line turned into a concave one just as the Roman line now became a wedge. As that wedge grew deeper the Romans on the ends of the line started to draw in toward the center and pushed even harder toward the apparent weak spot in Hannibal’s line. These were the novice troops of Paullus’s and Varro’s armies.

The legionaries kept up the pressure as the Carthaginian center began to retreat. The Roman flanks soon drew in toward the center far enough that they were even with the Libyo-Phoenician infantry positioned to either side of the Iberians and Gauls. Now came a crucial point in the battle. The contracted Roman line focused on the center, where at long last success over Hannibal seemed imminent. This left the flanks vulnerable. Hannibal saw this and took advantage of the situation. The Libyo-Phoenician infantry wheeled toward the shortened Roman flanks and charged in at them, fresh troops crashing into the tightly packed legionaries, many of whom were already tiring from pushing against the center.

Still, the battle was not yet over. The Romans must have kept their discipline, reforming their ranks to deal with the new threat. Such actions would have been hasty and extremely difficult, given the lack of space for the Roman soldiers to maneuver, for as they advanced toward the center they naturally pressed together. Yet the battle was not entirely lost at this point, so the Romans must have succeeded in quickly creating a defensive line in the constricted space. This did leave each individual with less room to use his weapon or position his shield. The Roman line remained coherent but its forward momentum was likely checked, allowing the battered Carthaginian center a brief but crucial reprieve.

While the Roman infantry realigned to deal with this new and dire situation, the 4,000 Numidian horsemen took advantage of the change in fortune to charge at the Roman allied cavalry on the Roman left wing. Varro remained with these Allied riders as the Numidians bore down on them, but the circumstances were different on this side of the battlefield. The field was open for maneuver, as Paullus feared when he first laid eyes on the terrain days earlier.

The Numidians harried their foes, advancing and turning away, a more traditional cavalry tactic. “From the peculiar nature of their mode of fighting, they neither inflicted nor received much harm, they yet rendered the enemy’s horse useless by keeping them occupied, and charging them first on one side and then on another,” wrote Polybius. The fighting between the two cavalry forces went inconclusively for a time, but the scales soon tipped against the Roman allied horsemen when the Numidians received reinforcements in the form of the Iberian and Gaulish riders led by Hasdrubal. Once finished with the Roman cavalry by the Aufidius River, Hasdrubal reformed his men and rode to the assistance of the Numidians, adding his numbers to theirs. Daunted by the overwhelming numbers, the Roman cavalry fled.

Hasdrubal then made a cunning and sage decision. He directed the Numidians to pursue the fleeing Roman allies. This prevented them from reforming and returning to the battle. Next, he regrouped his own troops and together they rode back to the battle, joining the Libyo-Phoenicians.

At that point, the Roman infantry was in serious trouble. It had been abandoned by its cavalry as Hasdrubal’s force rode into its rear. By this time, the Roman rear ranks were probably turned about to face the new threat since the Libyo-Phoenicians were so deep on their flanks. It is also likely the Roman velites light infantry were present in the Roman rear, since they would normally withdraw through the main lines to the rear after they skirmished. These lightly armed and armored fighters were ill equipped to face enemy cavalry. The Carthaginians launched rolling attacks all along the Roman rear line, encouraging the nearby Libyo-Phoenicians as much as they disordered the Romans.

Despite the cavalry attacks and Carthaginian infantry swarming around them, the Romans still held firm. Many of their leaders set the example, including Paullus. He suffered a wound from a sling stone early in the fighting, according to Roman historian Livy. Despite his injury, Paullus moved along the lines, giving encouragement and exhorting his men to stand firm whenever it seemed they might break. Eventually the consul grew too exhausted to remain on his steed and his retinue dismounted with him. The Carthaginians attacked them, angry that the Romans refused to surrender despite the growing odds against them. Paullus’s men were slowly cut down. A few of them climbed back on their horses and rode away, but Paullus was not among them. He stayed behind and fought on until a band of Carthaginians cut him down.

Servilius was also killed about the same time. The loss of both generals caused the Roman infantry to start breaking. Groups of men within the cauldron began trying to push through the surrounding Carthaginians and make their escape. Even this became ever more challenging as the Carthaginian infantry pushed inward. More and more Romans in the outer ranks were killed or wounded and had to be pulled back. Being behind the front ranks provided no safety, however. Sling stones and javelins from the light infantry rained into the Roman center while the spearman and swordsmen around the shrinking perimeter hacked and thrust into legionaries so tightly packed some could not use their own weapons.

This continued until the Romans lost all cohesion and became merely a panicked mob awaiting death from all around them. The outcome was guaranteed as the last men were cut down either in small groups or individually. The immense battle ended with a mass of dead and dying Romans on the field. A few thousand of their infantry managed to break free and escape. They ran off to nearby towns while 300 of the Roman cavalry also escaped. The victorious Carthaginians quickly moved on the Roman camp, killing 2,000 of the troops left to guard the encampment and taking the remainder prisoner.

The battle was a complete disaster for Rome. The Romans suffered 55,000 casualties compared to 5,700 Carthaginian casualties. Paullus, 80 senators, and 21 tribunes were among the Roman dead. Many of the lost equites were also men of standing or wealth. Varro fled with the remaining allied cavalrymen and survived. He rode with 70 other survivors to Venusia. Polybius would recall his conduct poorly in his later writing.

The battlefield was a horrifying scene, covered in the dead and dying. “So many thousands of Romans were lying, foot and horse promiscuously, according as accident had brought them together, either in the battle or in the flight,” wrote Livy. “Some, whom their wounds, pinched by the morning cold, had roused, as they were rising up, covered with blood, from the midst of the heaps of slain, were overpowered by the enemy. Some too they found lying alive with their thighs and hams cut, who, laying bare their necks and throats, bid them drain the blood that remained in them.”

Hannibal achieved a great victory at Cannae. His double envelopment, in which the forces of one army simultaneously attack both flanks of the enemy army in order to encircle it, became a textbook military maneuver emulated by modern commanders. Hannibal destroyed eight Roman legions and their matching allied legions. The defeat came as a terrible blow to Rome and did serious damage to its reputation.

Some of Hannibal’s generals suggested the army rest after achieving such an overwhelming success, but Maharbal disagreed. He suggested the entire Carthaginian army march on Rome immediately and finish the war. Maharbal even volunteered to ride ahead with his cavalry, believing he could get to the city before its citizens knew he was coming. While applauding Maharbal’s motivation and energy, Hannibal chose not to follow up with the immediate attack. “You know how to conquer, Hannibal, but you do not know how to make use of your victory,” responded Maharbal.

There was truth in Maharbal’s words. Hannibal possessed great tactical skill. He set the conditions for the Battle of Cannae and the Romans obliged, allowing Hannibal to dictate the course of the fighting. Over the course of the war Hannibal did this several times, taking advantage of the Romans’ aggressiveness and impatience. Rome’s martial traditions resided in a belief in the offensive, and Hannibal bled them dearly for their inflexibility.

In the wake of Hannibal’s string of victories, the Greek-speaking cities of southern Italy, Sicily, and Macedon renounced their alliance with Rome. But Rome’s other allies remained loyal. Hannibal eventually offered reasonable peace terms, but the Roman Senate rejected them.

Hannibal underestimated the Roman will to continue the fight. It did not occur to him that the Romans would refuse to yield and would never accept defeat. The stakes were simply too high. What is more, the sting of the routs the Roman army suffered brought calls for vengeance against the Carthaginians.

Over the course of a two-year period beginning in 214 bc, Rome ultimately captured the Greek city of Syracuse in Sicily. The achievement was the work of Marcus Claudius Marcellus who arrived with a fleet and an army. He had equipped some of his warships with siege engines and ladders to assault the strongly held city from the water.

The brilliant inventor Archimedes developed countermeasures that initially thwarted the Romans. One of these consisted of a hook that could reach out over the water and capsize Roman vessels. The Romans repulsed efforts by the Carthaginians to relieve the city. An elite group of Roman soldiers managed to infiltrate the city. The conquest spelled the end of the independence of the Greek cities in southern Italy and Sicily.

By 207 bcHannibal’s army in Rome had lost its ability to conduct offensives owing to shortages of men, money, and equipment. His brother, Hasdrubal, arrived from Iberia with badly needed reinforcements. Marcus Livius led a Roman army that blocked Hasdrubal’s march on the banks of the Metaurus River northeast of Rome. Livius’s second in command was the promising General Gaius Claudius Nero. The Iberian infantry drove back the Roman left wing and appeared close to victory when Claudius Nero conducted a stunning flank attack against the Carthaginian right wing. The Carthaginian cavalry fled the field, which allowed Claudius Nero to roll up the Carthaginian infantry without interference from enemy horsemen. Hasdrubal was among the slain.

The Romans achieved the pinnacle of revenge. A new Roman general named Scipio, who had survived the carnage at Cannae, invaded Iberia to deny it to Hannibal as a source of supply. He captured and sacked New Carthage. Scipio also inflicted a serious defeat on the Carthaginians at Ilipa in 206 bc. Two years later, he landed in Africa where he easily trounced the local forces. Fearing the fall of their great city to Scipio, the Carthaginians recalled Hannibal from Italy.

A grand battle unfolded on October 19, 202 bcon the plains of Zama southwest of Carthage. Hannibal sent his 80 war elephants against Scipio’s troops, but the Romans opened ranks to allow the elephants to pass through where a special force at the back of the army was entrusted with slaying them.

Scipio then hurled his cavalry at their Carthaginian counterparts. They did so in grand fashion, routing the Carthaginian horsemen. Although the Carthaginian infantry performed well in their attack against the Roman foot soldiers, Scipio’s cavalry attacked the Carthaginian rear. It was a decisive victory with 20,000 Carthaginian casualties and 26,000 prisoners. The Romans lost only 6,500 men. This marked the end of the war. Scipio imposed harsh terms on the defeated Carthaginians. For his great victory, Scipio received the honorific “Africanus.”

Hannibal went into exile, but the Romans pursued him wherever he went, demanding his extradition. The Romans trapped him in 183 bc. “Let us now put an end to the great anxiety of the Romans, who have thought it too lengthy and too heavy a task to wait for the death of a hated old man,” he said. With those words, the victor of Cannae and scourge of the Roman Republic took poison rather than suffer capture and humiliation at the hands of his foe.

This article originally appeared in 2020 on the Warfare History Network.


Could Hannibal have sacked Rome after the battle of Cannae 216 BCE?

I love ancient history, especially Rome, and this morning I was reading and thinking about Hannibal's Italian campaign. One comment I read was that the only thing that prevented Hannibal from taking Rome after the Battle of Cannae was self restraint. Considering Hannibal crushed an army of approximately 80,000 Romans, I am left with a couple questions and thoughts. I would love any professional, or informed comments on this subject. I just graduated as a Classics Major so I like to think I am slightly informed of the subject, but I am certainly an amateur.

If Rome fielded such a large army, that could have possibly been the entirety of their conscripted, trained army. As such, if Hannibal immediately marched on Rome, what sort of defensive force could they possibly have mustered? And what did the city of Rome look like in 216 BCE? Were there extensive fortifications. I guess there was the Servian Wall (spelling?), and probably other such things. But I am unsure as to their dimension. I have also heard it been proposed that Hannibal did not bring siege equipment so he could not takes cities. But that doesn't strike me as very convincing. If that was the case could he not build some on site if necessary, or something, Hannibal was pretty clever.

Basically my question is one that has probably tantalized historians for centuries. Why did Hannibal not march on Rome? Was it is own caution and belief in his grand plan of Italian insurrection? And, this is more to my question specifically, if Hannibal assaulted Rome what is the probability he could have taken it? Did Hannibal have the capabilities to take Rome? And did Rome have the means to defend itself in any meaningful fashion?

I know this is terribly long and rambling, but I appreciate anyone who takes the time to read this and comment. Merci.

Short answer no. Longer answer:

To start, it is an unfortunate fact that any military discussion is somewhat forced in nineteenth century terminology. It is important to keep that in mind.

You are going to see one or two people in this thread claiming he didn't have a siege train, which is technically true but not very helpful. He did have engineers capable of constructing siege equipment, which is generally how pre-modern armies did it in the first place. When the materials you need are relatively simple and everywhere, there is no reason to haul battering rams, catapults, etc. As one example, in a Chinese battle during the Song the defenders started with something like five catapults and during the course of the siege constructed about one hundred more.

So why didn't he attack? The reason lies in the nature of sieges, and the fact that it put him at a complete disadvantage both tactically and in terms of army. The simplest reason is that the Roman, let's call it, heavy infantry was vastly superior to his own. Hannibal did have African infantry contingents that were almost equal to the Roman ones, but his main advantage was in cavalry and skirmishers, which are of much less use during a siege.

the other reason is tactical. Hannibal was a brilliant tactician and strategist, but his methods often relied on quick and decisive action, tricks, ambuscades and the like. He also had a great understanding of his opponents' psychology, which is why he used certain tactics against, say, Fabius, but different ones against more rash opponents. These are all very useful on the battlefield, but sieges are really more about, for lack of a better word, management. It's sort of hard to describe, but it is a completely different set of skills required. Hannibal was not as good at sieges, and the cities he captured he did so primarily through deceit.

Finally, his aims were much more about shattering Rome's alliance than actually destroying Rome.


The Success of the Roman Republic and Empire

The Battle of Cannae, 216 BC, remains one of the greatest military reversals of all time. The Roman army, which outnumbered its Carthaginian enemies and was undoubtedly better equipped, should have logically won an easy victory. However, Hannibal and his army arrived at Cannae coming off two consecutive victories over Roman legions, at Trebia and Trasumennas (Polybius briefly mentions, but never names, a third Carthaginian victory) Hannibal had, indeed, proven to be the greatest weapon Carthage could field.

Hannibal marched his army to the nearby town of Cannae, and set up his camp along the river Aufidus. When he learned of the Roman approach, he sent his cavalry and skirmishing troops to attack the legions while they were still marching in column. The attack was indecisive, and the Romans likewise camped along the Aufidus. Disagreement between Varro and Paulus prevailed over the next several days. On the day of Paulus’s command, the Roman army did not form up for battle the veteran consul knew better than to engage the Carthaginians in an open plain, where the superior Carthaginian cavalry would reign supreme. Furthermore, according to Livy, Hannibal established his camp in such a position that the wind blew a constant butt of dust in the Romans’ direction. Despite these disadvantages, the following day and, according to Polybius and Livy, against the urges of Paulus, Varro formed the Roman legions up for battle in what would become the greatest massacre of a pitched battle in recorded history.

Opposing Forces

According to Polybius, Rome abandoned its tradition of granting two consuls two legions each in the special case of the Second Carthaginian war. Eight legions were amassed by Rome to confront Hannibal the consuls Lucius Aemilius Paulus and Gaius Terentius Varro were assisted in the command of this huge fighting force by the previous year’s consuls, Marcus Atilius and Gnaeus Servilius. As is predictable in times of great crises, the Roman legions provided were increased in strength from 4000 to 5000 legionnaires each. About 1500 Roman cavalry and 4500 allied cavalry supported these legions lighter infantry was also present.

Hannibal, champion of Carthage, brought to the fight an army of 40,000 infantry containing elements of Spanish, Celtic, and African troops, and 10,000 supporting cavalry, likewise consisting of Spanish, Gallic, and Numidian regiments. Slingers and other skirmishing infantry supported the Carthaginian army.

Dispositions

The Roman army crossed the river Aufidus placing the river on his right, Varro supported his right flank with Roman cavalry, led by Paulus, and his left with allied cavalry. Skirmishing troops and light infantry were arrayed in front of the heavy legionary infantry Polybius confirms this as a standard Roman battle setup.

Hannibal’s formations were much more remarkable. Covering the Carthaginian left flank were Spanish and Gallic cavalry, headed by Hannibal’s brother Hasdrubal, across from the Roman cavalry. Hannibal arranged his Numidian cavalry on his right flank, opposite Varro and the cavalry of Rome’s allies. Spanish infantry, equipped with large shields and swords designed for Romanesque close order battle, and Celtic warriors, armed with longswords, formed the center of Hannibal’s line. On either side of these European regiments were hardened African contingents, armed with the arms and armor of defeated Roman legionnaires, the core of Hannibal’s infantry. What made the formation of Hannibal’s army unique was its crescent shape, which would prove vital to the battle’s outcome.

The battle begins with standard skirmishing by light troops on either side as the infantry advanced meanwhile, the cavalry corps of each side charged forward, colliding violently in the middle. On the Roman right, Paulus and his Roman cavalry crashed into their Spanish and Gallic opponents. Polybius describes the following engagement: “…The struggle that ensued was truly barbaric for there were none of the normal wheeling evolutions, but having once met they dismounted and fought man to man.” This strange departure from typical cavalry warfare is attributed by Livy to the Aufidus on one side of the fight and the massed heavy infantry on the other. Neither cavalry force would want to circle too far and wind up drowning in the river, nor would they wish a simultaneous engagement with both enemy cavalry and heavy infantry. The Carthaginian cavalry eventually overcame their Roman foes, and chased them from the field. Paulus was not cut down in the pursuit, as he entered the fight of the infantry in the middle of the field, where he believed the battle would be decided. He could not have been more wrong.

The infantry engaged as the Roman cavalry was driven from the field though better equipped and trained, the Roman line could not break the Spaniards and Celts, who they engaged first, as made possible by the crescent shape of Hannibal’s line. However, besides its unique shape, or perhaps because of it, the line was also thinly stretched as the Roman legions pressed inward to the present engagement, their massed numbers and sheer weight broke through the thin line of Spanish and Celtic infantry. The Romans pursued their prey as the Spaniards and Celts fled between the African contingents. Hannibal’s African infantry then collapsed in on the flanks of the Romans, who were now surrounded by fresh and equally well-equipped troops.

On the Roman left flank, Varro and the allied cavalry engaged the Numidians in an indecisive cavalry battle. Polybius and Livy offer conflicting descriptions of this engagement. Polybius claims that the Numidians had a strange style of fighting but were holding their own against Varro, until Hasdrubal arrived fresh from his victory over the Roman cavalry as Hasdrubal charged into Varro’s cavalry, the Roman allies fled. Hasdrubal sent his Numidians after Varro, then turned and launched coordinated cavalry charges into the rear of the Roman infantry with his Spanish and Gallic horses. Livy details a complicated Carthaginian tactic wherein a small force of Numidians pretended to flee the field, hid in the cavalry engagement, picked up Roman equipment from the battlefield, then joined the rear ranks of the Roman infantry when no one would notice. This hidden corps of assassins then cut into the unsuspecting Roman rear.

Whether by skill or guile, the Carthaginian cavalry proved superior to its Roman counterpart. Varro no longer commanded the Roman infantry, who were now pressed by fresh troops from all sides. Paulus went down fighting in this hopeless slaughter, along with Servilius and Atilius, all three of whom Polybius honors as having served their Republic with great courage and valor.

At day’s end, after the Roman infantry had been killed to the last man, Polybius tallies the Roman dead at just over 40,000 infantry and 5000 cavalry. The Carthaginians suffered 4000 dead Celts, 1500 dead Spanish and African infantry, and 200 dead cavalry.

Significance

The Battle of Cannae proved two flaws in the Roman war machine, one major and one potential.

The Roman legions lacked sufficient cavalry to reliably defeat a Carthaginian army in the field Hannibal’s cavalry supremacy at Cannae allowed him to launch attacks into the unprotected Roman rear and cut off the only avenue of escape, leading to the slaughter in a single day of the greatest Roman army assembled up to that point.

Cannae also highlighted the potential of conflicting command in Roman armies. The daily transfer of absolute power from one consul to the other led to disaster as Varro had the Senate-given authority to march his army into a disadvantageous battle against Hannibal contrary to all the advice and counsel provided by the more experienced Paulus.

These two flaws resulted in Rome’s inability to muster an army to fight Hannibal on the Italian peninsula not until the successful campaign of Scipio in Africa would Rome escape near catastrophe in the Second Punic War.


The battle of Cannae

The battle of Cannae opened with a series of cavalry skirmishes: on the left, the Italian Knights failed to engage the elusive Numidians, while on the right, was the Celtic and Iberian Cavalry to charge.

Battle of Cannae - Phase 1

The action of Hannibal's heavy cavalry at Cannae was unusual in the ancient military history: it made three charges throughout the battle, proving to be not only under control, but exceptionally measured in the physical effort. First, on his side, charged the Roman cavalry that, narrow as it was between the river and the advancing infantry, was broken and routed.

Battle of Cannae - Phase 2

Instead pursue the fugitives, the Celtic and Iberian cavalry gathered and, moving behind the back side of the Roman infantry, that was attacking the advanced Center of Carthaginian deployment, charge (that is the second charge) on the rear the Italian cavalry unit that was fighting the Numidians. Meanwhile the Punic Centre had already begun to backward slowly, sporadically attacked by heavy Roman columns, more and more compressed at the Center because of the gradual convergence of the legionaries that instinctivly search for a contact with the enemy.

Battle of Cannae - Phase 3

With the slow and steady controlled retreat of Gauls and Iberians, the crescent of Punic troops buckled inwards as they gradually withdrew. It was what Hannibal waited and hoped. The Roman infantry had pushed too far and, without Cavalry protection now routed, he was flanked by African veterans who caught in the grip, with perfect timing. They quickly shifted their front and charged ont the flanks the roamns bringing the panic in their formations. The trap of Cannae is closed. The Carthaginian heavy cavalry, who had routed the Italian Knights, charge (that's their third charge in this battle) on the rear the roman center. The Numidians, meanwhile, pursuit the fleeing enemy. The Roman infantry was now surrounded, forced to fight in reduced spaces, then the slaughter begins. Each element of the Punic army has provided an essential and indispensable contribution to the successful plan of Hannibal at Cannae.

Battle of Cannae - The final encirclement

Despite the numerical superiority, and the Roman legions were massacred. The battle of Cannae was the worst defeat in the history of Rome, in which fell: the Consul Aemilius Paullus the previous year's Consul, Gnaeus Servilius the former master of the Knights Minucius Rufus and with them, among the crowd of anonymous dead perished, both Quaestors, twenty-nine military tribunes, eighty senators and an unspecified number of Knights. The great Roman army sent to destroy the Hannibal's one, was really destroyed: even if we not accept the numbers, frightening and perhaps excessive of Polybius, who told us of about 70,000 dead, but the smaller casualties reported by Livy, 47,500 infantrymen and 2,700 horsemen, with 19,000 prisoners. Only 15,000 romans escaped, including the Consul Terentius Varro, responsible for the disastrous battle plan.
Hannibal at Cannae had lost 6,000 Gauls, 1,500 Spaniards and Africans and 200 Knights. On that day he had the most brilliant victory of his career as a general and was consecrated as one of the greatest leaders in history.


Cannae – the bloodiest battle in history

The battle of Cannae (216 AD) was Hannibal's greatest victory and Rome's worst defeat. When we talk to people on our route about Hannibal the two most known facts about him are his elephants and the battle of Cannae.

Ce concours est maintenant terminé

Published: November 12, 2009 at 11:06 am

We rode to the site of the battle through endless olive groves and vineyards. The land is flat and featureless, cruisy cycling, and you can easily imagine vast armies manouvering against each other. The battlefield can be viewed from Canne della Battaglia, a medieval town that was abandoned in the 16th century, which sits on a rocky hill and stands out on the landscape as the only high point.

There’s a museum to check out before you enter the ruins of the small town. The site is atmospheric but there is very little in the museum or on the site – and nothing archaeological – that remembers the epic clash that was fought here. One of the information boards suggests that battle of Cannae devastated the area to the extent that the local inhabitants left and didn’t return for many years afterwards. Following a lunch of tomato and mozzarella sandwiches we wandered through the site to the only marker to the battle of Cannae – a column set up in recent times which occupies the best place to view the battlefield.

Hannibal’s tactics in this clash are still taught in military colleges today. Poylbius estimates Hannibal had close to 40,000 infantry and 10,000 cavalry versus the Roman force of 80,000 infantry and 8,000 cavalry. He lined up his inferior force with the cavalry on the wings and the infantry in the centre. He positioned his infantry in a convex curve towards the Romans, with the weakest troops, the Celts and Spaniards, at the closest point to the enemy.

The Romans lined up in a similar fashion but due to their superior numbers they deepened their lines creating a vast, heavy force of infantry in the centre. The Romans were commanded by two consuls – Varro and Paullus. Paullus was known to have taken advice from Fabius Maximus ‘The Delayer’ and was not keen to engage Hannibal in battle. Varro on the other hand was eager to prove his valour and take the fight to the invader. The Roman system at this time was to have alternate days of command so when it was Varro’s turn he immediately took his chance.

The battle began. At first the Celts and Spaniards held their line but before too long the heavy Roman infantry broke through. Hannibal’s weak centre now bowed inwards and the Romans surged after the fleeing enemy.

The cavalry clashed on both sides of the infantry. The Numidian cavalry engaged with and inflicted heavy casualties on the Roman force on their wing. Their method of fighting was unusual – they would avoid engaging with the enemy and continually charge and retreat throwing spears and circling away to do this over and over again. Their light armour and great skill allowed them to do this without being caught by the more cumbersome heavy cavalry of the Romans.

Meanwhile Hasdrubal had virtually destroyed the cavalry on the other flank and charged across to support the Numidians. The Roman cavalry on seeing their approach, fled, Hasdrubal (not Hannibal’s brother – Hasdrubal was a popular name!) then left the Numidians to deal with the fleeing enemy and turned to aid the infantry.

By this time the Romans had forced their way deep into the enemy infantry line and now the heavy African infantry were aligned on their sides. The Africans turned and attacked the flanks of the Roman force and soon the Carthaginian cavalry arrived and attacked their rear. The Roman infantry was surrounded – Hannibal’s ‘double envelopment’ was complete. The Roman’s were slaugtered – Polybius estimates that close to 70,000 Roman’s died at Cannae, including Paullus with Varro fleeing the battlefield. To this day this figure stands as the most men killed in a single day’s battle or in a more horrific context the equivalent of the nuclear bomb’s death toll at Hiroshima.

Hannibal also captured 10,000 Romans from their camp. He attempted to ransom these men back to Rome but the senate refused and they were put to death. Taranto and many of the coastal towns came over to Hannibal. Rome feared he would appear at their gates at any moment. But to the surprise of his enemies and his allies, Hannibal decided not to follow up his great win by attacking the eternal city.

Hannibal’s cavalry commander, Maharbal told his boss that if he seized the advantage now he would be dining in the Capitol in a matter of days. When Hannibal refused, Maharbal retorted that Hannibal knew how to win a battle but not how to follow up his victory. Whether Hannibal lost his opportunity to conclusively defeat his foe is still debated by historians today. The war against Rome would continue to be fought in Italy for more than a decade. Luckily our bike ride won’t last quite that long!


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