La cavalerie française avance vers Namur

La cavalerie française avance vers Namur


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La cavalerie française avance vers Namur

On voit ici une colonne de cavalerie française avancer vers Namur en 1914, avec l'intention d'aider les défenseurs. Après la chute de Namur aux mains des Allemands, le mouvement a été arrêté.


Progression de la cavalerie française vers Namur - Histoire

Marchant de près de Maastricht vers Namur, Marlborough menaça de gagner une position dans laquelle il pourrait soit marcher sur Bruxelles, soit couper l'armée française. Villeroi a marché au sud de Louvain pour intercepter. Un point d'étranglement le long de la ligne d'avance alliée était à Ramillies où une plaine d'un mille et demi de large s'étendait de la rivière Mehaigne à la ville de Ramillies avec un ruisseau marécageux, le Little Geete, au-delà. Marlborough espérait marcher au-delà de ce point d'étranglement et atteindre le Mont Saint-André - puis se battre avec les Français avant qu'ils ne puissent se retirer derrière la sécurité de la rivière Dyle. Retardé par l'attente du contingent danois, qui n'avait pas été payé correctement, Marlborough arriva à Ramillies après les Français, qui positionnèrent leur cavalerie dans la plaine au sud de la ville et leur infanterie derrière la crique marécageuse au nord de celle-ci. À Ramillies, Villeroi pourrait bloquer une avance alliée tout droit - ou il pourrait menacer le flanc allié si Marlborough avançait de là vers le sud jusqu'à Namur. Villeroi prit donc la défensive.

Marlborough a immédiatement déployé sa cavalerie devant la cavalerie française, immobilisant les Français en position tandis que le reste de son armée arrivait. Épingler la cavalerie française a également rendu une bataille probable. A 14 heures le 23 mai un duel d'artillerie a commencé. La ligne de Villeroi était longue - quatre milles pour environ 60 000 hommes - mais elle comprenait plusieurs villages pour aider à la défense. Avec un terrain accidenté au nord, la gauche française était ancrée sur Autre-Eglise. Au sud se trouvaient le village d'Offus puis Ramillies - et le marécage Little Gheete constituait une barrière importante à une attaque alliée dans ce secteur. Ramillies était assis sur un terrain plus élevé entre les deux bassins versants. Les plaines s'étendaient au sud jusqu'à la rivière Mehaigne où le flanc droit français était ancré à la ville de Taviers. C'était la zone défendue par la cavalerie. Peut-être que Villeroi n'avait pas envisagé à l'origine un combat ici, alors il a négligé de nettoyer un fouillis de chariots cette partie de sa ligne. La ligne de Villeroi a été façonnée de manière à ce que les deux flancs soient devant son centre. La ligne de Marlborough avait la forme opposée, avec ses flancs repliés. En conséquence, Marlborough pouvait déplacer plus de troupes d'un flanc à l'autre plus rapidement et plus facilement que Villeroi.


C'est la vue approximative des défenseurs français de Ramillies regardant vers l'attaque alliée. Marlborough a ordonné aux Orcades d'attaquer au nord d'ici, mais à Ramillies, il a fait attaquer son frère, Charles Churchill. La première attaque de quatre brigades est repoussée, en partie grâce à l'artillerie française. En réponse, Marlborough envoya une brigade de la deuxième ligne des Orcades, qui s'était déplacée vers le sud.

Ce n'est qu'à la fin de la bataille que les Alliés capturèrent Ramillies. À ce stade, des choses plus importantes se déroulaient dans d'autres parties du terrain.


C'est la vue juste au nord de Ramillies du côté allié à travers la vallée des sources de Little Gheete. L'infanterie française défend la crête opposée. Le plan de Marlborough comprenait l'infanterie alliée sous les Orcades, l'aile nord de l'armée, traversant le Little Gheete et avançant sur les Français.

Plus au nord se trouve la ville d'Offus. Le complexe de bâtiments agricoles à gauche du panorama existait pendant la bataille. Comme plus au sud, ici à Offus Orkney, l'infanterie alliée a traversé le Little Gheete et a avancé sur la position française. Cette avancée était sur le côté droit du panorama. Cette section du Little Gheete à l'époque était assez marécageuse et constituait une barrière sérieuse. Un effort allié raté pourrait être repoussé dans le sol marécageux et anéanti.


L'attaque d'infanterie alliée s'étend jusqu'à Autre-Eglise sur le flanc nord. Le panorama ci-dessus est la vue vers le nord depuis le cimetière de l'église. Bien que la zone montrée soit largement au-delà de la zone de combat, elle montre bien le terrain, et l'infanterie alliée peut avoir traversé le Little Gheete sur le côté droit du panorama et attaqué en ville.

On aperçoit le clocher de l'Autre-Eglise sur la droite du panorama. Ici, la route monte du Little Gheete jusqu'à la crête sur le côté gauche où l'infanterie alliée a commencé son attaque. Ensuite, nous continuerons sur cette route jusqu'au sommet.


Nous avons remonté la route en partant de la gauche - en venant d'Autre-Eglise et du Petit Gheete jusqu'à une intersection. L'attaque d'infanterie alliée, une fois qu'elle a atteint la crête tenue par l'ennemi, et une fois que la cavalerie alliée de soutien sous Lumley a traversé le Little Gheete, a été retirée sur ordre de Marlborough lui-même. Le commandant local a protesté mais a suivi ses ordres. Marlborough avait conçu l'attaque simplement comme une diversion, et en cela elle a réussi. Villeroi croyait que c'était l'effort principal de Marlborough. Les troupes britanniques avaient été utilisées dans l'effort après tout. L'attaque principale de Marlborough, cependant, devait être au sud contre la cavalerie française. La route pavée à droite du maïs mène à l'arrière des Alliés, et c'est le long de cet axe que la deuxième ligne des Orcades est passée à l'arrière puis s'est déplacée vers le sud.

Nous allons maintenant emprunter la route pavée.


Nous avons emprunté la route du côté gauche et nous continuerons sur cette route du côté droit de la photo vers l'arrière des Alliés. En face, vous pouvez voir le terrain bas que Marlborough utilisait pour cacher son mouvement de troupe. Il s'agit d'un bassin versant qui se jette dans le Little Gheete vers le côté gauche du panorama.


Nous avons continué sur ces routes traîtresses derrière la ligne de Marlborough vers le secteur sud du champ de bataille, devenant ainsi confus. Le terrain, cependant, ressemble beaucoup à ceci - des plaines plates à vallonnées avec peu ou pas d'obstacles. C'était le pays idéal pour la cavalerie, et c'est là que Marlborough a fait son principal effort. Bien que la formation de cavalerie standard ressemblait à un damier, pour son attaque, Marlborough a massé sa cavalerie en une seule ligne ininterrompue, genou à genou ou en muraille - et sans les coups de pistolet et de carabine habituels. Cette attaque de choc comblait les intervalles de la formation française et mettait la meilleure cavalerie française dans la confusion. Les Français se sont rétablis et se sont battus, chevauchant même Marlborough lui-même, qui avait été jeté de son cheval. Puis l'aide de Marlborough a été décapité par un boulet de canon français. En fin de compte, cependant, avec les troupes de renfort alliées du nord entrant dans la bataille, la cavalerie française a commencé à se fatiguer. Pendant ce temps, les Alliés ont déplacé la cavalerie autour du flanc français vulnérable à Taviers.


Combattants[modifier | modifier la source]

Brunswickois pendant la bataille des Quatre-Bras.

Au début de la bataille, l'aile gauche du Armée du Nord, avec 18 000 hommes (dont 2 000 cavaliers et 32 ​​canons) sous le maréchal Michel Ney, affronte 8 000 fantassins et 16 canons, sous le commandement du Guillaume, prince d'Orange. Les Hollandais (avec les Nassauers de la 2e brigade) étaient à peine déployés au sud du carrefour des Quatre Bras. De nouvelles troupes alliées ont commencé à arriver deux heures plus tard, avec Wellington, qui a pris le commandement des forces alliées. Au fur et à mesure que la journée avançait, des Néerlandais, des Britanniques et des Brunswickois frais sont arrivés plus rapidement que les troupes françaises fraîches (qui ont finalement été au nombre d'environ 24 000).


Avance de la cavalerie française vers Namur - Histoire

Après avoir poursuivi les Français depuis le terrain, les Prussiens ont poussé toute la nuit avec leur cavalerie battant des tambours et soufflant du cor pour déconcerter toute tentative de rallier les troupes françaises. Toutes les tentatives pour former une arrière-garde ont échoué avec le premier cri des « Prussiens » et bientôt les restes dispersés d'une armée autrefois magnifique ont afflué au-delà de la frontière. A minuit, Blucher s'était installé à l'auberge de Genappe et commença à rédiger son rapport au roi Frédéric-Guillaume.

Blucher a ensuite écrit des ordres pour ses commandants de corps que les I et IV Corps marcheraient vers les environs de Charleroi. Le III Corps affronta toujours Grouchy à Wavre, dont l'issue était encore inconnue, mais le II Corps devait tenter de couper la retraite de Grouchy en France et les hommes épuisés, ayant combattu tout l'après-midi pour Plancenoit, marchèrent maintenant pendant la nuit vers Mellery qu'ils atteignirent. à 11 heures du matin seulement pour constater que Grouchy était parti.

Wellington était retourné à Bruxelles pour terminer sa dépêche de Waterloo où il a rencontré le politicien Thomas Creevey et a admis à plusieurs reprises qu'il avait été « si gentille une chose – si près de diriger une chose » et sans aucun signe d'arrogance a déclaré honnêtement son point de vue que

Par Dieu! Je ne pense pas que cela aurait été le cas si je n'avais pas été là !

Son armée passa la matinée à réparer son équipement et à rechercher les blessés à transporter vers les hôpitaux de Bruxelles, mais cet après-midi-là, ils se rendirent ensuite à Nivelles au début de leur marche vers Paris.

Les Français avaient dépassé la poursuite prussienne qui avait perdu le contact avec la croupe de l'armée française et elle commençait maintenant à se rallier bien que beaucoup d'autres soient simplement rentrés chez eux. Environ douze mille hommes des 1er et 2e corps s'étaient maintenant rassemblés près d'Avesnes et ceux-ci furent bientôt augmentés des restes de la garde, du 6e corps et de la cavalerie de réserve. Pendant ce temps Soult était arrivé à Phillipeville en France où il a réussi à rassembler environ cinq mille fugitifs de l'armée.

Blucher avait déjà tourné ses pensées vers Paris et il s'arrangea avec Wellington pour que l'armée prussienne marche vers la capitale à l'est de la Sambre, tandis que les troupes de Wellington marcheraient sur la rive ouest du fleuve. Il s'arrangea également pour que les Britanniques fournissent d'énormes quantités de munitions de mousquet et de boulets de canon pour réapprovisionner son armée et le duc fournirait également des canons de siège et un train de pontons pour franchir les rivières. Les deux généraux fourniraient des unités de leurs armées respectives pour couvrir et dans certains cas investir les forteresses frontalières françaises au fur et à mesure de leur passage. Mais Blucher projetait secrètement d'arriver dans la capitale française avant son allié afin de gagner la gloire d'entrer dans Paris pour la seule Prusse. Blucher ordonna à l'armée de marcher sur Beaumont et Maubeuge le lendemain, mais n'avait toujours aucune nouvelle du III corps ou de Grouchy à Wavre depuis la bataille de Waterloo. La chaîne d'approvisionnement prussienne s'était rompue sous les tensions de ces derniers jours, mais cela n'a pas découragé le feld-maréchal qui, plutôt que de reposer ses troupes, a ordonné la poursuite des marches forcées et a permis à ses hommes de subvenir à leurs besoins en prenant simplement ce dont ils avaient besoin. des villes et villages français qu'ils passèrent. Ce pillage, ajouté à la haine prussienne profondément ancrée des Français pour les humiliations que leur pays avait endurées au cours de la dernière décennie et a produit une sauvagerie débridée, où le pillage pour la nourriture s'accompagnait de destructions gratuites, de viols, de pillages et même de meurtres dans certains cas. La nouvelle de l'arrivée des Prussiens a conduit les habitants français à fuir pour sauver leur vie, ne revenant qu'après leur passage pour constater la destruction complète et systématique d'absolument tout.

Wellington, avec sa force alliée, a adopté une approche très différente. Il annonce à ses troupes dans un arrêté général du 20 juin qu'elles entrent en France en libérateurs du peuple français de la tyrannie de Napoléon et en alliés du roi Louis XVIII. En tant que tel, aucune personne ou propriété ne devait être blessée ni aucune fourniture prise sans paiement. Il ordonna à ses troupes de se diriger vers Mons et lorsque sa lente progression fut remise en cause par Muffling, Wellington expliqua qu'en se déplaçant plus lentement, ses approvisionnements pourraient être maintenus et son armée tenue en échec. Wellington a simplement refusé de se joindre à une course pour Paris avec Blucher.

Alors que le duc rattrapait son armée en marche ce jour-là, il étourdit la 3e division en ordonnant instantanément au comte Kielmansegge de se mettre en état d'arrestation. Il a été relevé de son commandement. Sa performance à Waterloo avait malheureusement été mal rapportée par le général Alten. Bien que Wellington, après avoir entendu une délégation d'officiers d'état-major britanniques, ait rapidement gracié Kielmansegge, il ne le réintégra pas à la tête de la 1re brigade hanovrienne.

Napoléon avait maintenant trouvé le chemin de Phillipeville où il espérait entendre parler de Grouchy tandis qu'il envoyait des ordres à toutes les autres unités qu'il pouvait rassembler pour faire des marches rapides sur Paris, mais ces ordres ne semblent pas être jamais arrivés, ou ont été simplement ignorés. Laon est désigné comme le point de ralliement du corps d'infanterie, la cavalerie de réserve doit marcher vers Reims et la Garde vers Soissons. Napoléon écrivit également à son frère Joseph à Paris, l'informant de la défaite et révélant sa crainte que toute la force de Grouchy ait été forcée de se rendre avant de se rendre à Laon, dans l'espoir d'y trouver son armée.

Les historiens supposent presque toujours que la marche sur Paris n'a pratiquement pas été contestée par l'armée française et qu'il y a eu peu ou pas de victimes, avec l'issue inévitable. Cela ignore les petites actions régulières menées avec les Prussiens pour tenter d'endiguer l'avance alliée, même si l'avance britannique dans leur sillage était en grande partie sans incident.

Le 20 juin, il y a eu une violente action d'arrière-garde entre le corps de Pirch et les troupes de Grouchy, mais les Français ont réussi à traverser Namur et à échapper à la poursuite prussienne en mettant le feu au seul pont à des kilomètres à la ronde au-dessus de la Meuse à fort débit. Grouchy avait échappé aux griffes des Prussiens et pouvait se retirer en toute sécurité en France avec une force considérable qui serait inestimable pour son empereur.

Le 21, Blucher avait encerclé Maubeuge et le I Corps de Ziethen était arrivé à la forteresse d'Avesnes, que l'artillerie prussienne a immédiatement commencé à bombarder, mais avec peu de chance d'une résolution rapide. Cependant, pendant les premières heures, un obus prussien a atterri par hasard dans le magasin de la forteresse, provoquant une énorme explosion et la garnison a immédiatement capitulé, fournissant ainsi d'énormes quantités de canons lourds et de munitions aux Prussiens et fournissant également une base sûre pour leurs lignes d'approvisionnement. .

Le même jour, les forces de Wellington avançaient vers Bavay, laissant des forces bloquant Valenciennes et le fort du Quesnoy.

Le 22, les Prussiens bloquèrent Landrecies et le IIIe Corps se déplaça pour bloquer Givet et Phillipeville ici. Wellington avance jusqu'au Cateau Cambrésis et Gommegnies, tandis que le corps du prince Frédéric d'Orange reprend l'investissement de Valenciennes et du Quesnoy.

Le lendemain, les forces prussiennes se dirigent vers Laon où l'on rapporte que les restes de l'armée française se reforment, tout en envoyant des équipes pour reconnaître Guise et St Quentin. Pendant ce temps, Wellington ordonna à ses troupes de se reposer ce jour-là, à l'exception d'un détachement sous Colville qui chercha à amener la petite garnison de Cambrai à se rendre.

Napoléon abdique

HMS_Bellerophon et Napoleon ‘Scene in Plymouth Sound en août 1815’
huile sur toile de John James Chalon, 1816

Le 24, des rapports arrivaient que les restes du corps de Grouchy, quelque 40 000 hommes, marchaient de Reims à Château-Thierry alors que les Prussiens approchaient de Laon. Guise capitula devant les Prussiens après un court bombardement et Cambrai fut prise d'assaut par les Britanniques, la garnison française n'opposant qu'une résistance minimale. Mais la nouvelle qui a choqué tout le monde ce jour-là a été délivrée de Paris, Napoléon avait abdiqué ! Les émissaires de la Chambre française avaient rappelé à Wellington et Blucher que la guerre avait été déclarée à Napoléon, ils ont donc exigé que les alliés appellent maintenant un cessez-le-feu immédiat et l'arrêt de leur marche sur Paris, Blucher les a ignorés, tandis que Wellington les a encouragés à ouvrir des négociations avec Louis. Les deux généraux sont cependant déterminés à maintenir la pression en poursuivant leur marche sur Paris.

On soupçonnait maintenant que les Français contesteraient le franchissement de l'Oise et Blucher envoya des détachements à tous les franchissements pour tenter d'en saisir un ou plusieurs intacts. Wellington cependant, n'était pas intéressé à chasser Blucher, sa cavalerie avancée avait maintenant atteint Saint-Quentin mais son infanterie était toujours près de Cambrai.

Le 26, Blucher ordonna une tentative de prise de la forteresse de La Fère qui contrôlait le passage des rivières Oise et Serre, mais échoua à cause d'une artillerie insuffisante. Cependant, le fort de Ham capitula.

Le maréchal Davout, au nom des Chambres, avait ordonné aux forces de Soult et de Grouchy de s'unir à Soissons et lorsque Soult démissionna en vue de son retour aux côtés du roi, Grouchy reçut le commandement suprême de l'armée d'environ 29 000 fantassins et cavaliers mais avec peu de artillerie. Depuis la nouvelle de l'abdication de Napoléon, les désertions ont également augmenté de façon marquée.

Après avoir laissé deux jours de repos à ses troupes, Wellington devient plus actif et ses troupes se mettent en route pour Vermand et ses environs, tandis qu'un détachement envoyé à Péronne oblige rapidement la forteresse à capituler.

Le 27, Blucher ordonna à son armée d'effectuer une marche forcée sur Compiègne, où elle s'empara du pont sur l'Oise intact. d'Erlon a fait un certain nombre de tentatives timides pour regagner Compiègne tandis que toutes les unités françaises disponibles marchaient aussi vite que possible à travers Villers-Cotterets à Senlis et à Paris, pour empêcher les Prussiens d'arriver dans leur capitale avant eux.

Ce soir-là, les Prussiens ont pris une colonne française complètement par surprise, près de Viller-Cotterets, capturant 14 canons et de nombreux prisonniers. Le lendemain matin, ils pénétrèrent dans la ville, dispersant les défenseurs qui s'enfuirent en désordre, certains vers Soissons et quelques-uns seulement vers Paris. D'autres tentatives ont été faites par les Prussiens pour empêcher les forces françaises à Soissons d'atteindre Paris, mais elles ont finalement été écartées par les troupes de Vandamme et les Français ont marché jusqu'à Nanteuil-le-Haudouin. Des escarmouches continuelles ont poursuivi l'arrière-garde de la cavalerie française avec d'autres affrontements de cavalerie prussienne et française à Senlis.

Pendant ce temps, Wellington avait accéléré son avance, traversant la Somme le 27 à Villecourt et passant par Nesle et Roye vers St Just-en-Chaussée.

Le 29, tous les restes dispersés de l'armée française avaient rampé dans Paris, mais elle n'était manifestement pas en mesure de se défendre sérieusement contre les alliés.

Les forces de Blucher affrontaient maintenant Paris, le prix ultime, avec Wellington à quelques jours de marche, mais Blucher ne savait pas trop à quoi il faisait face. Dès le 1er mai, Napoléon avait ordonné à Davout de préparer les défenses de Paris. Trois cents canons de navire avaient été commandés à Paris et cinq mille ouvriers organisés pour préparer une ligne de défense le long des hauteurs de Montmartre, comprenant un certain nombre de fortes redoutes. Les franchissements du canal de l'Ourcq étaient défendus par des terrassements et à l'est la forteresse de Vincennes était parfaitement préparée à se défendre. Les préparatifs pour la défense de Paris sur la rive nord de la Seine étaient forts, mais ceux du sud n'avaient pas encore vraiment commencé. À l'ouest, un certain nombre de ponts ont été détruits mais certains sont encore intacts, ce qui en fait un précieux prix.

Garde-Nationale-France-Paris-1815

Paris pouvait se vanter d'environ quatre-vingt mille défenseurs, pour la plupart des gardes nationaux et six cents canons, mais le moral était très bas et peu étaient désireux de continuer le combat. Les Chambres déclarèrent que Paris était en état de siège et que tout homme valide était tenu d'aider à la construction des défenses.

Blucher déplace son armée jusqu'à St Denis et Gonesse le 29 juin et reconnaît les hauteurs de Montmartre. Il ordonna immédiatement au IV Corps d'essayer de traverser la Seine à Argenteuil mais tous les bateaux disponibles avaient été enlevés par les Français. Mais tôt ce matin-là, Blucher apprend que Napoléon est à Malmaison avec seulement quatre cents hommes. Le major von Colomb a reçu l'ordre de lancer un raid audacieux sur Malmaison avec une force combinée de cavalerie et d'infanterie, ils ont marché toute la nuit mais ont été contrecarrés en trouvant le pont incendié et ont ensuite appris que Napoléon était déjà parti. Cependant, von Colomb apprit que le pont de St Germain n'avait pas encore été brisé et s'y précipita, surprit et accabla une petite force française alors qu'il était en train de le démolir et captura bientôt un autre pont à Maisons.

Réalisant que le front de Montmartre ne pouvait être pris qu'avec une attaque très puissante qui serait forcément très coûteuse, Blucher se tourna vers l'ouest pour traverser la Seine puis attaquer le sud de Paris qu'il considérait comme un point faible majeur.

L'ordre de Blucher d'assaillir Aubervilliers le 30 juin, pour se frayer un passage par le canal de l'Ourcq, fait repousser les Prussiens le nez en sang. Cependant, avec la nouvelle que von Colomb tenait les ponts de St Germain et de Maisons, Blucher ordonna à ses troupes de marcher le plus rapidement possible pour renforcer cette position.

Pendant ce temps, Wellington s'était maintenant approché de Pont St Maxence et le 30, le duc rencontra Blucher à Gonesse pour coordonner leur réponse aux appels continus pour un cessez-le-feu des délégués français.

Les Prussiens se sont déplacés rapidement vers les ponts et ont traversé avant que les Français ne réalisent ce qui se passait. Le 1er juillet, les Français contre-attaquent à Aubervilliers, repoussant les forces prussiennes jusqu'à ce qu'elles soient fortement renforcées. Les Prussiens se sont alors rétablis et ont tenu la position jusqu'à ce qu'ils soient relevés cette nuit-là par les troupes de Wellington qui étaient finalement arrivées près de Paris.

Wellington tenait maintenant Gonesse et Aubervilliers et les troupes de Bulow marchèrent pour rejoindre Blucher à St Germain. Von Sohr est renvoyé en avant avec deux régiments de hussards et atteint effectivement Versailles, où 1200 gardes nationaux se déclarent pour le roi et en ouvrent les portes, il poursuit ensuite sa marche vers Longjumeau. Apprenant cette avance prussienne, Exelmans lança douze régiments de cavalerie avec un petit nombre d'infanterie, certains marchant vers le front prussien et certains passant autour de chaque flanc pour couper leur retraite. Sohr a découvert la colonne de cavalerie française et une action de cavalerie régulière a eu lieu à Villacoublay avec les Prussiens prenant d'abord le dessus. Mais avec l'approche de la cavalerie française, les Prussiens ont été contraints de se replier vers Versailles. À ce stade, les Prussiens ont trouvé toutes les sorties de Versailles scellées et avec l'arrivée des soldats d'Exelmans, ils ont réalisé qu'ils étaient piégés et que seuls quelques chanceux ont échappé à la mort ou à la capture.

Le 2 juillet, Blucher prévoyait une avance concertée sur Paris sur un large front par le sud-ouest, mais les Français les attendaient. L'avance prussienne a été retardée par une mousqueterie intense à l'approche de Sèvres, mais ils se sont frayés un chemin lentement jusqu'à ce qu'ils soient finalement arrêtés par les Français à la rivière, alors qu'ils jetaient les planches déjà desserrées en traversant le pont.

Dans la nuit, les pionniers prussiens achevèrent deux ponts flottants à Argenteuil et Chatou qui sécurisent les communications entre les armées de Blucher et de Wellington.

Les tentatives françaises pour parvenir à un cessez-le-feu avaient jusqu'à présent peu abouti, mais le 28 juin, Grouchy avait fait des propositions directes pour son corps seul, ce qui aurait retiré ses forces de la défense de Paris, mais les demandes de Blucher étaient trop lourdes à supporter pour le Français et les négociations ont échoué. Les négociateurs français ont alors demandé et obtenu l'autorisation de se rendre à Wellington le 29. Les commissaires ont été informés par Wellington que la destitution de Napoléon n'était pas suffisante pour garantir un cessez-le-feu, le fils de Napoléon était inacceptable en tant que remplaçant à la tête de l'État et aucun des princes français n'était effectivement le retour de Louis XVIII était la seule alternative acceptable. . Cependant, les commissaires français ont poursuivi le dialogue avec Wellington, tandis que Blucher a refusé de discuter plus avant et a simplement menacé de renvoyer Paris s'il ne se rendait pas.

Le 2 juillet, Wellington écrivit à Blucher pour expliquer sa position, estimant qu'une attaque contre la ville serait coûteuse et doutait de son succès. Il proposa que l'armée française ait besoin de se retirer au-delà de la Loire et que le «vain triomphe» d'entrer dans Paris soit perdu pour permettre à Louis d'entrer dans Paris sans escorte de troupes étrangères. Blucher ne peut accepter ces conditions, le retour de Louis n'étant pas une priorité pour la Prusse tandis que la prise de Paris est considérée comme un point d'honneur majeur.

Maréchal Louis Nicolas Davout par Victor Adam

Davout fut informé le 2 juillet que le gouvernement provisoire avait décidé de demander un cessez-le-feu en envoyant l'armée hors de Paris, mais le maréchal n'allait pas partir sans même une résistance symbolique. Toutes les troupes françaises disponibles restantes ont été déplacées pendant la nuit à Montrouge et à 3 heures du matin le 3 juillet, un lourd barrage a commencé sur les Prussiens à Issy suivi d'une forte attaque d'infanterie. Les Prussiens se sont battus avec acharnement et ont finalement repoussé les colonnes françaises, les deux camps perdant chacun plus d'un millier d'hommes tués et blessés.

À 7 heures du matin, l'artillerie française se tut et les Français proposèrent de signer une capitulation immédiate. Blucher s'est arrangé pour rencontrer Wellington à St Cloud et plus tard dans la journée, la Convention de Paris a été signée.

L'armée française commença la marche hors de Paris le 5 juillet, tandis que l'ordre était maintenu à Paris par le maréchal Masséna avec la garde nationale. Wellington avait occupé les banlieues nord et ouest de Paris et le 6 juillet, les Prussiens ont placé des troupes près de chacune des 11 portes de Paris au sud de la Seine et ont commencé à réparer les ponts.


Grognon

Le maréchal Grouchy s'était déplacé lentement au nord-est de Ligny dans l'après-midi et la soirée du 17 juin, sans savoir dans quelle direction les Prussiens s'étaient retirés. Napoléon avait supposé que les Prussiens avaient été si lourdement vaincus, qu'ils se retiraient rapidement le long de leurs lignes de communication en Allemagne via Namur. Cette erreur était en grande partie due aux premiers rapports de cavalerie française faisant état d'une masse importante de troupes en déroute découvertes sur la route de Namur et de la capture d'une batterie d'artillerie, supposée faire partie de l'arrière-garde. Il s'est avéré à Napoléon qu'il pourrait s'agir simplement d'un groupe de troupes prussiennes qui s'étaient détachées de l'armée principale dans la confusion. Mais cela a servi à confirmer davantage son hypothèse selon laquelle Blucher serait incapable de réformer son armée pendant des jours et ne serait pas en mesure de soutenir Wellington, une étrange présomption, étant donné l'expérience de Napoléon lors des dernières campagnes de 1814, où Blucher a souvent montré sa capacité à prendre une raclée et de revenir à l'attaque en quelques jours, parfois dès le lendemain. Par précaution cependant, il avait envoyé une force importante de trente-trois mille hommes et quatre-vingt-seize canons à la poursuite des Prussiens, qui, selon d'autres rapports, étaient massés autour de Gembloux. Napoléon réalisa que cela permettait non seulement à Blucher de se retirer sur Namur. mais aussi sur Wavre qui le rapprocherait de Wellington.

Napoléon avait envoyé Grouchy avec des ordres verbaux de maintenir son épée dans le dos des Prussiens et de les empêcher de se reformer pour les chasser. Cependant, Napoléon a rapidement reconsidéré ces ordres à Grouchy et a décidé de fournir d'autres instructions écrites pour clarifier son rôle. Ceux-ci ont confirmé que sa force se composerait de la division du général Teste du IIIe corps du général Vandamme, du IVe corps du général Gerard, qui était détachée du VIe corps avec la division de cavalerie du général Pajol et le IIe corps de cavalerie du général Exelman et l'artillerie associée. Les ordres étaient pour Grouchy de se rendre à Gembloux, puis de reconnaître vers Namur et Maastricht, en poursuivant l'ennemi. Cependant, Napoléon a clairement réalisé la possibilité qu'au moins une partie de la force de Blucher pourrait se diriger vers Bruxelles pour rejoindre Wellington, car il a notamment ordonné à Grouchy de :

« découvrez les intentions de Blucher et de Wellington, s'ils ont l'intention d'unir leurs armées pour couvrir Bruxelles et Liège et s'ils ont l'intention de livrer bataille. »

Cependant, il était très tard avant que Napoléon n'ordonne des patrouilles de cavalerie en direction de Wavre. Les troupes de Grouchy étaient arrivées à Gembloux en fin de journée, où les informations des habitants indiquaient qu'une partie importante de l'armée prussienne s'était déplacée sur Wavre. Grouchy bivouaqua par une météo épouvantable du 17 au 18 juin à Gembloux, n'envoyant que des patrouilles de cavalerie pour établir leur ligne de retraite. Cependant, il était suffisamment convaincu à 22 heures. écrire à Napoléon que les Prussiens avaient dépassé Sauvenière où ils s'étaient divisés en deux colonnes, l'une se dirigeant vers Wavre et la majeure partie avait marché sur Liège, les autres marchant sur Namur. Cependant, il a déclaré que :

‘Si après leurs rapports [ses patrouilles de cavalerie] il paraît que la masse des Prussiens se retire sur Wavre, je les suivrai dans cette direction pour qu'ils ne puissent pas atteindre Bruxelles, et pour les séparer de Wellington.

A l'aube du 18 juin, les troupes de Bulow ont commencé la marche pour rejoindre l'armée de Wellington à Mont Saint-Jean et ce n'est que lorsque son arrière-garde s'est éloignée quelques heures plus tard, que la cavalerie française d'Exelman a commencé à s'approcher, obligeant l'arrière-garde à rebrousser chemin pour tenir les enlever. À 6 heures du matin, ce jour fatidique, Grouchy écrivit à nouveau à Napoléon pour confirmer que tous les rapports indiquaient maintenant que Blucher se dirigeait vers Bruxelles, où il rejoindrait Wellington et offrirait la bataille.

À 10 heures, Grouchy a mis à jour son rapport en indiquant qu'il suivait les Prussiens et qu'il n'atteindrait Wavre que ce jour-là en précisant que :

Les I, II et III Corps de Blucher marchent en direction de Bruxelles. armée. J'ai besoin d'instructions supplémentaires…'

Il est clair que Grouchy n'avait aucune idée de la position actuelle de Napoléon ni de ses mouvements ou de ses intentions car dans les quatre-vingt-dix minutes de sa lettre, l'une des plus grandes batailles de l'histoire du monde devait commencer à pas plus de vingt milles de lui et il n'avait aucune idée, ni s'attendait à ce qu'une bataille soit livrée ce jour-là.

À 11 h 30, Grouchy, apparemment alors qu'il dégustait un petit-déjeuner de fraises à Sart-a-Walhain, à environ six milles au sud de Wavre, fut violemment réveillé de sa torpeur par le grondement distinct d'un grand barrage d'artillerie, la fanfare de Waterloo. Bientôt un conseil de guerre se tint où Gérard exigea que l'armée se dirige immédiatement vers le bruit des canons qui, pour des oreilles averties, provenaient des environs du bois de Soignes. Grouchy a cependant décidé contre un tel mouvement Napoléon n'avait envoyé aucun ordre pour qu'il le rejoigne, il devait continuer à repousser les Prussiens vers le nord et l'est.

Les troupes reçurent l'ordre de marcher vers Wavre que le général Thielmann avec ses quinze mille hommes avait reçu l'ordre de tenir à tout prix par Blucher.

On ne sait pas à quelle heure le rapport de Grouchy est arrivé à 6 heures du matin, mais Napoléon n'a envoyé de réponse qu'à 13 heures. quand il est affirmé que Grouchy a été informé que son mouvement prévu sur Wavre était conforme à ses ordres mais cela en raison du risque désormais évident de voir Blucher rejoindre Wellington :

« Vous devez toujours être en mesure d'attaquer les troupes ennemies qui pourraient chercher à inquiéter notre droit et à les éradiquer. A ce moment, la bataille est engagée en direction de Waterloo devant la forêt de Soignes. Le centre de l'ennemi est à Mont St Jean. Manœuvrez de manière à rejoindre notre droite.

Mais un post-scriptum a apparemment été ajouté à la hâte avant de partir :

« Une lettre vient d'être interceptée disant que le général Bulow va attaquer notre flanc droit. Nous croyons avoir déjà aperçu ce corps sur les hauteurs de Saint-Lambert. Ne perdez donc pas un instant à vous diriger vers nous pour vous joindre à nous pour anéantir Blucher que vous prendrez en flagrant délit.

Malheureusement pour Napoléon et Grouchy, cette note, même si elle était authentique, avait peu d'espoir d'arriver avant qu'il ne soit trop tard pour que Grouchy y donne suite.

Le général Thielmann prit la décision logique d'abandonner la partie sud de Wavre et de battre en retraite sur la Dyle. Il a ordonné la barricade des deux ponts et la défense des autres à Basse Wavre et a fait des préparatifs pour la défense dans toutes les propriétés riveraines au nord de la rivière.

La cavalerie française patrouillait depuis quelques heures jusqu'à la Dyle, qui était en crue en raison des fortes pluies empêchant toute possibilité de passer à gué, et il était 16 heures. avant que l'infanterie de Vandamme ne s'approche enfin de la ville, ils chargent immédiatement les ponts pour tenter de les capturer par un coup de main. Thielmann venait d'achever ses préparatifs pour la défense de Wavre, lorsque deux batteries d'artillerie françaises annoncent les troupes de Vandamme, qui attaquent aussitôt les ponts en colonnes solides mais sont repoussées.

Grouchy a réagi en lançant des attaques simultanées sur les ponts au-dessus et au-dessous de la ville à Bierges et Basse Wavre et a en outre ordonné à la cavalerie de Pajol et à l'infanterie de Teste plus à l'ouest en direction de Limal et de là d'avancer sur St Lambert. Basse Wavre a tenu, mais les ponts de Wavre ont changé de mains à plusieurs reprises, chaque côté lançant de féroces charges à la baïonnette avec un quartier rarement recherché ou donné.

Cependant, en chevauchant vers Limal, Grouchy n'a pas réussi à trouver l'infanterie qu'il s'attendait à rencontrer sur la route, pour les retrouver peu après à Wavre, ayant pris la mauvaise route et s'étant égaré. Grouchy a fait marcher les troupes vers Limal où elles sont arrivées à 23 heures. trouver le pont tenu par Pajol. Il lança immédiatement ses troupes sur la Dyle, repoussant une force prussienne qui avait clairement l'intention de reprendre Limal et Grouchy ordonna à toutes les troupes disponibles de le rejoindre afin qu'il puisse étendre sa tête de pont le matin et s'allier à Napoléon.

Les combats s'estompèrent finalement avec l'obscurité et les deux armées s'installèrent dans une nuit agitée, leurs commandants conscients douloureusement que la lourde canonnade de Mont St Jean était terminée et qu'ils n'en étaient absolument pas conscients. Grouchy avait entendu des rumeurs d'une victoire française, Thielmann avait entendu des rapports similaires non confirmés d'une victoire alliée. Qui avait raison ?

Ni l'un ni l'autre ne dormirait profondément.

Le jour suivant arriva sans qu'aucune des armées rivales ne se fasse face à Wavre encore plus claire des événements à Waterloo. Thielmann était toujours confronté à de fortes forces françaises en face de Wavre, tandis que la force principale de Grouchy avait franchi la Dyle à Limal. Thielmann a placé ses 10e et 12e divisions devant le Point du Jour mais elles faisaient clairement face à deux fois plus d'infanterie française, de cavalerie et de canons, et peu après le jour Grouchy a lancé une attaque concertée sur les villages de Point du Jour et Bierges.

Thielmann affirme qu'il n'a pas eu de nouvelles définitives de la victoire à Waterloo avant 9 heures du matin, mais c'est peut-être quelques heures plus tôt que la merveilleuse nouvelle est arrivée et s'est rapidement propagée parmi les troupes. Malgré un nombre écrasant de Français, la nouvelle a incité les Prussiens à contre-attaquer. Plutôt que de se retirer comme Thielmann l'avait prévu, les Français, encore ignorants des événements, ont lancé une riposte encore plus forte. À 10 heures du matin, les chiffres français étaient révélateurs et Thielmann décida de se retirer de Wavre et de se retirer juste au-delà d'Ottenburg, à six milles le long de la route de Louvain.

Grouchy commandait maintenant le champ de bataille, mais dans une demi-heure, la nouvelle de la défaite de Napoléon lui parvint enfin et il devint immédiatement évident qu'il devait battre en retraite. L'infanterie repasse la Dyle à Limal tandis que la cavalerie est envoyée pour tenir les ponts sur la Sambre, sécurisant ainsi la route vers la France. Un puissant écran de cavalerie empêcha Thielmann d'apprendre que Grouchy s'était retiré jusque tard dans la nuit.

Grouchy avait géré la retraite avec habileté, mais il était encore loin d'être en sécurité, car le corps de Pirch avait également été envoyé par Blucher pour manœuvrer pour couper sa ligne de retraite.


Avance de la cavalerie française vers Namur - Histoire

Par Don Hollway

Face au désastre, peu de commandants militaires dans l'histoire ont maintenu la lèvre supérieure raide britannique ainsi qu'Arthur Wellesley, 1er duc de Wellington. À la mi-juin 1815, il assista à un bal donné par Charlotte Lennox, duchesse de Richmond, dans sa maison bruxelloise. Sa liste d'invités comprenait la plus haute noblesse et les commandants militaires de la ville : le prince William d'Orange-Nassau Frederick, le duc de Brunswick le lieutenant général Sir Thomas Picton jusqu'à Lord James Hay, 18 ans, héritier du comte de Erreur. « À l'exception de trois généraux, tous les officiers supérieurs de l'armée devaient y être vus », a écrit Lady Katherine Arden, fille de Richard, le baron Alvanley.

Si la maison de Richmond était pratiquement un quartier général militaire, c'était pour une bonne raison. En mars, Napoléon Bonaparte, l'ancien empereur de France et futur conquérant de l'Europe, avait échappé à l'exil sur l'île d'Elbe.De la Méditerranée à Paris, le cœur de l'Europe a de nouveau sonné aux cris de « Vive l'Empereur ! Et ce jour-là, des rapports indiquaient que les 130 000 hommes de l'Armée du Nord française avaient envahi la Belgique.

"Quand le duc [de Wellington] est arrivé, assez tard, au bal, je dansais, mais je suis allé le voir pour lui poser des questions sur les rumeurs", a écrit Georgiana, la fille de 17 ans de la duchesse. "Il a dit très gravement:" Oui, c'est vrai, nous partons demain. "" En tant que commandant suprême des armées combinées d'Angleterre et du Royaume-Uni des Pays-Bas, qui comprenait à l'époque la Hollande, la Belgique et le Luxembourg modernes , Wellington ferait face à la mort dans les jours à venir. Mais ce n'était pas une raison pour qu'il rate le bal de la duchesse ce soir-là.

Les invités sont arrivés dans la nuit. Des robes colorées et des uniformes resplendissants tourbillonnaient sur le sol de la salle de bal. Les Gordon Highlanders ont exécuté une danse de l'épée et des rouleaux. Vers minuit, un messager arriva avec des nouvelles urgentes. Wellington s'est entretenu avec le prince William, qui a demandé l'autorisation de partir. Un par un, les autres officiers commencèrent également à s'éclipser. "Ceux qui avaient des frères et des fils à fiancer ont ouvertement cédé à leur chagrin, car la dernière séparation de beaucoup a eu lieu lors de ce bal des plus terribles", a écrit Lady Katherine.

Assis à côté de Lady Georgiana, Wellington se livra à la nourriture et à la conversation jusqu'à environ 1h30 du matin, puis se retira dans ses quartiers d'invités. Avant de prendre congé, il demanda à ses hôtes s'il y avait une bonne carte dans la maison. Dans l'étude, à huis clos, il a comparé les rapports de terrain au terrain. Le duc avait acquis une renommée dans la péninsule espagnole en tant que maître des tactiques défensives qui avait combattu dans près de 60 batailles et n'avait jamais perdu cependant, il n'avait jamais combattu Bonaparte. Il avait cantonné l'armée anglo-néerlandaise au sud-ouest, autour de Nivelles, pour protéger sa ligne de ravitaillement de l'Angleterre, mais les Français avaient pris Charleroi, plein sud, et n'étaient qu'à 13 milles de Bruxelles. "Napoléon m'a humilié, par Dieu, il a gagné 24 heures de marche sur moi", a déclaré Wellington.

De l'autre côté de la frontière, un autre grand général tentait également de suivre Bonaparte. Le maréchal de France Michel Ney s'était élevé dans toutes les grandes batailles de son pays, de Valmy en 1792 à Leipzig en 1813. Il avait commandé l'arrière-garde française lors de la retraite de Moscou, même si à un moment elle était complètement coupée de l'armée principale. Lors de la dernière évasion de la rivière Beresina, il devint connu comme « le dernier Français sur le sol russe ». Ses hommes le connaissaient sous le nom de Le Rougeaud pour son teint rougeâtre et son caractère fougueux. Napoléon lui-même a appelé Ney le «plus courageux des braves». Il avait promu Ney maréchal de France et l'avait intitulé prince de Moscou.

Lord Wellington et d'autres officiers alliés ont assisté au bal de la duchesse de Richmond dans sa maison bruxelloise la veille de la bataille. Wellington a passé une bonne partie de la nuit dans son étude à examiner des cartes à huis clos et à comparer les rapports de terrain au terrain.

Pourtant, c'était Ney qui, après la capitulation de Paris, avait mené la révolte des maréchaux, refusant de continuer à se battre. De plus, lorsque Napoléon partit en exil sur l'île d'Elbe, Ney rejoignit les royalistes. Mais au retour de Bonaparte, c'est Ney que le gros et goutteux roi Louis XVIII envoya pour le mettre au pas. — Sire, j'espère que je serai bientôt en mesure de le ramener dans une cage de fer, dit Ney.

Ney a pris d'assaut le sud mais en cours de route a perdu sa détermination et son royalisme. « Embrasse-moi, mon cher Ney », lui dit Napoléon lors de leur rencontre. "Je suis content de te voir. Je ne veux pas d'explications. Mes bras sont toujours ouverts pour te recevoir, car pour moi tu es toujours le plus brave des braves. Ney a encore changé de camp, et la France aussi. Le 19 mars, Louis a fui le pays et moins de 24 heures plus tard, Napoléon est entré à Paris.

L'Autriche, la Russie et la Prusse ont accepté de fournir 150 000 hommes chacun aux côtés des Anglais, des Hollandais et des Belges, une septième coalition pour écraser une fois pour toutes les aspirations napoléoniennes. « Ainsi la France devait être attaquée dans le courant du mois de juillet par six cent mille ennemis », écrivait l'aide de camp de Bonaparte, le général Gaspard Gourgaud. « Mais, début juin, seules les armées des généraux [feld-maréchal Gebhard Leberecht von] Blucher et Wellington pouvaient être considérées comme préparées à l'action. Après déduction des troupes qu'il fallait laisser dans leurs places, ils présentèrent une force disponible de deux cent mille hommes sur les frontières.

Mais Napoléon n'entendait ni attendre que les Alliés envahissent la France ni les combattre tous à la fois. La préparation de la guerre se poursuit sans Ney, qui attend pendant six semaines un ordre. « Faites venir le maréchal Ney et dites-lui que s'il veut assister aux premières batailles, il doit être à Avesnes le 14 », ordonna Napoléon le 11 juin. « Mon quartier général sera là.

Ney et son aide de camp, le colonel Pierre-Agathe Heymes, sont arrivés à Avesnes-sur-Helpe, à la frontière belge, dans la soirée du 13 juin. comme les adeptes du camp au fur et à mesure qu'il montait. Avant l'aube du 15 juin, le IIe corps du général Honoré Charles Reille, soutenu par le Ier corps du général Jean-Baptiste Drouet, comte d'Erlon, franchit la frontière et repousse un bataillon prussien hors de Charleroi. A midi, il n'y avait plus rien entre Bonaparte et Bruxelles. Il a finalement convoqué Ney à son quartier général et a révélé son plan de bataille.

L'empereur s'attendait à ce que l'impétueux Blucher attaque par l'est, où Napoléon le mettrait hors de la guerre avec sa force principale. Ney n'avait qu'à empêcher Wellington de venir en aide aux Prussiens jusqu'à ce que Bonaparte fasse volte-face. Ensemble, ils battraient à leur tour les Anglo-Hollandais. Les Alliés demanderaient la paix avant même que l'Autriche et la Russie n'entrent dans le combat. "Prenez le commandement des 1er et 2e corps d'armée", dit Napoléon à Ney. « Je vous donne aussi la cavalerie légère de ma Garde, mais ne l'utilisez pas encore. Demain, vous serez rejoints par les cuirassiers du [général de cavalerie François Etienne de] Kellermann. Allez repousser l'ennemi par la route de Bruxelles et prenez position aux Quatre Bras.

Quatre Bras, qui signifie quatre bras, était un hameau agricole à 10 milles au nord de Charleroi, où la route de Bruxelles croisait la route de Nivelles à Namur. En le tenant, Ney bloquerait le chemin de Wellington vers Blucher. « Comptez sur elle », a assuré Ney à Napoléon. « Dans deux heures, nous serons aux Quatre Bras, à moins que toute l'armée ennemie n'y soit ! Et avec le même esprit martial qu'il avait montré à son roi, il se précipita au service de son empereur. « Mais il a oublié qu'il n'y a rien de pire pour un général que de prendre le commandement d'une armée la veille d'une bataille », écrit Heymes.

Ney a rattrapé le IIe Corps de Reille à Gosselies, à environ sept milles de Quatre Bras. A quelques heures du jour, il fait appel à la Guards Light Cavalry Division du général Charles Lefebvre-Desnoettes pour le suivre sur la route de Bruxelles jusqu'à Frasnes, à mi-chemin de leur objectif. Lorsqu'ils ont surmonté une élévation surplombant le village, ils ont essuyé des tirs de canon. Une batterie d'artillerie à cheval et un bataillon de troupes tenaient la ville.

Deux escadrons du 2e Régiment de Cavaliers Légers de Lanciers de la Garde Impériale, les célèbres Lanciers Rouges du général Pierre David de Colbert-Chabanais, ont fait le tour de Frasnes à la vue des défenseurs. « Comme ils constataient que nous manœuvrions pour les faire tourner, ils se retirèrent du village où nous les avions pratiquement entourés de nos escadrons », écrit Lefebvre-Desnoettes.

L'ennemi s'est replié non à l'est, mais au nord. Ce n'étaient pas des troupes prussiennes. Ils étaient hollandais : le 2e bataillon, la 2e brigade Nassau-Usingen et la 2e division d'infanterie néerlandaise. Ils se retirèrent vers Quatre Bras, sachant que toute la brigade, quatre bataillons du colonel prince Bernhard von Saxe-Weimar, descendait la route de Bruxelles.

Napoléon, qui affrontait les Prussiens à Ligny, informa Ney dans le langage le plus clair possible qu'il devait engager et détruire les forces alliées se massant aux Quatre Bras.

« Le général Colbert atteignit même un tir de mousquet de Quatre Bras sur la grande route, mais il nous était impossible de le porter », écrit Lefebvre-Desnoettes. Les Red Lancers ont repéré le corps principal des Néerlandais descendant sur eux. Colbert choisit de ne pas s'occuper lui-même de toute la brigade, mais abandonna la ville et retourna à Frasnes. A 19 heures, la Saxe-Weimar comptait 4 500 hommes et six canons à Quatre Bras.

Avec quelques heures de plus, Ney aurait pu organiser deux divisions pour nettoyer la ville lors d'un assaut nocturne. Mais les 17 800 hommes du IIe corps d'armée sont déployés à mi-chemin vers la France. La 5e division d'infanterie sous le brigadier. Le général Gilbert Désiré Joseph, baron Bachelu, était à Frasnes, à 2 1 /2 milles en arrière. La 9e division d'infanterie du général Maximilien Sébastien, comte de Foy, et la 6e division d'infanterie du frère cadet de Napoléon, le prince Jérôme Bonaparte, étaient deux fois plus en retrait, à Gosselies. Et tout le I Corps de d'Erlon était encore plus au sud, autour de Charleroi. Les amener tous par la même route jusqu'à Frasnes de nuit serait tout un exercice de contrôle de la circulation. Avec les troupes disponibles, Heymes estime qu'ils n'ont pas une chance sur 10 de prendre Frasnes avant l'aube.

Ney se prépara donc à exécuter ses ordres dans la matinée. Pendant ce temps, les commandants de Wellington ont désobéi à ses ordres. Pendant la nuit, Saxe-Weimar a envoyé un message sur la route de Nivelles, alertant son commandant de division, le lieutenant-général Henri Georges, baron Perponcher-Sedlintsky, de l'invasion française. Ils ont choisi d'ignorer l'ordre de Wellington de se concentrer à Nivelles et de combattre à la place à Quatre Bras.

Le champ de bataille était un triangle grossier, pointé vers le haut, avec le carrefour à son sommet. Le Bossu Wood s'étendait vers le sud-ouest, offrant une couverture aux défenseurs et aux attaquants. De même, la route de Namur menait par un défilé au sud-est, après le village de Piraumont, vers Ligny et les Prussiens. La route Bruxelles-Charleroi remontait au milieu, traversait une vallée peu profonde et vallonnée, pleine d'ondulations et de replis de terre morte tapissée de hauts champs de blé, de maïs, d'orge et de seigle. Au centre du triangle se trouvait une grande ferme, Gemioncourt, qui se composait de plusieurs bâtiments et d'une cour fermée par des murs de briques, forteresse naturelle dominant le domaine. Perponcher et le prince Guillaume d'Orange-Nassau, arrivés avant le lever du soleil avec des renforts, avaient l'intention de tout tenir avec seulement 8 000 fantassins et 16 canons.

« L'ennemi montra beaucoup d'hommes hors du bois, autour des maisons des Quatre Bras et sur la route de Namur », écrit le comte Foy. Le commandement de Ney totalisait près de 50 000 hommes, mais à midi, il n'avait sous la main que deux divisions du IIe corps de Reille, environ 10 000 fantassins, 2 000 cavaliers et 30 canons. Ney, Foy et Reille avaient tous combattu Wellington sur la péninsule et se souvenaient bien de l'utilisation du terrain par le duc pour masquer sa véritable force. « Reille pensait que cela pouvait bien ressembler à une bataille en Espagne, où les troupes anglaises ne se montreraient que lorsque ce serait le bon moment et qu'il fallait attendre et ne déclencher l'attaque que lorsque tout le monde serait concentré et massé au sol, " a écrit Foy.

L'hésitation de Ney à attaquer la petite force anglo-néerlandaise à Quatre Bras a donné à Wellington amplement le temps de renforcer sa position avec la 5e division de Sir Thomas Picton et les troupes du duc de Brunswick.

Wellington, qui était arrivé vers 10h00, n'avait pas encore de renforts à cacher mais ne vit qu'une petite force de troupes françaises s'opposer à lui, leur simple présence obligeant les Anglais et les Hollandais à bloquer leur passage. Il en profite pour descendre la route de Namur à la rencontre de Blucher. « Si, comme cela paraît vraisemblable, la division des forces ennemies postée à Frasnes, en face des Quatre Bras, est insignifiante, et ne vise qu'à masquer l'armée anglaise, je puis employer toutes mes forces à l'appui du feld-maréchal, et exécuter tous ses souhaits en ce qui concerne les opérations conjointes », a écrit Wellington.

A Ligny, Napoléon se préparait à attaquer les Prussiens lorsqu'un messager arriva de Ney annonçant que les Alliés se massaient aux Quatre Bras. L'empereur avait pensé la ville déjà aux mains des Français. Il lança aussitôt de nouveaux ordres, par écrit et dans les termes les plus forts. « Concentrez le corps des comtes Reille et d'Erlon et celui du comte [François Etienne de Kellermann, 2e duc de] Valmy, qui vient de marcher pour vous rejoindre. Avec ces forces, vous devez engager et détruire toutes les forces ennemies qui se présentent.

Le corps d'Erlon était encore loin en arrière. « Une heure est arrivée et le premier corps n'est toujours pas arrivé », écrit Heymes. « Il n'y avait aucune nouvelle à ce sujet, mais cela ne pouvait pas être très éloigné. Le maréchal n'a donc pas hésité à engager la bataille.

A Ligny, Wellington et Blucher étaient montés dans un moulin à vent d'où ils pouvaient voir à travers un télescope le rassemblement d'innombrables troupes françaises et même Napoléon lui-même. Ils ont conclu que la bataille principale serait là et que seule une force symbolique faisait face à Wellington. Le duc accepta de venir en aide aux Prussiens, mais alors que lui et son groupe remontaient la route, ils purent entendre des coups de canon sur Quatre Bras.

Le barrage d'ouverture de Ney repoussa les rares batteries néerlandaises autour de Gemioncourt. Sur ce, des centaines de tirailleurs français, tirailleurs, se sont déversés dans les champs de céréales à hauteur d'homme. Leurs homologues du 27e bataillon néerlandais Jäger du lieutenant-colonel Johann Grunebosch ne leur ont résisté que brièvement. Un soldat allié en campagne se souvenait bien des tireurs d'élite ennemis. « Leurs canons à feu fins, longs et légers, avec un petit calibre [le mousquet de Charleville de calibre .69], sont plus efficaces pour les escarmouches que notre machine abominablement maladroite [le calibre .75 India Pattern Brown Bess] », a écrit le soldat. « Les soldats français, fouettant la cartouche, donnent une secousse ou deux à la crosse de la pièce sur le sol, ce qui remplace l'utilisation de la baguette et ils tirent donc deux fois pour notre fois…. C'était étonnant de constater à quel point le feu de l'ennemi s'est avéré irritant et combien d'hommes nous avons perdus.

Le général français François Kellermann (à gauche) et le lieutenant général Sir Thomas Picton.

Alors que les jägers se replient à 14h30, Ney lance son assaut principal. A droite, 4 300 hommes de la division Bachelu avancent sur Piraumont et la grande route de Namur. Au centre, 5 500 hommes de la division Foy mettent en route la route de Bruxelles directement vers Quatre Bras. Face à de tels chiffres, les 750 jaegers de Grunebosch se replient sur Gemioncourt. Des tireurs d'élite français les ont harcelés tout le long, ciblant les officiers et les chevaux ennemis.

Perponcher a ordonné au 5e bataillon de milice néerlandais du lieutenant-colonel Jan Westenberg de se battre. Seulement environ 20 de ses 450 hommes avaient déjà vu l'action. Ils reçurent aussitôt toute l'attention de l'artillerie française et, dans les hautes céréales autour de la ferme, des tirailleurs cachés. Ils sont retombés dans le désarroi. Le commandant de la cavalerie française, le lieutenant-général Hippolyte Pire, a lâché sur eux les chasseurs et les lanciers de sa 2e division de cavalerie. Les jeunes miliciens ébranlés ont à peine répondu à temps. "Après avoir formé le carré, nous avons remarqué que certains hommes d'une compagnie ou d'un peloton étaient mélangés à ceux d'autres compagnies et voulaient rétablir l'ordre, puis le lieutenant-colonel Westenberg nous a dit que nous n'avions pas besoin d'être aussi précis", a écrit l'un d'eux. soldat.

Les cavaliers français lancent quatre attaques distinctes mais, confrontés à une haie de baïonnettes ennemies et sous le feu direct des canons, ne parviennent pas à briser le carré hollandais. Derrière eux, la division Foy s'était embourbée dans un terrain meuble et à grain élevé, et sans soutien d'infanterie, les cavaliers de Pire étaient obligés de se replier.

A droite, cependant, la division Bachelu trouve Piraumont sans défense et la route de Namur à leur portée. Ils sont même arrivés à quelques instants de capturer un petit groupe de cavaliers qui comprenait Wellington lui-même, de retour de sa rencontre avec Blucher. « Par Dieu si j'étais monté cinq minutes plus tard, la bataille était perdue, mais j'avais juste le temps de la sauver », écrit le duc.

De l'autre côté du terrain, vers 15 heures, Ney a accueilli des renforts. Les 8 000 hommes du prince Jérôme de la 6 division d'infanterie du II Corps, la plus importante de l'Armée du Nord, portèrent les forces françaises à près de 20 000 fantassins, 4 500 cavaliers et 50 canons. Et une nouvelle nouvelle arriva de Ligny, où Bonaparte avait un combat plus dur que prévu. « L'intention de Sa Majesté est que vous attaquiez tout ce qui est devant vous, et qu'après l'avoir vigoureusement repoussé, vous vous avanciez vers nous pour aider à envelopper [les Prussiens] », écrit le maréchal Jean-de-Dieu Soult. .

Sur la gauche française, Jérôme attaque le bois du Bossu. La tactique était impossible dans la formation de sous-bois enchevêtré. Le prince, plus réputé comme un mondain que comme un soldat, a personnellement dirigé l'attaque. "Le prince Jérôme a été frappé à la hanche, mais heureusement la balle a touché en premier le grand fourreau d'or de son épée et n'a pas pénétré, il n'a donc rien subi de pire qu'une grave contusion qui l'a fait pâlir", a écrit son aide de camp. , capitaine Bourdo de Vatry. « Surmontant sa douleur, le Prince resta à cheval à la tête de sa division, nous donnant ainsi à tous un exemple de courage et d'abnégation. Son sang-froid a fait un excellent effet. Avec trois fois plus de main-d'œuvre, les Français ont défriché tout sauf la lisière nord de la forêt. Un certain nombre de tirailleurs ont atteint la route de Nivelles derrière elle, menaçant les arrières alliés.

Lord Wellington regarde à califourchon sur son étalon arabe alors que le 42e (Highland) Regiment of Foot, le célèbre Black Watch, tient bon face aux assauts répétés des Français.

Au centre, la division Foy a utilisé des cotes de cinq contre un pour obliger les Néerlandais à abandonner Gemioncourt. Le prince d'Orange-Nassau se charge de mener une contre-attaque désespérée. Agitant son chapeau au-dessus de sa tête, William a mené les restes du 5e bataillon et du 27e Jägers en avant, mais les Français tenaient maintenant la ferme en force et les ont repoussés avec de lourdes pertes. Pire envoya de nouveau sa cavalerie parmi les fantassins désorganisés. Le cheval de Grunebosch a été abattu par un boulet de canon français. Il a continué le combat à pied, mais un sabreur français l'a tailladé à la tête et au bras, le mettant hors de combat.

Enfin la cavalerie hollandaise arriva. Le major-général Baron Jean-Baptiste van Merlen, ancien officier de la garde impériale de Napoléon, a ordonné à son 6e régiment de hussards hollandais de venir en aide. A peine arrivés après neuf heures de chevauchée, les hussards lancèrent une charge hâtive et mal formée, facilement repoussée par les cavaliers de Pire.Le prince d'Orange-Nassau a failli être capturé, sortant d'un nœud de cavaliers français à l'abri d'un carré formé par le 7e bataillon de ligne belge. Il a donné à leur porte-drapeau l'étoile brodée de l'Ordre militaire de Guillaume, arrachée de sa propre poitrine, en disant : « Mes braves Belges, prenez-le, vous l'avez gagné équitablement. Vous l'avez mérité !

Ayant presque chevauché dans Quatre Bras, la cavalerie de Pire était surchargée, désordonnée et vulnérable à la contre-attaque. Il ne restait plus aux Hollandais que le 5e régiment belge de dragons légers de van Merlen. Un quart de leurs cavaliers, dont de nombreux officiers, avaient déjà servi sous Napoléon. De vieux amis se sont reconnus dans des rangs opposés, et plusieurs Français ont crié : « A nous, Belges, à nous ! Mais l'appel est resté lettre morte. Le combat s'est transformé en une mêlée d'épées tranchantes, de charges et de contre-accusations, d'autant plus confuse que les deux parties portaient des uniformes verts avec des bordures jaunes. Enfin, le 5e régiment de lanciers français est arrivé pour faire pencher la balance. Les Belges ont rompu et se sont enfuis avec les Français chargeant fort après eux, sur le point de les poursuivre jusqu'en ville et de gagner la bataille des Quatre Bras.

Entre les cavaliers et le carrefour, cependant, chevauchait le duc de Wellington sur son célèbre étalon pur-sang arabe, Copenhague. Loin de mener une contre-attaque, le duc fit virer sa monture et éperonna fort pour la sécurité de la route namuroise. Et là, du fossé qui le longeait, surgit soudain une file d'hommes en uniformes et kilts rouge vif. Ces soldats appartenaient au 92e régiment d'infanterie (Gordon Highlanders). Leurs canons étaient levés et leurs baïonnettes fixées. Les Britanniques étaient arrivés.

Le duc Frédéric-Guillaume de Brunswick mena courageusement une charge de cavalerie mais fut mortellement blessé par une balle de mousquet qui le fit tomber de son cheval.

La légende raconte que Wellington les a appelés : « Allongez-vous, 92e ! Les Highlanders, dont quelques-uns avaient exécuté la danse de l'épée pour la duchesse de Richmond la veille au soir, se jetèrent à plat ventre, et Copenhague emporta son maître sur eux, baïonnettes, fossé et tout. « Sur un pire cheval, il n'aurait peut-être pas échappé », écrit l'aide de camp du duc.

Il faut dire que de nombreux historiens trouvent cette histoire trop belle pour être vraie et doutent que le saut de Wellington se soit produit à ce stade de la bataille, ou qu'il se soit produit du tout. « Il n'est pas vrai que le duc, en se retirant, ait « sauté les baïonnettes » du régiment qui bordait la chaussée creuse », a écrit le général Sir George Scovell. « J'étais avec le duc, et nous nous retirions devant une charge de la cavalerie ennemie, lorsque le duc s'est écrié : « Faites place aux hommes, faites place ! » et un passage s'est ouvert pour nous. Les récits des officiers du 92e mentionnent des charges répétées de cavalerie française, mais pas le saut de Wellington. Néanmoins, l'histoire est passée dans le folklore des Quatre Bras.

Les cavaliers français tonnaient jusqu'à la ligne britannique. « Lord Wellington, qui était à ce moment-là à l'arrière du centre du régiment, a dit : « 92e, ne tirez pas jusqu'à ce que je vous le dise », et quand ils sont arrivés à vingt ou trente pas de nous, Sa Grâce a donné l'ordre au feu, qui a tué et blessé un nombre immense d'hommes et de chevaux, sur lesquels ils ont immédiatement fait face et ont galopé », a écrit le lieutenant Robert Winchester du 92e régiment.

Leur retraite a donné aux Alliés assiégés un répit alors que des renforts affluaient finalement dans Quatre Bras du nord. Les renforts étaient les 3 500 hommes de la 5e division du général Sir Thomas Picton et 4 500 fantassins en uniforme noir et 900 cavaliers sous Frederick, duc de Brunswick. Wellington ordonna aux Britanniques à l'est de sécuriser la très importante route de Namur et déploya les Brunswickois de Frederick pour les aider ainsi que le prince d'Orange-Nassau, qui était sur le point de perdre le bois du Bossu.

"C'est un diable grossier et grossier comme jamais vécu, mais il s'est toujours extrêmement bien comporté, aucun homme ne pouvait faire mieux dans les divers services que je lui ai assignés", a écrit Wellington de Picton. Wellington ordonna au 1er bataillon du 95e régiment d'infanterie de renforcer le flanc extrême gauche des Alliés, où ils se retranchèrent dans plusieurs petites fermes le long de la route de Namur. « Nous sommes restés très calmement où nous étions jusqu'à ce que les Français, faisant venir de l'artillerie, commencent à cribler la maison avec des balles rondes », a écrit le soldat Edward Costello. « Ayant un peu soif, j'ai demandé un peu d'eau à une jeune femme de l'endroit. Elle me le tendait, lorsqu'un boulet de canon a traversé le bâtiment, frappant la poussière autour de nos oreilles. Étrange à dire, la fille semblait moins alarmée que moi.

À ce moment-là, le 79th Regiment of Foot, les Cameron Highlanders, émergea du défilé routier. « Le seigle était si grand avant qu'il ne se décompose que nous ne pouvions voir guère plus que les têtes des Français au-dessus », a écrit le soldat Dixon Vallence. « Pendant que nous chargeions, nous leur avons donné trois hurras des Highlands et les avons mis en fuite, aussi vite que leurs jambes pouvaient les porter, en criant les épithètes les plus injurieuses contre » les hommes sans culottes « .

Le 42nd (Highland) Regiment of Foot, le célèbre Black Watch, a reçu l'ordre de fixer les baïonnettes. "Il y a quelque chose d'animant pour un soldat dans le choc de la baïonnette de fixation, plus particulièrement quand on pense que le fourreau ne doit pas le recevoir tant qu'il ne boit pas le sang de son ennemi", a écrit le sergent James Anton. Mais à peine le 42e avait-il mis en déroute l'infanterie française que la cavalerie impériale était sur eux. Les Écossais ont eu le temps de ne former qu'un carré partiel. Des cavaliers en armure tourbillonnaient autour des touffes de Highlanders dans les hautes herbes. Pris au dépourvu, le lieutenant-colonel Sir Robert Macara, chevalier commandeur de l'ordre du bain, a été blessé et capturé. Reconnaissant les épaulettes en or et le KCB brodé d'un officier de haut rang, le Français a enfoncé une pointe de lance sous son menton dans son cerveau.

Le commandement régimentaire a changé de mains vers le bas quatre fois en quelques minutes. Un boulet de canon ricochant a coupé Picton lui-même, qui a continué. Enfin la mousqueterie, tirant au-dessus de la tête des rangs agenouillés, baïonnette en l'air, s'avéra décisive. « Des cavaliers revêtus d'armures lourdes tombaient de leurs chevaux, les chevaux se cabraient, plongeaient et tombaient sur les cavaliers à pied. la décharge de la mousqueterie déchira l'air, comme des hommes et des chevaux mélangés dans un tas de massacres aveugles », a écrit Anton.

Wellington ordonna à Frédéric de Brunswick de combler le vide entre le bois du Bossu et Gemioncourt. Le duc noir nourrissait une rancune notoire contre les Français, qui avaient incorporé son duché dans un royaume vassal dirigé par le prince Jérôme. Ses mercenaires en uniforme noir, avec leurs insignes argentés à tête de mort, avaient acquis une réputation redoutable pendant la guerre d'Espagne, mais dans leur position exposée, les hussards et les uhlans ont été battus par l'artillerie et les tirailleurs de Jérôme. Lorsque l'infanterie française avançait, elle reculait. Frédéric, qui avait monté et descendu leurs rangs en tirant tranquillement sur sa pipe, mena une charge de cavalerie, mais une balle de mousquet le fit tomber de son cheval. « La pâleur mortelle de son visage et ses yeux mi-clos indiquaient le pire », a écrit un témoin oculaire. Le duc fut porté à l'arrière et déclaré mort. « La colonne de cavalerie française qui a repoussé les Brunswickois s'est retirée un peu, puis s'est reformée et s'est préparée à charger notre régiment, mais nous l'avons pris plus froidement que les Brunswickois », a écrit le sergent David Robertson du 92e régiment.

Certains récits indiquent que c'est à ce moment-là que Wellington a fait son saut par-dessus les baïonnettes du 92e, mais il y avait tellement de charges de cavalerie française ce jour-là qu'elles étaient facilement confuses. «Quand le duc de Wellington les vit approcher, il ordonna à notre aile gauche de tirer à droite et à l'aile droite de tirer à gauche, par laquelle nous avons traversé le feu et un homme et un cheval offrant un si grand objet pour un but , très peu d'entre eux se sont échappés. Les chevaux ont été abattus et les cavaliers, s'ils n'étaient pas tués, ont été faits prisonniers », a écrit le sergent Robertson.

Wellington ordonna au 28e (North Gloucestershire) Regiment of Foot de prendre le relais du 42e décimé. A Alexandrie en 1801, le 28e s'était dressé sur deux rangs, dos à dos, pour abattre la cavalerie française, pour laquelle on lui laissait l'honneur de porter le numéro du régiment à la fois sur le devant et le dos de leurs shakos de tuyau de poêle. Aux Quatre Bras, on en est presque arrivé là. « Une fois, menacé sur deux flancs par ce que Sir Thomas Picton imaginait être une force écrasante, il s'est exclamé : « 28e, souvenez-vous de l'Égypte ». Le major-général Sir James Kempt, commandant la 8e brigade britannique de Picton, dont la 28e faisait partie, chevauchait devant eux en agitant son chapeau. « Bravo, le 28 ! » il cria. "Le 28 est toujours le 28 et leur conduite ce jour ne sera jamais oubliée."

A l'est, la bataille s'était déroulée dans les deux sens sur la route vitale de Namur. L'artillerie et l'infanterie françaises en chassent le 95e, les Britanniques se regroupent et repoussent à nouveau l'ennemi. "J'étais en train de viser certains de nos tirailleurs adverses, lorsqu'une balle a frappé mon doigt sur la détente, l'arrachant", a écrit Costello. « A mon retour à la maison au coin de la ruelle, j'ai trouvé la jolie fille toujours en possession, bien qu'il n'y ait pas moins d'une douzaine de trous de tir à travers elle. Je lui ai demandé de partir, mais elle n'a pas voulu, comme son père, disait-elle, lui avait demandé de s'occuper de la maison jusqu'à son retour de Bruxelles.

Il était environ 17 heures. Ayant pris tout ce que Ney pouvait leur lancer, les Anglo-Hollandais étaient épuisés et presque à court de munitions, mais maintenant leurs rangs étaient reconstitués par l'arrivée de 6 000 hommes de la 3e division d'infanterie sous les ordres du lieutenant-général comte Carl von Alten. Wellington a déployé sa brigade britannique vers le bois de Bossu et sa brigade hanovrienne sur le flanc gauche. Avec 25 000 fantassins, 2 000 cavaliers et 36 canons, les Alliés étaient prêts à repousser.

Mais à Ligny, Bonaparte avait les Prussiens là où il les voulait. Il a demandé à Ney de porter le coup de grâce. « Vous devez manœuvrer tout de suite de manière à envelopper la droite de [Blucher] et tomber rapidement sur ses arrières cette armée est perdue si vous agissez vigoureusement le sort de la France est entre vos mains », ordonna Napoléon. Ney attendait toujours l'arrivée de d'Erlon avec le 1er corps : quelque 20 000 hommes et 50 canons. Mais c'est presque au même moment que Ney apprit que Napoléon avait déjà condamné toute victoire aux Quatre Bras. « Le 1er corps, par ordre de l'empereur, avait quitté la route de Bruxelles au lieu de la suivre, et se dirigeait vers [Ligny] », écrit Heymes. Les renforts dont Ney avait si désespérément besoin pour la victoire s'éloignaient de lui depuis plus d'une heure. « Le choc que m'a causé cette intelligence m'a confondu, témoigne Ney après la guerre.

Ney a immédiatement envoyé des contre-ordres pour que d'Erlon le rejoigne, sachant que cela prendrait plusieurs heures. La seule autre réserve disponible était la brigade de cuirassiers du général Kellermann, duc Valmy. A Marengo en 1800, ces cavaliers avaient chevauché trois bataillons de grenadiers autrichiens et un régiment de dragons, la victoire française qui en résulta confirma Bonaparte au pouvoir en tant que Premier Consul. Ney a demandé à Kellermann de répéter cette gloire : « Mon cher général, nous devons sauver la France, nous avons besoin d'un effort extraordinaire, prenez votre cavalerie, jetez-vous au milieu de l'armée anglaise, écrasez-la, foulez-la aux pieds.

« Cet ordre, comme ceux de l'empereur, était plus facile à donner qu'à exécuter », écrit Kellermann. Il s'agissait d'envoyer 800 cavaliers français contre près de 30 000 soldats alliés.

"Ce n'est pas grave, chargez avec ce que vous avez, détruisez l'armée anglaise, foulez-la aux pieds, le salut de la France est entre vos mains, partez !" Ney lui a dit.

Kellermann rassembla sa brigade et, comme il l'écrit, « sans leur laisser [le temps] de se rendre compte et de réfléchir à l'étendue du danger, les conduisit, hommes perdus, dans un gouffre de feu ». La cavalerie française chargeait généralement au trot. « Chargez, au grand galop, avancez, chargez ! » il cria.

Leur objectif était le terrain découvert à l'ouest de la route de Bruxelles entre Gemioncourt et le bois du Bossu. Juste à l'est de la route, cependant, le 69th (South Lincolnshire) Regiment of Foot fut surpris en train de se déployer, non pas en carré, mais en ligne. L'escadron de cavalerie le plus proche s'est retourné contre eux. « Ce régiment a tiré à trente pas, mais sans être arrêtés, les cuirassiers l'ont foulé aux pieds, l'ont complètement détruit et ont renversé tout ce qu'ils ont trouvé sur leur passage », écrit un officier français.

Les Brunswickois tirent et avancent contre les Français dans une lithographie allemande. Leur arrivée opportune a aidé à stabiliser la ligne de Wellington.

Dans l'enchevêtrement de sabots, de lames et de poudre noire, le porte-drapeau régimentaire du 69e a donné sa vie en tombant sur sa bannière, la sauvant. Mais le porteur de l'étendard du roi a été chevauché par un cuirassier qui lui a arraché l'étendard et l'a emporté, la honte ultime pour une unité britannique en campagne. Plusieurs escadrons de cavaliers français ont en fait traversé complètement les lignes alliées et se sont retrouvés à claquer au carrefour des Quatre Bras même.

«Cela avait complètement réussi, contre toute probabilité», a écrit Kellermann. « Une grande brèche avait été faite, l'armée ennemie était secouée – les lignes anglaises vacillaient, incertaines, dans l'attente de ce qui allait se passer ensuite. Le moindre appui de notre cavalerie de réserve engagée à notre droite aurait achevé le succès. Mais la cavalerie de Pire, normalement appelée pour une charge totale dans une bataille, en avait déjà fait deux. Leurs chevaux étaient épuisés. La brigade Kellermann était toute seule. « N'étant plus sous le contrôle de ses chefs, elle fut frappée par le feu de l'ennemi, qui se remettait de sa surprise et de sa peur », écrit Kellermann.

En quelques minutes, les cuirassiers, entassés dans le coin du triangle des Quatre Bras avec des mousquets et des canons ennemis des deux côtés, ont perdu 300 hommes. Le propre cheval de leur général a été abattu sous lui. « Kellermann a eu la présence d'esprit de s'accrocher aux mors de deux des chevaux de son cuirassier et d'éviter ainsi d'être piétiné », écrit De Vatry. Ils le ramenèrent aux lignes françaises.

C'était la ligne des hautes eaux du IIe Corps. « Si le 1er corps, ou même une seule de ses divisions était arrivé à ce moment, le jour aurait été l'un des plus glorieux pour nos armes, il fallait de l'infanterie pour sécuriser la prise que la cavalerie avait prise », écrit Heymes. Mais il n'y en avait pas.

Le soir venu, le major-général George Cooke arriva de Nivelles avec la 1re division d'infanterie britannique et reçut immédiatement l'ordre de reprendre le bois de Bossu. « Les hommes acclamèrent et se précipitèrent sur tout ce qui se précipita devant eux jusqu'au bout du bois, mais l'épaisseur du sous-bois bouleversa bientôt tout l'ordre, et l'artillerie française rendit l'endroit si chaud qu'on crut devoir reculer. #8230 plus hors de portée », a écrit le capitaine Henry Powell des 1st Foot Guards. « Un grand nombre d'hommes ont été tués et blessés par les têtes des arbres qui leur tombaient dessus car [ils étaient] coupés par des coups de canon.

« Le bois de Bossu, pris et repris à trois reprises avec d'énormes pertes, a été repris en quatrième position par l'ennemi, qui ne l'a jamais quitté », écrit le lieutenant-colonel Marie Jean Baptiste Lemonnier-Delafosse, chef d'état-major de Foy. Parmi les morts, ramassés par un tirailleur, se trouvait le jeune Lord Hay, l'enseigne des Foot Guards, qui avait tant captivé lady Georgiana au bal de sa mère. Près de trois quarts de siècle plus tard, en tant que 23e baronne de Ros of Helmsley, elle se souvenait encore « d'avoir été assez provoquée par le pauvre Lord Hay, un jeune fougueux joyeux, plein d'ardeur militaire, que je connaissais très bien pour son ravissement à l'idée d'entrer en action, et de tous les honneurs qu'il devait gagner et la première nouvelle que nous avons eue le 16 était que lui et le duc de Brunswick ont ​​été tués. Dimanche soir, 11 des invités à la fête de sa mère seraient morts, dont Sir Thomas Picton.

Tout au long de la ligne, de nouvelles troupes alliées repoussent les Français épuisés et épuisés. Au centre, ils ont repris Gemioncourt à droite, Piraumont. À la tombée de la nuit, les hommes de Ney se tenaient sur leurs lignes d'origine devant Frasnes, regardant les champs piétinés parsemés de 4 100 Français et 4 800 morts alliés. Winchester se souvint que lui et les survivants du 92e régiment « faisaient cuire nos provisions dans les cuirasses qui avaient appartenu aux cuirassiers français que nous avions tués quelques heures seulement auparavant ».

Les Écossais au cœur vaillant du Black Watch n'eurent que le temps de former un carré partiel avant que la cavalerie de la Garde impériale française ne les attaque.

« Vers neuf heures, le premier corps m'a été envoyé par l'Empereur, à qui il n'avait été d'aucune utilité », témoigne Ney après la guerre. « Ainsi vingt-cinq ou trente mille hommes étaient, je puis dire, paralysés, et ont défilé sans rien faire pendant toute la bataille de droite à gauche et de gauche à droite, sans coup férir. Lorsque le roi Louis est revenu au pouvoir, Ney a été arrêté, jugé pour trahison, s'est tenu contre un mur près du jardin du Luxembourg à Paris et exécuté par un peloton d'exécution.

Toute la campagne des Cent-Jours a tourné autour de l'échec de D'Erlon à suivre les ordres contradictoires de Ney ou de Napoléon de se joindre à la bataille à Ligny ou aux Quatre Bras. Ligny était une victoire tactique mais une défaite stratégique car Napoléon a vaincu les Prussiens de Blucher mais n'a pas réussi à les éliminer de la guerre. Quatre Bras est une défaite tactique dans la mesure où Ney n'a pas réussi à mettre en déroute les Anglo-Hollandais ni même à prendre le carrefour, mais une victoire stratégique dans la mesure où il a empêché Wellington d'aller au secours des Prussiens.

Les deux batailles ont préparé le terrain pour le choc culminant des guerres napoléoniennes. Wellington lui-même l'a prédit dans la salle des cartes de la maison de la duchesse de Richmond à Bruxelles à la veille de la bataille, lorsqu'il a déclaré : « J'ai ordonné à l'armée de se concentrer aux Quatre Bras mais nous ne nous arrêterons pas [Napoléon] là, je dois donc le combattre là-bas », et montra Waterloo sur la carte.

Personnel. Parmi les morts, ramassés par un tirailleur, se trouvait le jeune Lord Hay, l'enseigne des Foot Guards, qui avait tant captivé lady Georgiana au bal de sa mère.Près de trois quarts de siècle plus tard, en tant que 23e baronne de Ros of Helmsley, elle se souvenait encore « d'avoir été assez provoquée par le pauvre Lord Hay, un jeune fougueux joyeux, plein d'ardeur militaire, que je connaissais très bien pour son ravissement à l'idée d'entrer en action, et de tous les honneurs qu'il devait gagner et la première nouvelle que nous avons eue le 16 était que lui et le duc de Brunswick ont ​​été tués. Dimanche soir, 11 des invités à la fête de sa mère seraient morts, dont Sir Thomas Picton.

Tout au long de la ligne, de nouvelles troupes alliées repoussent les Français épuisés et épuisés. Au centre, ils ont repris Gemioncourt à droite, Piraumont. À la tombée de la nuit, les hommes de Ney se tenaient sur leurs lignes d'origine devant Frasnes, regardant les champs piétinés parsemés de 4 100 Français et 4 800 morts alliés. Winchester se souvint que lui et les survivants du 92e régiment « faisaient cuire nos provisions dans les cuirasses qui avaient appartenu aux cuirassiers français que nous avions tués quelques heures seulement auparavant ».

« Vers neuf heures, le premier corps m'a été envoyé par l'Empereur, à qui il n'avait été d'aucune utilité », témoigne Ney après la guerre. « Ainsi vingt-cinq ou trente mille hommes étaient, je puis dire, paralysés, et ont défilé sans rien faire pendant toute la bataille de droite à gauche et de gauche à droite, sans coup férir. Lorsque le roi Louis est revenu au pouvoir, Ney a été arrêté, jugé pour trahison, s'est tenu contre un mur près du jardin du Luxembourg à Paris et exécuté par un peloton d'exécution.

Toute la campagne des Cent-Jours a tourné autour de l'échec de D'Erlon à suivre les ordres contradictoires de Ney ou de Napoléon de se joindre à la bataille à Ligny ou aux Quatre Bras. Ligny était une victoire tactique mais une défaite stratégique car Napoléon a vaincu les Prussiens de Blucher mais n'a pas réussi à les éliminer de la guerre. Quatre Bras est une défaite tactique dans la mesure où Ney n'a pas réussi à mettre en déroute les Anglo-Hollandais ni même à prendre le carrefour, mais une victoire stratégique dans la mesure où il a empêché Wellington d'aller au secours des Prussiens.

Les deux batailles ont préparé le terrain pour le choc culminant des guerres napoléoniennes. Wellington lui-même l'a prédit dans la salle des cartes de la maison de la duchesse de Richmond à Bruxelles à la veille de la bataille, lorsqu'il a déclaré : « J'ai ordonné à l'armée de se concentrer aux Quatre Bras mais nous ne nous arrêterons pas [Napoléon] là, je dois donc le combattre là-bas », et montra Waterloo sur la carte.


1 Bataille de Malakoff

La première moitié des années 1800 a été l'histoire de l'ascension de la Russie. En 1850, ils étaient une puissance émergente sur la scène européenne avec une flotte puissante à Sébastopol et à Saint-Pétersbourg. Pendant ce temps, l'Empire ottoman, la principale puissance de la mer Noire depuis le Moyen Âge, était en déclin continuel et militairement faible.

Cette situation ne convenait ni aux Français ni aux Britanniques, déterminés à maintenir le statu quo en Europe. Ainsi, lorsqu'une crise éclata entre les Ottomans et les Russes, les Français et les Britanniques s'empressèrent d'assurer les Ottomans de leur soutien si cela se transformait en guerre.

Effectivement, les Ottomans ont déclaré la guerre à la Russie peu de temps après. La Grande-Bretagne et la France ont débarqué des soldats en Crimée, déterminés à éliminer l'influence russe sur la mer Noire. Dès le départ, la cible principale était le port russe de Sébastopol, la base de leur flotte sud et donc leur projection de puissance en Méditerranée.

Bien sûr, les deux parties ont reconnu l'importance de Sébastopol, alors les Russes l'ont fortement fortifiée. Les Français et les Britanniques l'ont assiégée, et dès lors, les deux parties ont été prises dans une impasse. Les Français et les Britanniques manquaient de l'artillerie dont ils avaient besoin pour détruire les positions défensives russes, mais les Russes n'avaient pas la capacité militaire et stratégique pour chasser l'infanterie ennemie. [dix]

Les mois s'éternisèrent, et les deux camps perdirent plus d'hommes à cause des maladies et des intempéries que l'un pour l'autre. L'hiver russe se profile à l'horizon, incitant les Britanniques et les Français à agir. Cependant, les Britanniques ont été incapables de concevoir un plan pour vaincre les Russes. Après plusieurs crises gouvernementales, le retrait semblait être la seule option.

Un dernier effort était prévu pour prendre le port : un bombardement naval intense suivi d'un assaut conjoint franco-britannique. Les Français attaqueraient le fort de Malakoff tandis que les Britanniques attaqueraient le Redan. En utilisant leurs navires comme artillerie, les alliés ont pu réduire suffisamment les défenses de l'artillerie russe pour lancer leurs assauts. Mais les combats étaient chaotiques.

Les Britanniques ont réussi à s'emparer du Redan mais ont été chassés après plusieurs heures par des soldats russes déterminés. L'assaut français sur Malakoff, cependant, a été couronné de succès après une attaque désespérée sur tout le côté droit de la ville. Ils ont résisté aux contre-attaques russes, assurant une brèche dans les défenses que les alliés pourraient utiliser pour prendre le port.

La victoire était cruciale. Cela signifiait que le siège se poursuivrait pendant tout l'hiver, au cours duquel des centaines de soldats seraient morts. Suite à la défaite, les Russes évacuent la ville et brûlent toute leur flotte dans le port pour empêcher les alliés de les prendre.


Voir la vidéo: F. Royal - Limpact du quartier dhiver dans le déroulement de la campagne de Flandre de 1712